El observatorio Gemini Sur, ubicado en Cerro Pachón, Chile, dispara rayos láser al cielo nocturno. No es que el planeta haya comenzado ya un proyecto X-Com de defensa alienígena. Los láser forman parte de un avanzado sistema de orientación que está dando unos resultados espectaculares.

Los telescopios terrestres suelen construirse en lugares altos por una simple raz√≥n. Cuanto m√°s elevada es su ubicaci√≥n, menores son las interferencias de la atm√≥sfera (nubes, contaminaci√≥n...) en el campo de visi√≥n. El observatorio Gemini Sur tiene un telescopio combinado √≥ptico-infrarrojo de 8,1 metros. Este tipo de telescopios son adaptativos, en otras palabras, utilizan puntos de referencia para autoajustarse y ‚Äėenfocar‚Äô la imagen.

Hasta ahora, el telescopio utilizaba determinadas estrellas muy brillantes para establecer referencias, pero esas estrellas no siempre est√°n visibles. La soluci√≥n ha sido la instalaci√≥n de un sistema llamado MCAO (Multi-Conjugate Adaptative Optics). En esencia, el sistema funciona como una sofisticada mira l√°ser con la que apuntar a las estrellas. Cinco ca√Īones l√°ser disparan al cielo para generar puntos de referencia con los que generar una imagen de las distorsiones atmosf√©ricas que se actualiza entre 500 y 1.000 veces por segundo. Los l√°seres ayudan, en definitiva, a eliminar cualquier distorsi√≥n atmosf√©rica en tiempo real.

Gracias a esa instalaci√≥n, el Gemini Sur es capaz de cubrir un √°rea de un tama√Īo 16 veces mayor y de lograr im√°genes tan espectaculares como esta. Tene√≠s m√°s muestras en el enlace a la web de Gemini, al final del post.

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Pronto, el Gemini Sur estar√° acompa√Īado del Gran Telescopio para Rastreos Sin√≥pticos o LSST, un proyecto de supertelescopio en el que participan hasta Microsoft o Google, y que permitir√° obtener im√°genes del espacio de 3.200 megap√≠xeles. La inauguraci√≥n del LSST estaba prevista para finales de 2012, pero su construcci√≥n contin√ļa en estos momentos. [Kurzweilai - ESO - Gemini 1, 2]

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Fotos: Gemini Observatory/AURA]