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El hombre que entró al hospital con un dolor de pierna y desafió todo lo que creíamos sobre la conciencia

Ilustración para el artículo titulado
Imagen: ¿Dónde se encuentra la conciencia? (Pixabay)

Año 2007, los médicos se encuentran con un caso que todavía sigue desafiando a la ciencia y lo que se creía sobre la conciencia. El hombre había logrado tener una vida normal, plena, con muy poco “cerebro”.

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Se trataba de un paciente francés de 40 años que había entrado en una clínica quejándose de un dolor en la pierna. De pequeño había tenido el mismo problema debido a que los ventrículos en su cerebro se habían llenado de líquido cefalorraquídeo.

Sin embargo, lo que descubrieron los doctores con el hombre ya adulto era que sus ventrículos se habían hinchado tanto con líquido que habían reemplazado prácticamente todo su cerebro, dejando tan solo una delgada capa cortical de neuronas. Con todo, el hombre no solo estaba completamente consciente, sino que vivió una vida plenamente normal.

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Dicho de otra forma, su capacidad para funcionar sin todas estas regiones cerebrales clave previamente consideradas vitales para la conciencia planteaba (y plantea) todo tipo de preguntas importantes sobre las teorías existentes sobre cómo funciona el cerebro y los mecanismos subyacentes a nuestra conciencia.

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Imagen: Escáner del paciente francés (Feuillet et al/ The Lancet)
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El hecho de que un hombre fuera capaz de mantener la conciencia con nada más que una astilla de neuronas corticales parece contrario a las teorías presentadas por los numerosos neurocientíficos que han buscado los orígenes de la conciencia en la estructura del cerebro.

De hecho, el caso del paciente francés agrega peso a los argumentos de los expertos que sugieren que la anatomía del cerebro no es realmente tan vital para la conciencia, y que quizás surge simplemente a través de las formas en que las neuronas se comunican entre sí.

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Sea como fuere, han pasado 13 años desde el hallazgo del paciente francés, y la ciencia sigue teniendo las mismas dudas que entonces. La naturaleza de la conciencia se mantiene en una X, al menos hasta que se confirme la razón que llevó a un hombre que le dolía la pierna a vivir plenamente sin la mayor parte de su cerebro. [IFLScience, The Lancet]

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