Es posible que te hayas preguntado alguna vez c√≥mo demonios nacen (y se reproducen) fen√≥menos virales como los que vemos a diario en la red. Tomemos como ejemplo el famoso Gangnam Style que lider√≥ las listas en el 2012, ¬Ņy si tuviera un patr√≥n similar a una epidemia, un virus o un ‚Äúapocalipsis zombie‚ÄĚ?

A lo largo de la historia se ha podido constatar que la propagación de las enfermedades seguían un patrón. Al brote original que comenzaba en un lugar y tiempo específico, le seguía una propagación bajo un patrón en forma de onda que se iba alejando de la fuente.

Ejemplo de ello fue la conocida como Muerte Negra, la cual se extendió por Europa (a una media de dos kilómetros por día) y mató a millones de personas. Pudo ser peor, pero el transporte limitó la extensión.

Sin embargo, en el siglo XX todo cambi√≥. Las pandemia ya no ten√≠an esa forma de propagaci√≥n. Los viajes en avi√≥n permitieron que las enfermedades saltaran de un continente a otro a gran velocidad. A√ļn as√≠, algunos investigadores actuales encontraron que pod√≠an restaurar la naturaleza ‚Äúondulada‚ÄĚ de la propagaci√≥n si eran capaces de explicar la velocidad del viaje.

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Entonces se fijaron en los fen√≥menos sociales de la √©poca actual, en todos esos v√≠deos, canciones y tweets que se extienden a diario y de manera similar a las enfermedades comentadas. Esto sucede con el ‚Äúboca a boca‚ÄĚ entre personas, aunque el medio sea a trav√©s de una red social, por lo que deber√≠a seguir un patr√≥n de propagaci√≥n parecido al de las enfermedades y epidemias pasadas.

Ocurre que observar este patr√≥n es complicado, ya que la difusi√≥n geogr√°fica de la informaci√≥n est√° totalmente distorsionada por las redes sociales a trav√©s de las que se mueve. Esto plantea dudas, ¬Ņser√° realmente en forma de onda o de cualquier otra forma?

As√≠ fue como los investigadores tomaron un ejemplo para tratar de resolver el problema. Un equipo de la Universidad Eotvos en Budapest escogi√≥ el meme m√°s emblem√°tico de los √ļltimos a√Īos. Los investigadores estudiaron la ‚Äúpandemia‚ÄĚ del tema Gangnam Style del artista Psy.

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C√≥mo se ‚Äúpropag√≥‚ÄĚ Gangnam Style

Seg√ļn la investigadora Zsofia Kallus, el v√≠deo de Psy ha resultado un ejemplo perfecto a la teor√≠a que ten√≠an entre manos. El equipo dice que es posible recuperar la se√Īal original en forma de onda de la difusi√≥n de la informaci√≥n, siempre y cuando tengan en cuenta las redes sociales involucradas.

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El video fue producido en un estilo conocido como k-pop por el m√ļsico surcoreano Psy, alguien relativamente desconocido fuera de su pa√≠s de origen. La pieza se lanz√≥ el 15 de julio del 2012, e inmediatamente se hizo popular en Corea del Sur.

Sin embargo, para el 21 de diciembre del 2012, el video se hab√≠a convertido en el m√°s visto en la historia alcanzando mil millones de reproducciones en YouTube. Seg√ļn Kallus:

En 2012, el r√©cord de Gangnam Style marc√≥ la aparici√≥n de un nuevo tipo de meme online, alcanzando un nivel sin precedentes de fama a pesar de su peque√Īa audiencia original.

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Los investigadores trataron de estudiar c√≥mo es posible que sucediera esto. Primero rastrearon la difusi√≥n del v√≠deo buscando a trav√©s de los tweets y la geolocalizaci√≥n de los mismos. Para ello diseccionaron todos aquellos que mencionaban las palabras ‚ÄúGangnam Style‚ÄĚ. Seg√ļn la autora:

La información de ubicación nos permite registrar la hora de llegada aproximada de ciertas noticias a una región geopolítica específica. Eso revela la forma en que se extendió el video, inicialmente en Filipinas y de allí al resto del mundo.

Eso es probablemente porque Filipinas está relativamente cerca de Corea del Sur, aunque tiene vínculos más fuertes con el resto del mundo. Además, también tiene enlaces más fuertes con la lengua inglesa.

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En cualquier caso, leso no explica el patrón que los epidemiólogos esperaban encontrar cuando ocurren este tipo de eventos virales. De hecho, la propagación del video cuando se trazaba la distancia geográfica desde Corea del Sur parecía más o menos aleatoria.

El estudio explica que esto se debe a que la distancia geográfica no es el factor clave en la difusión de la información sobre las redes sociales. En realidad, depende de la fuerza de los vínculos que existan entre un área y otra. Mientras más lazos sociales existan entre lugares, más rápido se propagará la información.

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As√≠ fue como dieron con la clave. Fueron capaces de reemplazar la distancia geogr√°fica con una distancia efectiva que pudiera capturar la velocidad a la que la informaci√≥n puede propagarse entre ellos. ¬ŅEl resultado? Con el reemplazo surgi√≥ el esperado patr√≥n como una onda.

Para probar que estaban en lo cierto, cruzaron los datos de Gangnam Style en Google Trends (para ver cuando se buscó por primera vez en diferentes partes del mundo) con los de Twitter. Los resultados coincidían y daban la razón a la hipótesis de la que habían partido.

La propagación de los memes modernos ocurre de la misma manera que las enfermedades antiguas con las grandes pandemias. Dicho de otra forma, Gangnam Style se extendió de la misma forma que la peste bubónica o, figuradamente, al igual que un apocalipsis zombie. [Cornell vía MIT]