Imagen: ESA

El pasado 19 de octubre se suponía que el módulo de aterrizaje Schiaparelli de la Agencia Espacial Europea debía posarse suavemente sobre Marte. En lugar de ello se estrelló a más 300 kilómetros por hora. La ESA lleva investigando el incidente desde entonces y ya ha formulado una hipótesis.

La misión comenzó siendo un éxito. El módulo de aterrizaje se desprendió sin problemas de la sonda Trace Gas Orbiter (TGO) y su escudo resistió perfectamente la entrada en la atmósfera marciana. Los problemas comenzaron 4 minutos y 41 segundos después de esa maniobra. Jorge Vago, científico del Proyecto Exomars, explica a Nature que el paracaídas y el sistema que desprende el escudo térmico se activaron antes de tiempo.

Adem√°s, los propulsores que deb√≠an frenar la ca√≠da de la nave durante 3o segundos se activaron solo durante tres. La hip√≥tesis de la ESA es que el instrumental del m√≥dulo estim√≥ err√≥neamente la altura a la que se encontraba y calcul√≥ que estaba mucho m√°s cerca del suelo cuando en realidad a√ļn le quedaban entre 2 y 4 kil√≥metros. Seg√ļn los datos enviados a la sonda TGO, el m√≥dulo hasta lleg√≥ a activar los instrumentos para analizar la superficie cuando a√ļn estaba en pleno descenso.

Infografía sobre los pasos de la maniobra de aterrizaje. Foto: ESA

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¬ŅQu√© es lo que hizo a los controles de Schiaparelli estimar mal la altura? A√ļn no hay una respuesta definitiva. Andrea Accomazzo, director de misiones solares y planetarias de la ESA cree que se debe a un fallo de software o a un problema en la integraci√≥n de los datos provenientes de los distintos sensores.

Se da la circunstancia de que el software que deb√≠a guiar a Schiaparelli en su descenso es obra de la compa√Ī√≠a espa√Īola GMV Seg√ļn la descripci√≥n del proyecto en su p√°gina web:

GMV ha desarrollado tecnolog√≠as clave para la misi√≥n ExoMars 2016, dise√Īando y desarrollando el software embarcado del sistema GNC (Guiado, Navegaci√≥n y Control) del m√≥dulo de descenso Schiaparelli. El software desarrollado por GMV, realiza los c√°lculos de la navegaci√≥n basado en los datos que recibe de la unidad de medici√≥n inercial (IMU), y otros sensores (como el radar, o el sensor del sol), activa autom√°ticamente todos los eventos relacionados con las fases EDL (Entry Descending and Landing) que incluyen la entrada controlada en la atm√≥sfera marciana, el despliegue del paraca√≠das, la separaci√≥n del escudo t√©rmico, y el control de propulsores para el aterrizaje con el fin de lograr un aterrizaje seguro.

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En Gizmodo en Espa√Īol nos hemos puesto en contacto con los ingenieros de GMV para recabar m√°s informaci√≥n sobre el papel del software en la misi√≥n y las posibles causas del fallo. Actualizaremos esta informaci√≥n a medida que la investigaci√≥n revele m√°s datos.

La ESA est√° particularmente interesada en esclarecer las causas exactas del fallo del m√≥dulo Schiaparelli porque su sistema de aterrizaje es el mismo que la agencia usar√° para hacer descender el Rover ExoMars que visitar√° Marte en 2020. La buena noticia es que, si realmente se confirma que fue un problema se software, ser√° mucho m√°s f√°cil corregirlo que si se trata de alg√ļn componente f√≠sico. Actualmente la ESA trabaja en replicar el descenso de Schiaparelli en un simulador para determinar el problema de manera m√°s concluyente. [v√≠a Nature]