Image: Pierson Hill

Lo que vemos: una salamandra muy especial y √ļnica, con manchas como si fuera un leopardo, cuerpo de una anguila, y esas branquias en forma de ramificaciones por las que respira que parecen m√°s propias de un √°rbol. Los cient√≠ficos han dado por fin con la misteriosa ‚Äúanguila leopardo‚ÄĚ.

Y es que hasta ahora, este anfibio hab√≠a sido esquivo. Durante d√©cadas hab√≠a logrado escabullirse y eludir el estudio cient√≠fico. Ahora, gracias al ecologista Sean Graham y sus colegas, de la Universidad Estatal de Sul Ross, Texas, finalmente lograron localizar y observar a la criatura m√≠tica, una de las salamandras m√°s extra√Īas que se hayan visto.

Denominada como Siren reticulata (la sirena reticulada) y perteneciente a un raro género de salamandras gigantes llamadas Sirenidae, es gigante, mide 61 centímetros y como decíamos tiene un cuerpo más parecido a una anguila que a una salamandra: larga y sinuosa, con solo un par de patas delanteras.

Sin embargo, S. reticulata también cuenta con manchas similares a los leopardos, y aunque otras respiran a través de branquias externas intrincadamente ramificadas (similares a árboles), las de S. reticulata son particularmente grandes y resplandecientes.

Image: Pierson Hill

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Al parecer, un esp√©cimen de esta criatura se encontr√≥ en 1970 y se mencion√≥ brevemente en un art√≠culo de 1975. Los lugare√Īos tambi√©n la han conocido como la ‚Äúanguila leopardo‚ÄĚ, de la cual se dice que es amarilla con manchas moradas. Sea como fuere, nadie la hab√≠a descrito como especie hasta ahora. Seg√ļn Graham:

Los ornitólogos habrían cortado las gargantas de los competidores para ser los primeros en describir una nueva especie de aves en Estados Unidos. Y un pájaro con una singularidad comparable a este animal habría parecido algo como un avestruz con lunares.

Desde el 2009, Graham y el ecologista David Steen han estado estudiando a la criatura. Steen capturó su primer espécimen en 2009. Luego, se enteró de un herpetólogo que también estaba trabajando en la descripción de la salamandra, por lo que él y Graham detuvieron su investigación por respeto.

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Image: David Steen

Un a√Īo despu√©s, y al no saber nada de la investigaci√≥n paralela, decidieron seguir adelante con la suya. Les llevar√≠a cinco a√Īos m√°s recolectar suficientes salamandras para una descripci√≥n exhaustiva de la nueva especie. Para marzo de 2018 ya ten√≠an toda la informaci√≥n. Seg√ļn Graham:

Recibimos revisiones de cuatro revisores a principios de este verano. Los revisores se√Īalaron que este no era un documento completo y que pudo haber generado m√°s preguntas de las que contest√≥, pero admiti√≥ que hab√≠amos hecho el trabajo necesario para demostrar que la Anguila Leopardo era diferente y que el trabajo que hab√≠amos hecho era t√©cnicamente impecable.

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As√≠ que 50 a√Īos despu√©s de que se supo de su existencia, S. Reticulata ha pasado a conformar una nueva especie en el reino animal. Posiblemente, la salamandra m√°s extra√Īa de cuantas existen. [National Geographic]