Una compuerta de 15 metros de altura en la prefectura de Iwate, al noreste de Japón. Imagen: AP

El tsunami que azot√≥ la isla de Sulawesi en Indonesia y que mat√≥ al menos a 1.400 personas no ser√° el √ļltimo. Los humanos continuar√°n viviendo en zonas costeras aunque se encuentren sobre fallas activas, seguir√° habiendo tsunamis y las personas continuar√°n muriendo.

Eso no significa que debamos quedarnos cruzados de brazos. Existen mecanismos con los que podemos protegernos de estos temibles desastres naturales. Aquí van unos cuantos, desde aquellos que ya son una realidad hasta ideas que todavía son de ciencia ficción.

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Construir un muro

Los tsunamis ‚Äďolas masivas que se propagan horizontalmente a trav√©s del oc√©ano‚Äď los provoca cualquier cosa que pueda desplazar un gran volumen de agua, desde ciertos terremotos y erupciones volc√°nicas hasta deslizamientos de tierra. Los muros marinos o rompeolas, que existen desde la √©poca del antiguo Imperio Romano, son una opci√≥n bastante simple para proteger a los residentes costeros de su poder destructivo.

Durante alg√ļn tiempo la costa este de Jap√≥n, muy propensa a los tsunamis, estaba repleta de peque√Īos rompeolas ‚Äďbarreras dise√Īadas para proteger las costas de las olas fuertes‚Äď y de muros. Desafortunadamente, estas defensas demostraron ser ineficaces durante el tsunami de TŇćhoku de 2011, en el que murieron alrededor de 18.000 personas. Desde entonces, muchos han sido reemplazados por una serie de muros de cemento que llegan a tener 395 kil√≥metros de largo y 12.5 metros de alto, con un coste de casi $13.000 millones.

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El tsunami de 2011, que alcanz√≥ alturas de 39 metros en algunas zonas, a√ļn podr√≠a atravesar f√°cilmente este nuevo muro. Pero al detener parte de la energ√≠a del tsunami, el muro ofrece cierto grado de protecci√≥n.

B√°sicamente, cualquier barrera f√≠sica puede ser superada, lo que supone un riesgo para las zonas costeras. Como explica Katsu Goda, profesor asociado y catedr√°tico de la Western University de Canad√°, ‚Äúsi los residentes se encuentran a una altura por debajo de las olas del tsunami, sus vidas correr√°n un peligro significativo‚ÄĚ.

Acabar con el tsunami en el mar

Tad Murty, profesor adjunto de la Universidad de Ottawa y vicepresidente de la International Tsunami Society, también hizo hincapié en que los muros solo ofrecen protección parcial. Una nueva idea que sí podría ofrecer una mejor protección, está tomando forma.

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‚ÄúTienes que acabar con el tsunami cuando todav√≠a est√° en el oc√©ano‚ÄĚ, dijo.

El estrecho de Rama Setu, en el sureste de la India. Imagen: PlaneMad/Wikimedia

Los tsunamis se mueven horizontalmente hacia la orilla como si se tratase de un muelle que lanzas por una escalera. Si ese muelle lo cortas en pedazos a medida que se mueve, se debilitar√° y se detendr√° antes de llegar al final. Esto es algo que se puede lograr con unas cuantas islas bien ubicadas.

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Un ejemplo de c√≥mo puede funcionar, es el tsunami de 2004 que tuvo lugar en el Oc√©ano √ćndico. Aunque murieron cientos de miles de personas en una amplia regi√≥n, sorprendentemente pocas de esas muertes ocurrieron en Kanyakumari una regi√≥n al sur de la India. All√≠, varias islas y arrecifes de coral, incluido el estrecho de Rama Setu, bloquearon el oleaje. ‚ÄúRompieron el tsunami en pedazos‚ÄĚ, dijo Murty.

Como China ha demostrado en los √ļltimos a√Īos, construir islas artificiales no es algo dif√≠cil si dispones de los recursos necesarios. Cada zona costera es diferente, y har√≠an falta muchos experimentos y simulaciones por ordenador para determinar d√≥nde deber√≠an ser colocadas las islas para interrumpir un tsunami. Pero en teor√≠a es algo que podr√≠a funcionar, aunque la idea a√ļn no se ha puesto en pr√°ctica.

Murty a√Īade que incluso se habla de usar los desechos pl√°sticos que hay en los oc√©anos para construir estas islas artificiales, matando as√≠ dos p√°jaros de un tiro.

