Escena (ficticia) de creación de antimateria en la película Angels & Demons

La antimateria es una de las sustancias m√°s fascinantes que existen. Solo tiene un problema. Desaparece en un estallido de energ√≠a en cuanto toca materia com√ļn. El CERN es uno de los pocos laboratorios que ha llegado a estudiar brevemente antimateria y ahora se prepara para un paso decisivo: transportarla.

Hasta la fecha solo conocemos un pu√Īado de las antipart√≠culas que conforman la antimateria. Todas ellas son similares a las part√≠culas que forman la materia com√ļn salvo por un detalle. Su carga el√©ctrica es opuesta. Un positr√≥n o antielectr√≥n, por ejemplo es id√©ntico a un electr√≥n com√ļn, pero su carga es positiva.

Simulación de los brotes de energía que surgen de un agujero negro

En la naturaleza, la antimateria se genera en fen√≥menos tan extremos como las estrellas de neutrones, los chorros de plasma que emiten los agujeros negros o los cinturones de Van Allen que rodean la Tierra. Tambi√©n se ha observado que las descargas de las tormentas el√©ctricas crean peque√Īas cantidades de antimateria en la atm√≥sfera que se desvanecen tan r√°pidamente como surgen.El contacto entre materia y antimateria ocasiona su aniquilaci√≥n¬†mutua. En el proceso se generan fotones de alta energ√≠a,¬†rayos gamma, y otros pares part√≠cula-antipart√≠cula. Las antipart√≠culas tambi√©n reaccionan entre ellas como lo hace la materia ordinaria. Se unen entre ellas para formar √°tomos de antimateria, lo que pasa es que no suelen durar lo suficiente como para estudiarlos en profundidad

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La comunidad cient√≠fica comenz√≥ a experimentar con antipart√≠culas en los a√Īos 30. Las primeras part√≠culas de antimateria observadas fueron los positrones, y desde entonces se ha avanzado mucho. En 1995, el CERN logr√≥ crear los primeros √°tomos de antihidr√≥geno durante unas d√©cimas de segundo. Para 2011 ya lograron estabilizar los √°tomos durante 16 largos minutos.

El acelerador de antiprotones del CERN. Foto: Tom Purves / Wikipedia Commons

El CERN ha logrado crear antipart√≠culas, unirlas en antimateria e incluso conservarlas durante un corto espacio de tiempo en una contenedor mediante campos magn√©ticos, pero nada de esto es √ļtil si no son capaces de contener la antimateria y transportarla a otras instalaciones en las que otros equipos de cient√≠ficos puedan someterla a sus propias bater√≠as de pruebas. Esa es precisamente la tarea que se han propuesto ahora en el proyecto PUMA (antiProton Unstable Matter Annihilation).

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Lo que est√°n dise√Īando es una trampa de antimateria capaz de retener miles de millones de antiprotones. El sistema de contenci√≥n combina un contenedor al vac√≠o, poderosos campos magn√©ticos y el√©ctricos para evitar que la antimateria toque las paredes del recipiente y una temperatura cercana al cero absoluto para que las antipart√≠culas est√©n lo m√°s estabilizadas posible.

Los primeros experimentos consistir√°n en usar este contenedor para almacenar millones de antiprotones durante unas semanas. Si las pruebas tienen √©xito, en unos a√Īos podr√≠a haber una furgoneta circulando entre los laboratorios del CERN. En su interior llevar√° la sustancia m√°s cara del mundo, con un costo estimado de unos 62.500 millones de d√≥lares el¬†miligramo. Tambi√©n una de las m√°s peligrosas. [Nature¬†v√≠a New Atlas]