Parpadea y te lo habrás perdido. En los apenas cuatro segundos que dura el GIF a continuación, este diminuto brazo robótico selecciona una mosca de la fruta de entre varios ejemplares de este insecto y se la lleva tan rápida como delicadamente. Ni siquiera la mosca parece ser consciente de lo que ha ocurrido.

El dispositivo es obra de un grupo de expertos en biología y robótica de la Universidad de Stanford, y promete revolucionar los aspectos más tediosos de las investigaciones en las que se utilizan moscas de la fruta.

La Drosophila Melanogaster es solo una de las m√ļltiples especies de mosca de la fruta que existen. Sin embargo, este peque√Īo insecto de apenas 3 mil√≠metros desempe√Īa un papel crucial en miles de investigaciones sobre biolog√≠a evolutiva, patolog√≠a, microbiolog√≠a y, sobre todo gen√©tica. La Drosophila es tan id√≥nea porque alcanza su madurez muy r√°pido, es muy prol√≠fica y se reproduce muy r√°pidamente. Adem√°s, su genoma es de sobra conocido. Se secuenci√≥ completamente en el a√Īo 2000. Fue uno de los primeros animales de los que pudimos conocer sus genes completos.

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Estas ventajas no est√°n exentas de inconvenientes. El principal es su peque√Īo tama√Īo, que hace bastante compleja su manipulaci√≥n. El robot ideado en Stanford consiste en un tubo capaz de sujetar el insecto con delicadeza y, al mismo tiempo con una precisi√≥n y velocidad incre√≠bles. Un grupo de sensores y c√°maras permiten determinar la posici√≥n y velocidad del animal, su sexo, y hasta tomar medidas de sus caracter√≠sticas f√≠sicas.

Depositando la mosca sobre una peque√Īa bola flotante, el dispositivo incluso es capaz de hacer pruebas de respuesta neurol√≥gica, tomar muestras y hasta realizar intervenciones quir√ļrgicas a los insectos. Uno solo de estos robots es capaz de realizar estudios a hasta 1.000 moscas en un per√≠odo de 10 horas. El funcionamiento del dispositivo acaba de ser descrito en la revista Nature. ¬ŅSu precio? en torno a 5.000 euros. [Nature v√≠a New York Times]

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