Encélado, la luna de Saturno que esconde un océano en su interior. Foto: NASA

Nuestro sol tiene unos 4.600 millones de a√Īos. Si todo va bien, dentro de unos 5.000 millones de a√Īos, nuestra estrella se convertir√° en una gigante roja y la vida en la Tierra ser√° imposible. ¬ŅA d√≥nde ir√°n los seres humanos de esa √©poca cuando eso ocurra? Dos astr√≥nomos ya tienen una respuesta, y est√° muy cerca.

Es posible que en todos esos millones de a√Īos el ser humano haya sobrevivido a su propia capacidad de destrucci√≥n y haya conquistado la tecnolog√≠a de viajar entre galaxias. Si no tenemos tanta suerte, la humanidad tiene una pr√≥rroga de 500 millones de a√Īos durante los que podr√° buscar asilo en J√ļpiter y Saturno o, m√°s concretamente, en sus lunas.

Ramses Ramirez y Lisa Kaltenegger son dos astr√≥nomos que han dedicado los √ļltimos meses a calcular c√≥mo afectar√° el envejecimiento del Sol al Sistema Solar y cu√°les ser√°n sus implicaciones para la vida. Los resultados de este estudio acaban de publicarse en la revista Astrophysical Journal.

Nuestro sol se halla en su secuencia principal de ignici√≥n. B√°sicamente consume hidr√≥geno de su n√ļcleo mediante fusi√≥n nuclear y lo convierte en helio. Eso significa que, eventualmente, quemar√° todo el hidr√≥geno del que dispone. Cuando eso ocurra, pasar√° a quemar el hidr√≥geno de su superficie, convirti√©ndose en una gigante roja.

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La primera consecuencia ser√° un enfriamiento y oscurecimiento de su superficie, que se volver√° rojiza. La segunda consecuencia y es que el Sol comenzar√° a crecer hasta alcanzar un tama√Īo sencillamente descomunal.

El Sol en la actualidad. Sobre √©l, el tama√Īo que tendr√° cuando se convierta en gigante roja. Infograf√≠a: Wikimedia Commons.

Cuando llegue a su máximo crecimiento, habrá absorbido Mercurio y Venus. La Tierra no llegará a evaporarse dentro de su estrella, pero no le irá mucho mejor. La luz y el calor de la gigante roja evaporarán completamente la atmósfera y los océanos, convirtiendo al planeta azul en una bola de magma al rojo vivo.

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La ciencia-ficci√≥n juega con la idea de que la humanidad se traslade a Marte cuando la Tierra se vuelva inhabitable, pero en realidad el planeta rojo ser√° tambi√©n demasiado caliente para nosotros. Seg√ļn los c√°lculos de Ramirez y Kaltenegger, la zona habitable del Sistema Solar (aquella en la que las temperaturas permiten que haya agua l√≠quida) estar√° entre J√ļpiter y Saturno.

Los dos gigantes gaseosos seguir√°n siendo inhabitables para nosotros, pero lunas ricas en agua helada como Europa o Enc√©lado podr√≠an convertirse en mundos acu√°ticos habitables (hasta cierto punto) para el ser humano. El tiempo durante el que las lunas se mantendr√°n as√≠ es corto en t√©rminos astron√≥micos (alrededor de 500 millones de a√Īos), pero menos es nada.

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Lo interesante del estudio no es tanto que demuestra una oportunidad para el futuro de la humanidad una vez el Sol devore la Tierra. Los c√°lculos de Ramirez y Kaltenegger son adem√°s una herramienta muy √ļtil para determinar la zona habitable de otras gigantes rojas. Hasta ahora, los investigadores que buscan vida en otros planetas han descartado los sistemas solares basados en este tipo de estrellas, pero el estudio demuestra que tambi√©n tienen la capacidad de albergar vida, solo que a diferente distancia.

Es m√°s, nuestro sol solo durar√° unos 500 millones de a√Īos como gigante roja, pero ese tiempo depende de la masa de cada estrella. Otras estrellas m√°s peque√Īas pueden durar hasta 9.000 millones de a√Īos en ese estado. El ser humano conoce 23 gigantes rojas a menos de 100 a√Īos luz de distancia. Con cada nuevo descubrimiento, las posibilidades de encontrar mundos habitables se multiplican. [v√≠a Astrophysical Journal]

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