Agua en Marte. NASA

Si el hombre desciende sobre la primera capa de suelo rojiza de cierto planeta conocido, existe una nueva capa de hielo de agua limpia de entre 90 y 150 metros de espesor que le da al paisaje un tono azul oscuro. No se trata de la Tierra, para encontrar este escenario debes viajar hasta Marte.

Al parecer, y con la ayuda de la nave Mars Reconnaissance Orbiter que lleva en el planeta rojo desde el a√Īo 2006 para realizar un mapeado completo, los investigadores liderados por Colin Dundas han dado con un hallazgo hist√≥rico: dep√≥sitos subterr√°neos enormes de agua helada, de incluso 170 metros de espesor en algunas zonas.

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El equipo localiz√≥ ocho de estas caracter√≠sticas geol√≥gicas, llamadas escarpes (vertiente de roca que corta el terreno de forma abrupta), en Marte. Un an√°lisis de los escarpes revel√≥ que el hielo grueso se oculta justo debajo de la superficie, a poco m√°s de un metro. Seg√ļn Dundas:

Hemos encontrado una nueva ventana en el hielo para estudiar, que esperamos sea de inter√©s para los interesados ‚Äč‚Äčen todos los aspectos del hielo en Marte y su historia. Este hielo podr√≠a ser un objetivo tentador para futuras exploraciones, as√≠ como un recurso valioso para los terr√≠colas acampados en el planeta.

Im√°genes de la MRO. NASA/JPL/University of Arizona/USGS

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En realidad, no es noticia que Marte est√© ‚Äúhelado‚ÄĚ. Esto se sab√≠a desde que la nave Mars Odyssey lleg√≥ al planeta y comenz√≥ a husmear para encontrar se√Īales qu√≠micas de hielo. El espectr√≥metro de rayos gamma de la nave encontr√≥ hidr√≥geno revelador, lo que indic√≥ que el planeta ten√≠a enormes cantidades de hielo. De hecho, hasta un tercio de la superficie marciana contiene hielo poco profundo. Sin embargo, elementos de detecci√≥n remota como el hidr√≥geno no pod√≠an revelar la profundidad y la composici√≥n del mismo.

Mars Reconnaissance Orbiter mape√≥ la superficie con mayor detalle. Dundas y sus colegas usaron sus im√°genes en alta resoluci√≥n para ubicar el hielo expuesto en peque√Īos cr√°teres, glaciares y capas de hielo. Los investigadores dicen que la clave fueron las im√°genes en color de un tinte azulado que envi√≥ la MRO:

Eso indicaba una subcapa es, de alguna manera, diferente desde el punto de vista de la composición que la suciedad rojiza de la superficie. Es poco probable que las láminas congeladas sean una mezcla de agua y tierra. Si las conclusiones son correctas, como así parece, estamos viendo algo que es casi hielo puro, agua limpia.

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Marte. Wikimedia Commons

Los escarpes existen a lo largo de las latitudes medias del planeta, descartando los glaciares que migraron desde los polos. Los autores del estudio proponen que estas capas de hielo se formaron cuando la nieve espesa cubri√≥ a Marte durante un per√≠odo de unos miles de a√Īos.

El hielo enterrado se reveló después de que las estructuras se volvieron inestables y se expandieron. Dichos acantilados se formaron a través de un proceso llamado sublimación, en el cual el hielo expuesto se convirtió directamente en vapor de agua.

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Además, se piensa que, dada la proximidad de las láminas a la superficie, las hace muy accesibles, en teoría, a los robots exploradores, con el fin de que se pueda estudiar su composición y aprender como nunca antes sobre los valiosos registros del clima marciano y su historia geológica. Eso sin contar con la idea que no se dice, pero se piensa: el día que se envíen humanos al planeta, esta fuente de agua podría hacer las cosas mucho más sencillas. [Wired]