Hace apenas un par de meses, todo pintaba de color de rosa para la compa√Ī√≠a estadounidense GT Advanced Technologies. El fabricante de sistemas √≥pticos industriales se hab√≠a convertido en el principal proveedor de cristal de Zafiro para Apple. Esta semana, sin embargo, la compa√Ī√≠a anuncia su bancarrota, pide permiso para cerrar dos f√°bricas, y culpa a Apple de su desgracia. ¬ŅQu√© ha pasado entre GT Advanced y Apple?

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Los documentos relativos a la solicitud de bancarrota no son muy espec√≠ficos. Los responsables de GT Advanced tan solo se quejan de que los t√©rminos del contrato que alegremente firmaron con Apple hace menos de un a√Īo, ahora les parecen abusivos. ¬ŅQu√© nos hemos perdido?

Seg√ļn Fortune, GT Advanced ha firmado tambi√©n una cl√°usula de confidencialidad que le obliga a no hacer p√ļblicos ciertos datos de su acuerdo con Apple y de los productos que hace para la compa√Ī√≠a bajo pena de sanciones de hasta 50 millones de d√≥lares por cada filtraci√≥n. Evidentemente, esto no ayuda a que conozcamos todos los pormenores sobre el asunto, pero hay algunos datos que aclaran bastante la situaci√≥n.

El √ļltimo de cuatro pagos

En noviembre de 2013, Apple anunciaba la construcci√≥n de la mayor planta del mundo para la fabricaci√≥n de zafiro sint√©tico en Mesa, Arizona. La empresa que iba a gestionar esa planta es GT Advanced. Seg√ļn datos del Wall Street Journal, Apple se comprometi√≥ a una inversi√≥n inicial de 578 millones de d√≥lares en la planta.

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Esa inversi√≥n se ha ido materializando a lo largo de 2014 en tres pagos que ascienden a 439 millones de d√≥lares y que la propia GT ha hecho p√ļblicos en sus resultados financieros. Faltaba un √ļltimo pago de 139 millones de d√≥lares que Apple ten√≠a que hacer efectivo en octubre, pero que ha decidido posponer. ¬ŅPor qu√©?

Las nuevas m√°quinas de GT

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La respuesta a esa pregunta es la misma que la respuesta a por qu√© Apple no ha integrado cristal de zafiro en sus iPhone 6 y 6 Plus. En agosto de este a√Īo, el CEO de GT Advanced, Tom Gutierrez, anunci√≥ un incremento de la producci√≥n de cristal de zafiro por valor de 90 millones de d√≥lares.

Simult√°neamente, un informe de la administraci√≥n de industria y comercio estadounidense indicaba que la compa√Ī√≠a hab√≠a experimentado p√©rdidas debido a ineficiencias en la producci√≥n de cristal de zafiro de alta calidad, y a parones derivados de la propia remodelaci√≥n de la f√°brica. Gutierrez se mostr√≥ confiado en el futuro de la planta, apuntando tambi√©n a la inversi√≥n de 139 millones que Apple ten√≠a que completar en octubre. GT Advanced tambi√©n estaba instalando unas nuevas m√°quinas para producir cristal de zafiro en mayor cantidad (hornos m√°s grandes), y con un grosor m√°s fino y adecuado para dispositivos electr√≥nicos.

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Est√°ndares de calidad

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Todos los rumores apuntaban a que las pantallas del iPhone 6 y el 6 Plus iban a venir recubiertas de una capa de cristal de zafiro supuestamente indestructible. Sin embargo, no fue as√≠. Apple mantuvo su actual acuerdo con Corning para su Gorilla Glass 3. Seg√ļn fuentes internas de Apple a las que ha tenido acceso el Wall Street Journal, ingenieros de la compa√Ī√≠a probaron varios prototipos con este maerial, pero ninguno de ellos logr√≥ superar las pruebas de rotura y los est√°ndares de Apple. Se romp√≠an con demasiada facilidad. Seg√ļn parece, los nuevos hornos de GT Advanced no eran capaces de producir cristal de zafiro lo bastante s√≥lido, as√≠ que Apple decidi√≥ no utilizarlo en sus tel√©fonos y retras√≥ el √ļltimo pago a la espera de noticias de su proveedor.

Despu√©s de asociarse casi en exclusiva a Apple, de invertir un dineral en maquinaria para la planta de Mesa, y de no poder vender el cristal de zafiro que las nuevas m√°quinas producen, los responsables de GT no vieron otra salida que declarar la bancarrota y solicitar la intervenci√≥n de la empresa para enderezar su curso. En el proceso, las acciones de la compa√Ī√≠a se desplomaron un 93% arrojando una p√©rdida de valor estimada en 1.400 millones de d√≥lares.

Apple sigue teniendo un problema

En realidad, la quiebra de GT Advanced es tambi√©n un problema para Apple. La compa√Ī√≠a ha invertido mucho en la fabricaci√≥n de cristal de zafiro y sigue necesitando el material. No solo est√°n los 578 millones de d√≥lares. Los de Cupertino tambi√©n pagaron 113 millones por la propia planta de Arizona, que ahora alquilan a GT Advanced.

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No existen suficientes proveedores de cristal de zafiro como para que Apple simplemente se desentienda de la bancarrota de GT Advanced y firme con otra compa√Ī√≠a. Por otra parte, es muy probable que el tribunal obligue a Cupertino a participar en el reflote de GT. Le guste o no, ahora est√° metida de lleno en el negocio de la fabricaci√≥n de materiales √≥pticos de alta calidad. Analistas como Mark Hibben estiman que Apple tendr√° que invertir en torno a mil millones de d√≥lares m√°s para poder cambiar las m√°quinas de GT o ajustarlas y que produzcan cristal de zafiro de la suficiente calidad.

¬ŅC√≥mo afecta esto al Apple Watch?

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Los datos de que disponemos hasta ahora indican que el problema con GT Advanced ha afectado sobre todo a los nuevos iPhone, que se han quedado sin pantallas de cristal de zafiro. No parece probable que la bancarrota del proveedor de Apple se traduzca en problemas para componentes muy peque√Īos que ya se hacen en este material, como los sensores Touch ID o las √≥pticas de las c√°maras.

El Apple Watch ya es otro asunto. De las tres versiones del reloj de Apple, la m√°s asequible no lleva cristal de zafiro, as√≠ que el problema en la planta de Arizona no deber√≠a afectar a su fecha de lanzamiento. Sin embargo, las versiones de metal y de alta joyer√≠a del dispositivo, podr√≠an enfrentar un retraso, o estar disponibles en cantidades muy peque√Īas. El culebr√≥n del zafiro acaba de comenzar, y a√ļn hay que esperar a la decisi√≥n de los tribunales, y a ver hasta qu√© punto Apple se decide (o la obligan) a embarcarse en un mercado que le es bastante ajeno.

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