Imagen: Dorina Andress / Wikimedia Commons

¬ŅQu√© nos dice el precio del langostino o el camar√≥n sobre la contaminaci√≥n, el cambio clim√°tico y la falta de ox√≠geno en el mar? M√°s de lo que creemos.

La contaminación y el calentamiento global están relacionados con la caída del oxígeno en los océanos, un fenómeno conocido como hipoxia marina. Por un lado, el nitrógeno y el fósforo que volcamos a los océanos favorecen el desarrollo de bacterias que devoran el oxígeno disponible. Por otro, el aumento de temperaturas hace que los organismos marinos necesiten más oxígeno para subsistir, y que los mares pierdan oxígeno al calentarse.

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Los bajos niveles de ox√≠geno causan serios problemas en los ecosistemas acu√°ticos, pero uno de ellos es especialmente relevante para las pesquer√≠as: la hipoxia ralentiza el crecimiento individual de los animales, lo que hace que las nuevas poblaciones est√©n formadas por criaturas m√°s peque√Īas.

En un estudio publicado por PNAS, investigadores de la Universidad Duke analizaron el impacto de la hipoxia en la economía a través del precio del langostino. Para ello examinaron los datos del Golfo de México, que tiene la mayor área de hipoxia estacional del planeta (con un pico en verano) y es uno de los lugares donde más se pesca el camarón marrón del norte.

Fluctuación del precio de la gamba gris entre 1990 y 2010

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Supongamos (y sabemos que estamos en lo cierto) que las poblaciones de camarones tienen individuos m√°s peque√Īos en √°reas hip√≥xicas. Entonces los camarones grandes van a ser m√°s escasos (y por lo tanto, m√°s caros) y los camarones peque√Īos van a ser m√°s abundantes (m√°s baratos). Como los camarones se venden por tama√Īo, la hip√≥tesis se convierte en una forma f√°cil de seguir los efectos de la contaminaci√≥n en el mar.

Comprobado. Los cient√≠ficos compararon la hipoxia estacional del Golfo de M√©xico con las fluctuaciones del precio de los camarones de 1990 a 2010 y encontraron una fuerte relaci√≥n entre ambas. Cuando la hipoxia alcanzaba su punto m√°ximo, el precio de los camarones grandes aumentaba (a medida que el precio de los camarones m√°s peque√Īos se desplomaba).

El hallazgo es un primer paso para convencer a las autoridades de que hace falta actuar con respecto a la hipoxia marina: está afectando a la vida en los océanos, y también a la economía global. [PNAS vía Ars Technica]