Cuando la sonda New Horizons nos mostr√≥ las primeras im√°genes en alta definici√≥n de Plut√≥n, hubo un rasgo que se granje√≥ inmediatamente la simpat√≠a del p√ļblico: una planicie de color m√°s claro con una forma que recuerda vagamente a un enorme coraz√≥n. La NASA acaba de descubrir que ese rasgo es clave en la historia reciente del planeta.

El nombre oficial del coraz√≥n es Regi√≥n de Tombaugh, en honor al descubridor del planeta en 1930. Toda la zona es una inmensa planicie que corresponde, seg√ļn los astr√≥nomos, a un enorme cr√°ter que el tiempo ha llenado con hielo de nitr√≥geno. Se cree que este manto de hielo alcanza un kil√≥metro de profundidad de media, y que se ha formado hace menos de 10 millones de a√Īos, muy poco tiempo en t√©rminos geol√≥gicos.

El caso es que la planicie presenta una densidad mucho más elevada que la del resto del planeta hasta el punto de que ha provocado que todo Plutón se incline sobre su eje hasta llegar a su orientación actual.

Los astrofísicos de la NASA tienen dos posibles hipótesis para esta inclinación. La primera es que la región es justo el punto en el que Plutón está anclado a su satélite más grande, Caronte, y que es la fuerza gravitatoria de este el que inclina el eje de rotación de Plutón.

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Icebergs en la planicie Sputnik. Foto: NASA.

La segunda hip√≥tesis descarta la influencia de Caronte y se basa en el propio peso de la regi√≥n de Tombaugh. El hielo de metano no es lo bastante denso como para explicar por s√≠ mismo todo el peso, as√≠ que Francis Nimmo, de la Universidad de California, cree que la explicaci√≥n est√° en que el cr√°ter tambi√©n est√° lleno de agua helada. La reciente observaci√≥n de icebergs ‚Äúflotando‚ÄĚ sobre el hielo de la planicie Sputnik, en la regi√≥n Tombaugh, avala esta hip√≥tesis.

¬ŅDe donde procede toda esa agua? Si la hip√≥tesis de Nimmo es cierta, significa que el n√ļcleo de Plut√≥n es un oc√©ano de hielo, lo que a√Īade un extra de sorpresa a los ya de por s√≠ fascinantes rasgos del planeta enano. [v√≠a New Scientist]

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