KIC 11145123 comparado con nuestro Sol. Foto: Mark A Garlick / Instituto Max Planck

Cuando imaginamos una estrella solemos pintar en nuestra cabeza una esfera de luz, pero lo cierto es que ninguna estrella es perfectamente esf√©rica. Ninguna salvo KIC 11145123. Esta estrella a 5.000 a√Īos luz de la Tierra es la esfera m√°s perfecta del universo conocido.

¬ŅC√≥mo es posible que las estrellas no sean perfectamente esf√©ricas? M√°s a√ļn, ¬Ņc√≥mo han descubierto los astr√≥nomos que KIC 11145123 s√≠ lo es? La respuesta a la primera pregunta est√° en la propia rotaci√≥n. Las estrellas, como los planetas, giran sobre si mismas a gran velocidad, y cualquier objeto que gire est√° sometido a fuerza centr√≠fuga. En el plano astron√≥mico, lo que ocurre es que esa fuerza achata levemente las estrellas y planetas por los polos, igual que ocurre con la Tierra.

Cuando un equipo de astrónomos del Instituto Max Planck y la Universidad de Göttingen, en Alemania, descubrieron KIC 11145123, analizaron la estrella mediante una técnica bastante novedosa llamada asterosismología. Lo habitual, desde hace décadas, es estudiar las estrellas mediante interferometría, una técnica que analiza las diferencias entre las ondas de luz que nos llegan de diferentes estrellas. Sin embargo, la interferometría no es perfecta para obtener datos más en profundidad. Ahí es donde entra esta segunda técnica que analiza la estructura interna de las estrellas registrando la frecuencia de sus pulsos.

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Al analizar la estrella, lo que los astr√≥nomos descubrieron es que las capas interiores de la estrella giran a mucha m√°s velocidad que las exteriores. La raz√≥n de este comportamiento no est√° clara, pero podr√≠a tener que ver con unos campos magn√©ticos m√°s d√©biles en el exterior. Sea como sea, el descubrimiento abre una nueva v√≠a de estudiar las estrellas que nos ofrezca m√°s respuestas (o quiz√° m√°s preguntas. A menudo suele ser esto √ļltimo) sobre c√≥mo funcionan. [Science Advances v√≠a Motherboard]