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Un ca√Ī√≥n gigante

Las islas artificiales pueden no ser la √ļnica forma que tendremos para acabar con un tsunami en el futuro. Un art√≠culo escrito en Heliyon en 2017 por Usama Kadri, un profesor de matem√°ticas aplicadas en la Universidad de Cardiff, sugiri√≥ que unos ca√Īones anti-tsunamis podr√≠an ser una alternativa real alg√ļn d√≠a.

La clave son ondas de gravedad ac√ļstica. Estas ondas de sonido de ultra baja frecuencia se generan de forma natural en eventos como los terremotos, y se cree que pueden actuar como se√Īales de alerta temprana para los tsunamis.

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Los c√°lculos de Kadri sugieren que podr√≠amos usar estas ondas de gravedad ac√ļstica para alterar los tsunamis. Al disparar fuertes ondas de gravedad ac√ļstica a una ola, podr√≠amos cambiar su forma, expandiendo su energ√≠a total a un √°rea m√°s grande y reduciendo su impacto en la costa. En teor√≠a, estos ca√Īones podr√≠an seguir disparando hasta que el tsunami se deshaga por completo.

Semejante tecnolog√≠a no es posible todav√≠a. Se necesitar√≠a una enorme cantidad de energ√≠a para generar las ondas de gravedad ac√ļstica necesarias, y esas ondas tendr√≠an que ser emitidas con mucha precisi√≥n en solo unos breves instantes de antelaci√≥n. Se trata de ‚Äúun gran desaf√≠o de ingenier√≠a‚ÄĚ, dijo Kadri. Por ahora, la ciencia est√° realizando varios experimentos con los que llegar a un dise√Īo funcional que pueda sostener esta teor√≠a.

Refugios flotantes

Pasar√° mucho tiempo antes de que las poblaciones costeras puedan vivir sin miedo a ser azotadas por un tsunami. Eso significa que los refugios son de vital importancia, pero ciertos pa√≠ses est√°n m√°s dispuestos a implementarlos que otros. Sus dise√Īos tambi√©n var√≠an considerablemente, desde bunkers a prueba de agua hasta refugios colocados en elevaciones del terreno que pueden mantener a las personas con vida durante d√≠as o semanas.

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Murty explic√≥ que en gran parte de las zonas costeras de India, ya hay miles de refugios para ciclones tropicales ‚Äúextremadamente bien construidos‚ÄĚ. Se suelen ubicar en lo alto de la l√≠nea de inundaci√≥n, lo que evita que el oleaje los destruya. Son capaces de alojar a varios cientos de personas, y se usan no solo como refugio, sino tambi√©n para albergar escuelas, centros comunitarios, hospitales improvisados...

El litoral del Pac√≠fico en los Estados Unidos, que alg√ļn d√≠a ser√° golpeado por un tsunami colosal, no tiene ning√ļn refugio de este tipo, pero las cosas est√°n cambiando poco a poco. En 2014, el primer refugio contra tsunamis se construy√≥¬†en una escuela en Washington. El edificio fue reforzado con hormig√≥n y acero, y el gimnasio se ubic√≥ en el segundo piso, donde puede dar refugio a 1.000 personas en caso de que un potente tsunami pase por debajo.

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Estos refugios verticales se pueden ver en otras partes del mundo. La Torre Nishiki en Taiki, Japón, cuenta con un refugio en el piso superior que protegería a 250 personas en caso de que llegue un tsunami. Después de 2011, los edificios costeros a lo largo del país deben tener una altura similar.

Las empresas privadas tambi√©n est√°n construyendo diferentes tipos de refugios. Por ejemplo, STATIM (Storm, Tornado and Tsunami Interconected Modules) ha patentado un dise√Īo para un refugio que es una versi√≥n m√°s peque√Īa de los bunkers para ciclones de la India. Una diferencia clave es que, aunque est√°n atados al suelo, estos refugios pueden flotar y permitir√≠an a las personas que se encuentran dentro ‚Äďliteralmente‚Äďnavegar sobre las olas.

Los expertos coinciden en que existen muchos m√©todos para salvar vidas m√°s all√° de los refugios, que adem√°s solo son posibles si el pa√≠s tiene los recursos para construirlos. Los sistemas de alerta y la educaci√≥n de la gente, tambi√©n son vitales. Como todav√≠a no podemos vencer a los tsunamis, tambi√©n son vitales unas medidas de evacuaci√≥n efectivas. El profesor Katsu Goda con el que habl√°bamos al principio considera que son ‚Äúla mejor soluci√≥n que tenemos para salvar a muchas personas‚ÄĚ.

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‚ÄúLo ¬īunico que s√© seguro es que cualquier defensa f√≠sica puede fallar‚ÄĚ, dijo.