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Nada menos que hace 13.700 a√Īos, o incluso tal vez antes a la agricultura en s√≠. Una nueva investigaci√≥n prueba que los seres humanos han estado elaborando cerveza con fines rituales durante mucho m√°s tiempo de lo que se pensaba.

Para ello, un equipo internacional de investigadores dirigido por el arqueólogo Li Liu de la Universidad de Stanford analizó los morteros de piedra hallados en la Cueva Raqefet en Israel, un sitio utilizado para entierros por la gente de la cultura Natufiense.

El equipo estaba tratando de utilizar residuos microsc√≥picos para conocer qu√© plantas consum√≠an los Natufienses en sus rituales mortuorios. Encontraron fitolitos (peque√Īas part√≠culas de s√≠lice de los tejidos vegetales) y restos de almidones que parec√≠an estar relacionados con la transformaci√≥n del trigo y la cebada en alcohol. Es posible, seg√ļn Liu, que los Natufienses estuvieran honrando a sus muertos con una cerveza artesanal prehist√≥rica.

Image: Las huellas microscópicas de almidones antiguos extraídos de la Cueva Raqefet (izquierda) se comparan con las referencias que Liu y su investigación replicaron en sus experimentos de elaboración de cerveza (Li Liu)

Los investigadores pasaron a elaborar su propia versi√≥n de la cerveza. La idea era aplicar posibles m√©todos antiguos de elaboraci√≥n de cerveza a diferentes tipos de granos para ver si los almidones producidos coincid√≠an con el residuo de los morteros. Seg√ļn Jiajing Wang, estudiante de doctorado en Stanford y coautor del estudio:

La cerveza de la cueva no era exactamente lo que hoy pensamos que es cerveza, sino que probablemente se asemejaba m√°s a una papilla o gachas.

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Como explican en su art√≠culo publicado en Journal of Archaeological Science: Reports, el proceso es el siguiente. En primer lugar, los granos se maltean, germinan en agua y luego se secan. La malta se tritura, se mezcla con agua y se calienta a alrededor de 150 grados Fahrenheit. Finalmente, se agrega levadura y el brebaje queda cubierto por al menos un d√≠a. Los almidones resultantes, seg√ļn los investigadores, se parecen mucho a la de los restos de los Natufienses. Para Liu:

El hallazgo representa el registro más antiguo de alcohol hecho por el hombre en el mundo. También refuerza una vieja teoría, que la cerveza fue realmente un paso crítico en el desarrollo de la agricultura de la humanidad.

De hecho, esta hip√≥tesis ha existido durante m√°s de 60 a√Īos y desaf√≠a la creencia convencional de que el pan, m√°s que la cerveza, fue el catalizador para la domesticaci√≥n de los granos de cereal. En cualquier caso, lo que sea que fue primero, los natufienses parecen haber estado involucrados. Y es que los arque√≥logos descubrieron recientemente el pan m√°s antiguo conocido en el mundo, lo hallaron cerca en Jordania, otra √°rea Natufiense.

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Dicho de otra forma, a los Natufienses hay que agradecerles muy posiblemente dos de los grandes placeres de este planeta, nada menos que el pan y la cerveza. [AtlasObscura]