Austfonna, ubicado en el archipiélago de Svalbard, en Noruega, es el glaciar más grande de Europa. Tiene una extensión de 8.105 km. cuadrados y un frente de 200 kilómetros. Un nuevo informe con datos de la Agencia Espacial Europea señala una situación preocupante: está desapareciendo.

El nuevo estudio de la evolución en el tiempo de Austfonna, elaborado con datos tomados por el satélite de la ESA Sentinel-1A, revela la preocupante pérdida de hielo del glaciar en las últimas décadas. Austfonna tiene un grosor máximo de 560 metros, pero en algunas zonas este grosor se ha reducido en hasta 50 metros desde el 2012. Desde las dos últimas décadas, la pérdida de hielo se ha incrementado significativamente, y se ha extendido hasta 50 kilómetros hacia el interior del glaciar.

Debajo puedes ver una imagen de la evolución del hielo desde 1995. La escala en color indica el número de metros de hielo por año que pierde en grosor el glaciar, con el color rojo indicando más de 2 metros por año. El Austfonna supera en la actualidad con creces ese nivel anual.

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El estudio sobre el glaciar de Austfonna se ha publicado ahora en la revista científica Geophysical Research Letters. Describe la evolución en la pérdida de hielo, pero no se ha posicionado de forma definitiva sobre qué está causando su desaparición. Se ha demostrado que la temperatura del Océano Ártico y el Mar de Barents colindantes se ha elevado en los últimos años, lo cual puede tener una relación directa con la disminución de hielo del glaciar. Pero esa relación no está aún científicamente demostrada.

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"Que el océano más cálido y el comportamiento del campo de hielo sean dos fenómenos directamente relacionados es todavía una pregunta sin respuesta", explica en un comunicado Andrew Shepherd, director del Centre for Polar Observation and Modelling (CPOM). Ya se sabe, correlación no indica necesariamente causalidad. Los científicos esperan añadir los nuevos datos a los modelos existentes para poder confirmar de forma científica la causa exacta de la desaparición del glaciar. ¿Cambio climático? ¿Fenómeno natural? ¿Mezcla de ambos? No tardemos mucho en conocer la respuesta. [vía ESA]

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Foto 1: Jørn Henriksen/Norwegian Polar Institue. Foto 2: zrim/Flickr

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