Imagen: ESA/Hubble, L. Calçada)

Tiene el poco atractivo nombre de Cuerpo 288P, pero a√ļn no tiene otro mejor porque es la primera vez que vemos algo semejante en el Universo. Astr√≥nomos de la Agencia Espacial Europea a cargo del Telescopio Hubble han descubierto el primer asteroide binario activo, y est√° en el Sistema Solar.

El objeto forma una unidad, pero en realidad se trata de dos asteroides separados que giran uno alrededor del otro. Se da la circunstancia de que, adem√°s, son asteroides activos que emiten su propia cola de gases como si fueran un cometa.

A medida que hemos ido mejorando los instrumentos con los que estudiamos el universo, la distinción clásica entre cometas y asteroides se ha ido difuminando. Al principio se pensaba que los cometas eran pedazos de hielo, polvo y gas y los asteroides eran rocas inertes. En realidad hay objetos mixtos que parecen asteroides pero emiten gases y polvo como los cometas. Este tipo de asteroides activos son los que ahora han sido descubiertos formando pareja.

Cuerpo 288P forma parte del cintur√≥n de asteroides que orbita entre Marte y J√ļpiter, y fue descubierto originalmente en 2011, pero estaba demasiado lejos para averiguar m√°s sobre su naturaleza salvo que era un asteroide activo.

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Foto: ESA/Hubble, L. Calçada)

En septiembre de 2016, el objeto pas√≥ a 200 millones de kil√≥metros de la Tierra y cient√≠ficos del Instituto Max Planck tuvieron la oportunidad de explorarlo m√°s a fondo. Ah√≠ fue cuando las observaciones del Hubble permitieron comprobar que el objeto no solo es un asteroide binario, sino que sus dos componentes tienen aproximadamente el mismo tama√Īo, algo tambi√©n raro en este tipo de objetos binarios. Son dos asteroides activos de alrededor de un kil√≥metro que orbitan a 100 kil√≥metros uno del otro.

288P es √ļnico en su clase, y ahora los cient√≠ficos se esfuerzan en tratar de encontrar trazas de objetos semejantes as√≠ como averiguar qu√© tipo de papel jugaron en la formaci√≥n del Sistema Solar. El resultado del examen con el telescopio Hubble acaba de publicarse en Nature. [Max Planck Institute v√≠a New Atlas]