GIF: ConversationEDU / YouTube

En el extremo de la Constelaci√≥n de Casiopea, a 24.000 a√Īos luz de la Tierra hay una estrella tan rara que no deber√≠a de existir seg√ļn nuestra ciencia. Y sin embargo, como dec√≠a Galileo, se mueve, y ese movimiento desaf√≠a todo lo que sabemos sobre estrellas de neutrones y sobre los chorros de materia que emiten.

Swift J0243.6+6124 es un sistema binario descubierto por el satélite Neil Gehrels Swift Observatory de la NASA en 2017, y lo descubrimos precisamente gracias a un potente chorro de rayos X. Posteriores observaciones desde otros observatorios y radiotelescopios confirmaron que hay dos estrellas en ese extremo de la constelación, y una de ellas está devorando a la otra.

La estrella que est√° matando poco a poco a su compa√Īera es una estrella de neutrones. Estos objetos son el remanente estelar que queda cuando una estrella supergigante masiva explota en una supernova y colapsa, generando un objeto muy peque√Īo (apenas una decena de kil√≥metros de di√°metro) pero dotado de una masa brutal.

Al girar alrededor de su compa√Īera m√°s grande (en este caso con un per√≠odo orbital de solo 27 d√≠as), la estrella de neutrones arranca materia de la estrella y la va acumulando en un disco de acreci√≥n a su alrededor. potentes chorros de materia en estado de plasma salen despedidos de las regiones polares de la estrella de neutrones a medida que va devorando a su compa√Īera. Estos chorros relativistas no solo emiten materia a velocidades cercanas a las de la luz. Tambi√©n emiten poderosas descargas de rayos X y ondas de radio que a menudo confundimos con se√Īales premeditadas.

Hasta aquí todo es relativamente normal. No es la primera vez que vemos estrellas de neutrones comiéndose a otras, o estrellas de neutrones con discos de acreción, o estrellas de neutrones emitiendo chorros de materia y alta energía.

Advertisement

Lo que se sale de lo normal es el campo magn√©tico de Swift J0243.6+6124. Seg√ļn las mediciones, la estrella de neutrones tiene un campo magn√©tico miles de millones de veces m√°s potente que el de nuestro sol. Nunca hasta ahora se hab√≠an observado chorros relativistas saliendo de una estrella de neutrones con ese campo magn√©tico y, de hecho, se cre√≠a que ese campo era precisamente lo que imped√≠a que la materia escapara de esa forma.

Illustration: ICRAR / Universidad de Amsterdam (The Conversation)

Hasta ahora se creía que los chorros relativistas se producen cuando la materia del disco de acreción se acerca tanto a la estrella que parte de ella queda atrapada en campos magnéticos que la derivan hacia los polos. Sin embargo, se creía que si el campo magnético era demasiado potente, mantenía la materia del disco de acreción a raya de manera que esta no llega lo bastante cerca como para entrar en los circuitos que la llevan a los polos.

Advertisement

El caso de Swift J0243.6+6124 obliga a reescribir esa teor√≠a, y la clave podr√≠a estar en la velocidad a la que el disco de acreci√≥n env√≠a materia a la estrella, sobrepasando el campo magn√©tico. Eso explicar√≠a por qu√© los chorros de materia que emite esta estrella son m√°s d√©biles que los de otras estrellas de neutrones con campos magn√©ticos m√°s d√©biles. El descubrimiento es un nuevo cap√≠tulo m√°s de c√≥mo el universo nos obliga a reinterpretar lo que creemos saber sobre √©l a cada peque√Īo descubrimiento que hacemos. [Nature v√≠a The Conversation]