Muestra de ADN de Atapuerca / Nature

Paleont√≥logos de Atapuerca y cient√≠ficos del Instituto Max Planck de Leipzig han hecho historia de la gen√©tica. Nature publica este lunes el estudio del ADN humano m√°s antiguo que se conoce, el de los hom√≠nidos que fueron enterrados hace 430.000 a√Īos en la Sima de los Huesos de la sierra de Atapuerca.

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Un diente incisivo y unos gramos de f√©mur han permitido contar la historia de estos hombres y hacerles sitio en el √°rbol de la evoluci√≥n humana. Un an√°lisis anterior del genoma mitocondrial (que s√≥lo se hereda de la madre) lo relacionaba con el hom√≠nido de Den√≠sova, cuyos √ļnicos restros se encontraron al sur de Siberia. Ahora, la secuencia gen√©tica del ADN nuclear saca a los cient√≠ficos de aquel desconcierto y revela que el hombre de Atapuerca es en realidad un antepasado primitivo de los neandertales europeos.

El estudio tambi√©n reafirma que la l√≠nea materna est√° emparentada con los denisovanos, lo que demuestra que los cruces entre especies distintas eran habituales y que las poblaciones hom√≠nidas no estaban aisladas. Queda una pieza que no encaja: por qu√© las poblaciones posteriores de neandertales (que conquistaron Europa y se cruzaron con los sapiens) perdieron el ADN aportado por los denisovanos. Los cient√≠ficos creen que una poblaci√≥n de neandertales posterior lleg√≥ desde √Āfrica y su gen√©tica acab√≥ siendo dominante.

Lo verdaderamente revolucionario es que consiguieran descifrar un ADN de tanta antig√ľedad. La muestra m√°s antigua que se hab√≠a secuenciado hasta ahora ten√≠a 50.000 a√Īos, 380.000 a√Īos menos. Debido a la degradaci√≥n del n√ļcleo celular, el proceso es mucho m√°s complicado que obtener las secuencias del ADN mitocondrial. Los paleont√≥logos espa√Īoles recogieron las muestras con instrumentos limpios y las conservaron en arcilla para no contaminarlas con su propio ADN. Despu√©s, los cient√≠ficos alemanes consiguieron, no sin dificultad, descifrar dos millones de nucle√≥ticos (menos de un 0,1% del genoma completo).

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El an√°lisis no habr√≠a sido posible en otro yacimiento. Los restos de la Sima de los Huesos, que representa quiz√° uno de los primeros actos funerarios de la historia, est√°n en un estado de conservaci√≥n pr√°cticamente perfecto. ‚ÄúVa a ser dif√≠cil, y quiz√° sea imposible, encontrar otro lugar en todo el mundo donde los restos de hom√≠nidos muy, muy antiguos hayan estado conservados en condiciones tan constantes de humedad y de baja temperatura‚ÄĚ dijo Matthias Meyer, investigador del Instituto Max Planck. [Nature v√≠a El Mundo]

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