Representación artística de una estrella enana blanca. Richard Qin

Normalmente, la energ√≠a que emiten las estrellas se basa en las reacciones nucleares entre hidr√≥geno y helio. Dox es diferente. Esta extra√Īa enana blanca ha logrado dejar at√≥nitos a los astr√≥nomos debido a su extra√Īa composici√≥n externa. Su atm√≥sfera es un 99,9% ox√≠geno.

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El descubrimiento de SDSSJ124043.01+671034.68 (La han apodado como Dox) es obra de un equipo e astrónomos de la Universidad Federal Rio Grande do Sul en Brasil, y acaba de publicarse en la revista Science. Se trata de la estrella con mayor cantidad de oxígeno de entre las más de 32.000 enanas blancas que se conocen, lo que conlleva no pocos interrogantes.

Para empezar, est√° la cuesti√≥n de c√≥mo ha logrado acumular una cantidad tan masiva de ox√≠geno. Las enanas blancas son lo que queda de una estrella cuando se queda sin combustible nuclear. Se trata de estrellas ‚Äúfr√≠as‚ÄĚ (no emiten tanto calor como las estrellas m√°s j√≥venes) y de peque√Īo tama√Īo. Su plasma no proviene de las reacciones entre hidr√≥geno y helio, sino de la repulsi√≥n entre los electrones que se oponen a su propio colapso gravitatorio.

Otra imagen de como lucen estas estrellas. Vía NASA.

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El 99% de las enanas blancas est√° constituido b√°sicamente por carbono y ox√≠geno, que son los residuos de la fusi√≥n del helio. Sin embargo, sobre la superficie siempre hay una capa variable de hidr√≥geno y helio. Dox es casi toda ox√≠geno con algunas trazas residuales de ne√≥n, magnesio y silicio. Para que las enanas blancas tengan algo de ox√≠geno en su atm√≥sfera, deber√≠an tener mucha m√°s masa, y Dox tiene un tama√Īo de apenas un 60% el de nuestro sol.

La hip√≥tesis expuesta por el equipo que ha descubierto la estrella es que Dox perteneci√≥ en alg√ļn momento a un sistema binario junto a una estrella convencional. Cuando su estrella compa√Īera creci√≥ hasta formar una gigante roja, la enana blanca absorbi√≥ todo su ox√≠geno. Despu√©s, su estrella compa√Īera explot√≥, eliminando el resto de elementos qu√≠micos de la atm√≥sfera de la enana blanca. La hip√≥tesis es retorcida, pero no es la primera vez que se registran este tipo de anomal√≠as estelares, aunque nunca antes con el resultado de una enana blanca formada por ox√≠geno puro.

Dox, por cierto, es el descubrimiento original de un estudiante que acometió la tediosa tarea de examinar más de 300.000 gráficos de espectrómetro que analizan la composición de las estrellas en función de su color. [Science vía Popular Mechanics]

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