Image: Observatorio Europeo del Sur

Sabemos que la mayor parte de estrellas nacen en parejas. A veces, com en el caso de nuestro Sol, una de las estrellas que forman el par sale despedida y se pierde en el espacio. Otras veces la relación termina de manera mucho más violenta. Esta imagen de infrarrojos muestra precisamente eso.

La imagen corresponde al sistema binario R Aquarii, a 650 años luz de nuestro planeta, y ha sido tomada con el cazador de exoplanetas SPHERE, un instrumento que forma parte del Telescopio Muy Grande del ESO en Atacama, Chile.

Lo que ves en la imagen es una estrella enana blanca devorando a su compañera, una estrella variable mira. Las variables mira son gigantes rojas en sus últimas etapas de vida. En condicoines normales, con su combustible nuclear agitado, las variables mira expulsan todo su material formando una nebulosa estelar y terminan convertidas en una enana blanca.

A menos que tengan una hermana especialmente hambrienta.

La enana blanca que completa el par de R Aquarii está tan cerca de su hermana gigante roja que está devorándola poco a poco. Ocasionalmente, el material que absorbe de su víctima sobrecarga a la enana blanca provocando colosales explosiones termonucleares que emiten chorros de plasma a su alrededor. Eso es lo que se observa en la imagen y se aprecia con un detalle como pocas veces se ha visto. En estas otras imágenes tomadas por Wide Field Camera 3's near-infrared instrument del Telescopio Espacial Hubble se puede ver la mortal danza de estas dos estrellas desde una perspectiva un poco más lejana.

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Secuencia de imágenes tomadas con el instrumento SPHERE del Telescopio muy Grande
Image: Observatorio Europeo del Sur

El banquete caníbal de la enana blanca no acabará bien. Los astrónomos pronostican que ambas estrellas terminarán explotando en una supernova de tipo Ia. Este tipo de supernovas se producen precisamente en sistemas binarios en los que una enana blanca absorbe demasiado material de su compañera. Llegado un punto, el aumento de masa de la enana blanca ala calentará tanto que el núcleo alcanzará la temperatura de fusión del carbono.

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Representación artística de dos enanas blancas colapsando en una supernova de tipo Ia
GIF: Observatorio Europeo del Sur (ESO

Cuando esto ocurra, se desencadenará una reacción en cadena tan poderosa que toda la estrella colapsará y explotará en una supernova. Es posible que la gigante roja sobreviva al encuentro y salga despedida por la explosión, pero también puede ocurrir es que ambas perezcan en la supernova. [Arxiv vía Science Alert]