Los koalas, esos abraza-árboles adorables que sólo se despiertan para comer hojas de eucalipto, se enfrentan a una epidemia de clamidia devastadora. Sumada a la deforestación, la enfermedad no hace más que acelerar la desaparición de las poblaciones más afectadas de Australia.

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La clamidia es una bacteria con efectos terribles para el koala: ceguera, infertilidad y una infecci√≥n del tracto urinario extremadamente dolorosa para el animal. Cerca de la mitad de los koalas de Australia est√°n infectados, seg√ļn David Wilson, un experto en enfermedades infecciosas de Melbourne. En algunas poblaciones cerradas, hasta el 80% llega a contagiarse. Para colmo, muchos koalas est√°n afectados tambi√©n por un retrovirus similar al VIH, lo que agrava los efectos de la enfermedad.

Como en los humanos, la clamidia puede tratarse con antibi√≥ticos; pero los efectos secundarios son igualmente terribles para el animal. ‚ÄúLos koalas tienen un intestino lleno de bacterias que es esencial para digerir las hojas de eucalipto‚ÄĚ dice Peter Timms, colega de Wilson. ‚ÄúSi les das antibi√≥ticos de manera sistem√°tica, est√°s matando estas bacterias‚ÄĚ. Y lo que es peor: los antibi√≥ticos no sirven de mucho cuando la enfermedad est√° muy avanzada.

Koala con clamidia, nótese la mancha negra (blinckwinkel vía BBC)

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Wilson y Timms plantean una solución que ha generado mucha controversia: eutanasiar sistemáticamente a los koalas enfermos, no sólo para salvar a los otros sino para asegurarse de que ese grupo sano pueda crecer. La clamidia es una enfermedad de transmisión sexual, pero los koalas también se la transmiten entre ellos a través de la orina y de los excrementos (las crías se contagian dentro del marsupio, empapado en heces líquidas).

‚ÄúLa poblaci√≥n est√° en declive. La forma en que podemos aumentarla es, parad√≥jicamente, matando a algunos de ellos. Se transmiten la clamidia entre s√≠ y muchos de ellos no pueden ser curados‚ÄĚ explica Peter Timms. Los bi√≥logos han publicado un art√≠culo sobre su propuesta, argumentando con simulaciones que el efecto ser√≠a positivo para las poblaciones de koala de aqu√≠ a siete a√Īos:

Las poblaciones de koalas salvajes est√°n en fuerte declive en Australia debido a la deforestaci√≥n, los accidentes de tr√°fico, los ataques de perros y las muertes por la enfermedad de transmisi√≥n sexual Chlamydia spp. Los koalas gravemente enfermos que son capturados se sacrifican por razones humanitarias, ya que los antibi√≥ticos no son eficaces. Parad√≥jicamente, creemos que eutanasiar m√°s koalas podr√≠a ayudar a aumentar las cifras de poblaci√≥n del animal. Hemos investigado el impacto potencial de la eutanasia sistem√°tica en koalas enfermos. Usando datos de una poblaci√≥n de koalas bien estudiada y un modelo de simulaci√≥n por ordenador basada en el individuo, predecimos que un programa de este tipo se traducir√≠a despu√©s de 7 a√Īos en una mayor poblaci√≥n de koalas que la que existir√≠a sin el programa.

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Los científicos también están secuenciando el genoma del koala con la esperanza de entender mejor cómo funciona su sistema inmunitario para poder combatir la clamidia. También trabajan en una vacuna contra el retrovirus que agrava los efectos de la infección. [Journal of Wildlife Diseases vía BBC]

Imagen: rickyd / Shutterstock

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