Paso del hurac√°n Irma. AP

Primero fue Harvey y luego ha llegado Irma. Adem√°s, quedan casi 12 semanas para que termine la temporada de huracanes en el Atl√°ntico. ¬ŅDe d√≥nde vienen todas estas tormentas devastadoras? Curiosamente, el 85% de los fen√≥menos que golpean a Estados Unidos y Canad√°, se inician en el mismo lugar.

Seg√ļn afirman en el estudio publicado en Geophysical Research Letters, la mayor√≠a de las tormentas que golpean con virulencia las costas de ambos pa√≠ses se inician con un patr√≥n clim√°tico distinto sobre √Āfrica occidental, espec√≠ficamente en un punto de la costa de las islas africanas de Cabo Verde.

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Los investigadores observaron de cerca estas perturbaciones tropicales frente a la costa de √Āfrica y luego se dieron cuenta que pod√≠an predecir con gran eficacia cu√°les de estos fen√≥menos se convertir√≠an en huracanes a tomar en cuenta unas semanas m√°s tarde. Seg√ļn explica Colin Price, de la Universidad de Tel Aviv:

El 85% de los huracanes m√°s intensos que afectan a Estados Unidos y Canad√° comienzan como alteraciones en la atm√≥sfera sobre √Āfrica occidental. Encontramos que cuanto mayor es el √°rea cubierta por estos cambios, mayor es la probabilidad de que se desarrollen en huracanes s√≥lo una o dos semanas m√°s tarde.

Iron√≠as de la vida, estos huracanes est√°n vinculados directamente a uno de los lugares m√°s secos de la Tierra: el desierto del Sahara. La interacci√≥n entre el aire seco y caliente del S√°hara, y el aire m√°s fr√≠o y h√ļmedo del Golfo de Guinea hacia el sur, forma lo que se conoce como el chorro africano oriental que sopla de este a oeste a trav√©s de √Āfrica.

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Formación de una onda tropical. Wikipedia Commons

Es ah√≠ donde pueden formarse alteraciones atmosf√©ricas o bandas de actividad de tormentas conocidas como ondas tropicales. A medida que estas explotan sobre la costa occidental de √Āfrica, la cantidad de nubes en ese momento puede predecir si estas ondas tropicales se convertir√°n en huracanes una o dos semanas m√°s tarde.

¬ŅPor qu√© raz√≥n? Las ondas tropicales interact√ļan con el agua ecuatorial del Atl√°ntico (muy c√°lida) a medida que se dirigen hacia el oeste, provocando columnas de aire h√ļmedo caliente que se elevan desde el oc√©ano.

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Eso proporciona dos de los tres ingredientes necesarios para que las tormentas tropicales se conviertan en huracanes a gran escala como Irma: aire h√ļmedo, rotaci√≥n de la Tierra y temperaturas c√°lidas del oc√©ano. Cuando los vientos comienzan a girar a velocidades de 119 km/h, el fen√≥meno ya ha comenzado, la tormenta pasa a clasificarse como un hurac√°n de Categor√≠a 1.

Hurac√°n Harvey. Wikimedia Commons

De hecho, Irma fue descubierta por primera vez como una de esas alteraciones tropicales frente a las islas de Cabo Verde a finales de agosto, antes de convertirse en un huracán sobre el Atlántico mientras se dirigía hacia el Caribe y Estados Unidos. Como explica Price:

Pensemos que s√≥lo el 10% de las 60 alteraciones que se originan en √Āfrica cada a√Īo se convierten en huracanes, pero si tienen la oportunidad de recolectar la energ√≠a suficiente al cruzar el Atl√°ntico, los hace tan poderosos que son m√°s propensos a golpear Estados Unidos e incluso Canad√°.

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Por tanto, no todos los huracanes que se forman en el Atlántico se originan cerca de Cabo Verde, pero la mayoría de los más importantes (un 85%) y devastadores sí comienzan ahí y se puede predecir con una o dos semanas de antelación. [TAU vía ScienceAlert]