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El cáncer de transmisión sexual en perros es aún más extraño de lo que pensábamos

Imagen: Getty

Nuestros preciosos perritos pueden transmitir una de las enfermedades más extrañas que se sabe que existe: una forma de cáncer de transmisión sexual que salta de un huésped a otro durante miles de años. Ahora, un gran grupo de investigadores dice que han desempaquetado la historia evolutiva de esta enfermedad desde los primeros perros en los que surgió. Y es aún más extraño de lo esperado.

La mayoría de los cánceres (el crecimiento mutado, incontrolable y dañino de las células del cuerpo) son únicos. Claro, si tú y otra persona tienen un tipo específico de cáncer de seno, esas células se comportarán de manera similar. Pero sus células cancerosas te pertenecen solo a ti, y serán notablemente diferentes de las células cancerosas de otra persona. Tampoco puedes infectar a alguien con tu cáncer, sobre todo porque nuestro sistema inmunitario generalmente puede reconocer y destruir células humanas extrañas.

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Dicho esto, ha habido ejemplos raros de transmisión de cáncer en humanos. Esto ha sucedido en gran medida a personas con sistemas inmunes deficientes que recibieron trasplantes de órganos de un donante con cáncer o de madre a hijo en el útero. Pero son casos aislados de corta duración, y el cáncer nunca se propaga más a otros.

Sin embargo, algunos cánceres en algunos animales han podido llevar una vida infecciosa por su cuenta, al haber “aprendido” cómo escapar de sus anfitriones originales y propagarse libremente por la población como lo hace una bacteria o un virus. Uno de estos agentes deshonestos inmortales se conoce como el tumor venéreo transmisible canino, o CTVT. Y como su nombre indica, se transmite sexualmente.

Para su nuevo estudio, publicado el jueves en Science, los autores estudiaron la genética de casi 550 tumores tomados de perros en 43 países entre 2003 y 2016. Como cualquier otra cosa que podría considerarse “viva”, los cánceres adquieren mutaciones y evolucionan con el tiempo. Entonces, al estudiar y comparar las mutaciones acumuladas por estos tumores, el equipo construyó un árbol evolutivo probable para CTVT.

El estudio no tenía la intención de precisar exactamente dónde y cuándo surgió la CTVT, el autor principal Adrian Báez-Ortega, un bioingeniero y estudiante de doctorado en la Universidad de Cambridge en el Reino Unido, le dijo a Gizmodo en un correo electrónico. Pero el equipo encontró evidencia de que se generó por primera vez entre perros en Asia en algún momento entre 4.000 y 8.500 años atrás. Eso está más o menos de acuerdo con los resultados de un estudio el año pasado, que teorizó que CTVT era el único legado genético restante de los primeros perros que migraron de Asia a las Américas durante ese período de tiempo.

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Báez-Ortega y su equipo estaban más interesados ​​en rastrear el viaje genético que CTVT había tomado desde que se liberó de su confinamiento, particularmente cuando comenzó a extenderse rápidamente por todo el mundo en los últimos mil años. Y allí encontraron algunas diferencias verdaderamente peculiares entre este y otros tipos de cáncer. 

Nuestros resultados muestran que, durante al menos los últimos 1.000–2.000 años, CTVT ha evolucionado de manera diferente a los cánceres humanos”, dijo. “Mientras que los cánceres humanos evolucionan gracias a la adquisición continua de mutaciones que confieren una ventaja a algunas de las células cancerosas, haciéndolas más en forma a su entorno (esto se conoce como “selección positiva”), CTVT no muestra evidencia de esto. Llegamos a la conclusión de que CTVT realmente ha dejado de evolucionar en cualquier “dirección” particular, por lo que su evolución es en gran medida no dirigida o, si lo deseas, “aleatoria” (esto se conoce como “deriva genética”).

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Más claramente, CTVT probablemente ha estado atrapado en neutral durante milenios, acumulando mutaciones que no han ayudado o perjudicado sus posibilidades de supervivencia. El equipo ni siquiera encontró evidencia de que la CTVT haya evolucionado para resistir mejor los tratamientos de quimioterapia actuales, aunque es posible que esta tendencia se muestre en el futuro (ha habido informes anecdóticos de resistencia en algunas áreas del mundo).

A largo plazo, esta inercia podría condenar a CTVT. Cuando ocurre una deriva genética en una población, a menudo significa que la población no podrá adaptarse a un mundo cambiante. Y eventualmente, podría desaparecer por completo.

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Pero esa fecha de vencimiento probablemente no llegará en decenas de miles de años, señaló Báez-Ortega. Sabemos que CTVT ha estado disminuyendo en áreas del mundo donde los perros se mantienen casi por completo como mascotas, como EE. UU. y el Reino Unido, gracias a las políticas de esterilización y castración y al menor contacto sexual con perros salvajes en libertad. Pero sigue siendo endémico en al menos 90 países.

Un misterio sin resolver por el equipo es exactamente cómo CTVT logró ser transmisible en primer lugar.

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No encontramos ninguna indicación de que CTVT sea un cáncer inusual, genéticamente hablando”, dijo Báez-Ortega. “Las mutaciones que creemos que probablemente estuvieron implicadas en el surgimiento y la evolución temprana de CTVT son mutaciones muy comunes y bien conocidas como ‘conductoras’ del cáncer que se ven en muchos cánceres humanos, y no encontramos nada que apunte a un mecanismo especial obvio para la transmisibilidad”.

Lo que eso significa, agregó, es que no existe una explicación simple de por qué estos cánceres se volvieron infecciosos. Obviamente, tuvieron que desarrollar formas de defenderse constantemente del sistema inmune, pero también tuvieron suerte. En el caso de CTVT, podría haberse propagado porque se formó muy cerca de los genitales, lo que lo convierte en una ruta conveniente de transmisión, y porque los perros no son genéticamente muy diferentes entre sí. Esa baja diversidad genética probablemente facilitó que el cáncer sobreviviera a un nuevo huésped.

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Sin embargo, todavía hay más pistas genéticas por descubrir de los primeros días de CTVT que el equipo espera estudiar a continuación.

Nos gustaría analizar la historia temprana de CTVT con más detalle y descubrir cómo se veía su genoma al comienzo y cómo cambió durante sus primeros años y décadas de evolución”, dijo Báez-Ortega. “También estamos muy interesados ​​en aprender más sobre los mecanismos por los cuales estos tumores pueden contrarrestar el sistema inmune en tantos tipos diferentes de perros”.

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