Interprtetación artística de la superficie de KELT-9b, con su estrella al fondo
Illustration: Denis Bajram

KELT-9b acaba de entrar en la lista de exoplanetas realmente exóticos por dos motivos. El primero es que es el más caliente que los astrónomos han encontrado jamás. El segundo es que, debido a sus altísimas temperaturas, es la primera vez que se observan átomos libres de hierro y titanio en la atmósfera.

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La temperatura del este gigante gaseoso es de alrededor de 4.300 grados Celsius. Es algo completamente ins√≥lito teniendo en cuenta que nuestro propio Sol tiene una temperatura interna de alrededor de 6.000 grados. La salvaje temperatura de KELT-9b se debe precisamente a la relaci√≥n del planeta con su estrella. HD 195689 (KELT-9 para los amigos) est√° situada a 620 a√Īos luz de nuestro planeta y tiene dos veces la masa de nuestro Sol. Los astr√≥nomos no han podido medir con precisi√≥n la distancia entre KELT-9b y su estrella, pero el exoplaneta competa una vuelta completa a su alrededor en solo 36 horas, as√≠ que tiene que estar realmente cerca.

En el pasado se hab√≠a teorizado que un planeta similar a nuestro J√ļpiter y lo bastante caliente podr√≠a tener trazas de metales libres en su atm√≥sfera, pero esta es la primera vez que se observa directamente. El descubrimiento ha sido posible gracias al Buscador de Planetas por Velocidad Radial de Alta Precisi√≥n en el Hemisferio Norte o HARPS-N. Se trata de un espectr√≥metro de alta precisi√≥n situado en las Islas Canarias.

Huelga decir que KELT-9 no nos es muy √ļtil en t√©rminos de habitabilidad, pero su estudio es importante para los astr√≥nomos porque ayudar√° a afinar los instrumentos de medici√≥n que calculan qu√© proporci√≥n de elementos qu√≠micos hay en la atm√≥sfera de un exoplaneta, y eso s√≠ que es crucial para hallar alg√ļn d√≠a un mundo habitable. [Nature v√≠a Science Alert]