Imagen: University of Plymouth

Probablemente no te pares mucho tiempo a pensar de qué está hecho tu smartphone. Pero tal vez deberías, porque todos estos teléfonos son un compendio de metales y minerales increíblemente variado provenientes de todo el planeta.

Ahora, un equipo de científicos de la Universidad de Plymouth está tratando de desmitificar su lista de ingredientes, con la esperanza de remover conciencias sobre el impacto ambiental y humano que tienen nuestros dispositivos. Y lo están haciendo de la manera más bruta posible: moliendo los teléfonos y midiendo cada elemento de su interior.

Como muestra preliminar de su trabajo, acaban de publicar el v√≠deo que aparece a continuaci√≥n y en el que se detalla el an√°lisis qu√≠mico del equipo de un iPhone 4S. Arjan Dijkstra, un profesor de petrolog√≠a √≠gnea y uno de los principales cient√≠ficos del proyecto, dijo que inicialmente su equipo detect√≥ al menos 39 elementos en el tel√©fono. Podr√≠an haber detectado m√°s, dijo, pero ‚Äúsolo quer√≠an enfocarse en los m√°s abundantes‚ÄĚ, para lo que quer√≠an demostrar. (Otros expertos me dijeron que un iPhone contiene aproximadamente 75 elementos).

El primer paso para poder determinar que elementos contiene el tel√©fono es tan cient√≠fico como dejarlo caer en una licuadora. Despu√©s de picar el tel√©fono en una mezcla de polvo fino y peque√Īos trozos, el material se mezcla con per√≥xido de sodio en peque√Īos crisoles y se calienta a 480 grados cent√≠grados. El per√≥xido de sodio, explic√≥ Dijkstra, oxida todos los metales para que luego puedan disolverse en una soluci√≥n d√©bil de √°cido n√≠trico. La composici√≥n elemental de esa soluci√≥n se analiza luego con precisi√≥n utilizando un espectr√≥metro de emisi√≥n √≥ptica.

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Hasta ahora, el trabajo ha servido en gran medida para verificar lo que ya sab√≠amos acerca de los smartphones: que contienen muchos ingredientes. Las partes de un tel√©fono contienen elementos comunes como el carbono y el hierro (ambos se encuentran en el cuerpo de acero del iPhone 4S, y posteriormente han sido reemplazados con aluminio). Tambi√©n contienen unos m√°s ex√≥ticos que a menudo son descritos como metales ‚Äúraros‚ÄĚ o ‚Äúcr√≠ticos‚ÄĚ: tungsteno, cobalto, molibdeno y otros metales mucho m√°s peculiares como el dysprosium, neodimio, praseodimio y gadolinio, por mencionar algunos.

Estos metales solo se extraen en peque√Īas cantidades cada a√Īo, pero son absolutamente esenciales para el funcionamiento de la tecnolog√≠a moderna.

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Imagen: University of Plymouth

Muchos de los elementos que han aparecido en el an√°lisis del iPhone aparecen en el √ļltimo informe ambiental de Apple ‚ÄĒque detalla sus esfuerzos para reducir el uso de metales extra√≠dos reforzando sus programas de reciclaje‚ÄĒ y otros no. La mayor√≠a de los metales raros se reciclan a tasas muy reducidas en la actualidad, lo cual resulta desafortunado porque la miner√≠a a menudo conlleva un alto costo ambiental. Si se hace sin la supervisi√≥n adecuada, tambi√©n puede provocar graves abusos contra los derechos humanos. Por ejemplo, la miner√≠a de cobalto, que se lleva a cabo principalmente en la Rep√ļblica Democr√°tica del Congo, est√° estrechamente relacionada con el trabajo infantil. En esta misma regi√≥n devastada por la guerra, la miner√≠a de esta√Īo, tungsteno y tantalio alimenta los conflictos armados.

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Ser m√°s transparentes con lo que contienen nuestros dispositivos puede ayudar a concienciar sobre el impacto que tienen. Por ejemplo, al cuantificar los metales m√°s abundantes en el 4S, los investigadores pudieron estimar que para conseguir los 142 gramos del dispositivo fue necesario extraer entre 10 y 15 kilogramos de rocas.

‚ÄúEsperamos que los consumidores ahora puedan mirar su tel√©fono con otro prisma, no solo como un artilugio de alta tecnolog√≠a, sino tambi√©n como un art√≠culo que se fabrica a partir de materias primas, que deben ser extra√≠das del suelo‚ÄĚ, dijo Dijkstra. ‚ÄúPor lo tanto, cada tel√©fono nuevo equivale a un agujero en el suelo del tama√Īo de una roca de 10 o 15 kg, de hecho, son un mont√≥n de agujeros diseminados por todo el mundo. A menos, claro, que est√©n hechos de materiales reciclados.‚ÄĚ

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Quizás esta prueba anime a Apple a acelerar sus esfuerzos con el reciclaje. Mientras tanto, este equipo está analizando más teléfonos, con especial atención a las tierras raras, cuya extracción produce altos niveles de desechos tóxicos, y a elementos como el cobalto y el tántalo, conocidos por alimentar los conflictos armados.

Su proyecto depende de donaciones voluntarias, por lo que si tienes un teléfono viejo y estás pensando en tirarlo a la basura, ahora puedes darle un mejor uso.