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El coronavirus llega con 36 casos a la Antártida, el continente que le faltaba

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Ilustración para el artículo titulado
Foto: Natacha Pisarenko (AP)

El virus SARS-CoV-2, responsable de la covid-19, ha llegado a los siete continentes de la Tierra después de que la Antártida informara de su primer lote de casos.

36 personas que trabajan en la base de investigación Capitán General Bernardo O’Higgins Riquelme de la región chilena de la Antártida han dado positivo por covid-19, dejando obsoleto el artículo de Associated Press de septiembre en el que los investigadores describieron el continente helado como “nuestra pequeña burbuja segura”.

La base de O’Higgins, como se la conoce, se encuentra cerca del extremo norte de la península antártica (aquí puedes ver algunas imágenes de la base tomadas con drones). Más de dos docenas de miembros del ejército chileno fueron infectados por el virus, junto a 10 empleados civiles de mantenimiento, según Newsweek.

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Debido a la “acción preventiva”, fue “posible relevar a dicho personal, que luego de ser sometidos a un control médico y una prueba de PCR” o prueba de reacción en cadena de la polimerasa (que es muy confiable) “dieron positivo en covid-19", según un comunicado del Ejército de Chile. Las 36 personas fueron evacuadas a Punta Arenas, en el sur de Chile, donde permanecen en buenas condiciones y actualmente en cuarentena.

Un nuevo equipo se encuentra ahora en la base de O’Higgins. El equipo de reemplazo había estado en cuarentena y todos los miembros dieron negativo al virus antes de llegar. Tres miembros de la tripulación de la Armada de Chile dieron positivo por covid-19 el lunes. Los miembros de la tripulación del barco, que habían estado proporcionando apoyo logístico a la base, habían dado negativo en el momento del embarque.

En la Antártida no viven residentes permanentes, pero cientos y, a veces, miles de científicos y personal de apoyo trabajan allí. Un brote más grande en el continente parece escaso, debido al bajo número de población y la naturaleza aislada de las estaciones de investigación antárticas, pero sería prudente limitar la exposición.

En declaraciones a ABC Australia, Hanne Nielsen de la Universidad de Tasmania describió los posibles impactos del virus en el continente.

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Dijo que afectará a “la planificación y la logística de la actividad humana en el continente hasta la toma de decisiones de alto nivel” en sus países de origen. La Antártida está lejos de hospitales y otros entornos de atención médica, lo que sirve para aumentar aún más los riesgos para la salud, dijo Nielsen, y agregó que el virus podría afectar a la vida silvestre local si los humanos transmiten el virus a otras especies.

El turismo es un factor completamente diferente. Un vistazo rápido a este operador turístico antártico sugiere que quieren volver al continente para la temporada 2021-22. La Antártida será de especial atractivo el 4 de diciembre de 2021, debido a un eclipse solar total que solo se podrá ver desde este lugar del planeta.

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Esta no es la primera vez que la covid-19 afecta a la investigación polar. En marzo, el virus interrumpió la expedición científica MOSAiC, lo que supuso un serio revés para la misión de un año.

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