Foto: Nathan Bullivant (Flickr)

Suntory ha anunciado oficialmente que las ventas del Hakushu single malt de 12 años y el Hibiki blend de 17 años se paralizarán de forma temporal. ¿La razón? Algunos de los whiskys más queridos de Japón están desapareciendo.

George Koutsakis dijo ayer en Forbes que el Hibiki 17 dejaría de estar a la venta a partir de septiembre. Hoy, de acuerdo con IT Media, Suntory lo ha hecho oficial, agregando que las ventas del Hakushu 12 finalizarán el mes que viene.

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Estos no son los primeros embotellados de whisky japonés con una edad determinada que ya no se ofrecen. Probablemente tampoco sean los últimos.

Una de las mejores cosas de haber escrito un libro sobre whisky japonés es que debes beberlo para la investigación. Pero, como cliente, es deprimente ver que los whiskys que te encantan desaparecen de las estanterías. Hibiki 17 es uno de mis favoritos por su excelente equilibrio entre sabor, aroma, calidad y precio.

También es lo que Bill Murray bebió en Lost in Translation, si eso sirve de algo.

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¿Entonces... cómo llegamos hasta aquí?

En 2014, Japón experimentó un boom doméstico del whisky gracias a un drama televisivo sobre el fundador de Nikka y el padre del whisky japonés Masataka Taketsuru. Como Taketsuru ayudó a establecer la destilería Yamazaki y más tarde estableció Yoichi, el boom hizo que los whiskys Nikka y Suntory salieran volando de los estantes. Esto coincidió con que el whisky japonés fuera cada vez más reconocido y aclamado a nivel mundial por su calidad. Fue una tormenta perfecta y, durante un breve periodo de tiempo, los fabricantes de whisky japoneses estuvieron encantados. Entonces, la realidad les dio un revés.

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Todos los single malt de Nikka con declaración de edad desaparecieron. Los Yoichi y Miyagikyo puros de malta fueron renovados y solo se relanzaron versiones sin declaración de edad. Si no se incluye una declaración de edad, los elaboradores de whisky tienen más libertad para preparar un lanzamiento porque pueden usar una mayor variedad de whiskys. Incluso sin la declaración de la edad, el whisky más joven en esas maltas podría tener al menos tres años, pero también hay whiskys más añejos para equilibrar las cosas. Esos whiskys añejos están desapareciendo.

La razón es que hace 10-15 años la gente no bebía demasiados tragos japoneses. Durante la década del 2000, el negocio del whisky japonés estaba tocando fondo después de décadas de disminución de las ventas. Fue un efecto dominó: el whisky no se vendía, por lo que la producción se ralentizó y menos alcohol se puso en la barrica para madurar. El resultado es menos whisky añejo.

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Con la demanda actual, la única opción es que los fabricantes de whisky suspendan las ventas.

A diferencia de la ginebra o el vodka, la elaboración del whisky requiere maduración, por lo que pasarán años antes de que vuelvan a estar ampliamente disponibles. Esta es una de las razones por las que, mientras tanto, los destiladores japoneses como Nikka han estado liberando cada vez más bebidas claras.

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Mientras tanto, los precios del whisky japonés se han disparado, como señaló Nikkei a principios de este mes.

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También ha habido aspectos positivos. Por ejemplo, los Yoichi y Miyagikyo de Nikka, que son puros de malta pero no revelan la edad no solo son excelentes sino también asequibles. Bueno, al menos por ahora. Hasta este minuto.

Conocida por su habilidad para administrar toneles y existencias, parecía que Suntory iba a resistir mejor la avalancha de nuevos clientes japoneses de whisky, que se extendió a todo el mundo. Escuché que tiene existencias reservadas para los Juegos Olímpicos, pero no esperes que su sequía termine a corto plazo.

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En 2016, el CEO de Suntory, Takeshi Niinami, dijo que la escasez de whisky japonés podría durar hasta 10 años.

Nikka, en cambio, podría estar en serias dificultades porque el auge de 2014 limpió sus bodegas de maduración. Y dado que usa alambiques a carbón, aumentar la producción es difícil. Podría llevarle aún más tiempo para recuperarse de este repentino pico de popularidad.

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Según IT Media, Suntory planea aumentar la capacidad de producción, incluida la ampliación de sus capacidades de maduración. Aún no se sabe cuándo volverán Hakushu 12 y Hibiki 17. Tienes hasta septiembre para hacerte con cualquier botella restante.