Imagen: Planetary Society

Dos semanas después de desplegar sus velas solares, la nave espacial LightSail 2 de The Planetary Society ha logrado subir su órbita casi 3 kilómetros, en lo que ha sido una importante prueba para este nuevo y prometedor medio de propulsión.

LightSail 2 despleg√≥ sus velas solares de 32 metros cuadrados el 23 de julio, aproximadamente un mes despu√©s de que un cohete SpaceX Falcon Heavy la depositase en la √≥rbita baja terrestre. En aquel momento, el punto m√°s alto de la √≥rbita de la nave, apenas hab√≠a alcanzado los 726 kil√≥metros. Pero ahora, transcurridas dos semanas despu√©s del despliegue de sus velas solares, el punto m√°s alto de su √≥rbita est√° a 729 kil√≥metros, 3,2 kil√≥metros m√°s, seg√ļn The Planetary Society.

Todavía es pronto para decirlo, pero la cosa promete.

‚ÄúLas operaciones de la misi√≥n avanzan muy bien‚ÄĚ, dijo Dave Spencer, project manager de la LightSail 2 a Gizmodo. ‚ÄúLa nave espacial est√° en perfecto estado, y nos comunicamos con ella varias veces al d√≠a‚ÄĚ.

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El objetivo de esta misi√≥n es probar la viabilidad de la navegaci√≥n solar. El funcionamiento es simple: los fotones del Sol rebotan en una gran vela solar, d√°ndole a la nave un peque√Īo impulso pero continuo. Con el tiempo, esta forma de propulsi√≥n podr√≠a usarse para poner peque√Īos sat√©lites en √≥rbita, o incluso permitir viajes interestelares.

Para mantener un rendimiento √≥ptimo, los controladores de la misi√≥n deben orientar la posici√≥n de la vela en funci√≥n del sol. Con ese fin, la nave espacial realiza dos giros de 90 grados por cada √≥rbita terrestre. Cuando se encuentra en este modo de navegaci√≥n solar, las velas se colocan de¬†forma perpendicular al Sol, para maximizar el n√ļmero de fotones que golpean la vela. La LightSail 2 tarda unos 90 minutos en hacer una √≥rbita completa de la Tierra.

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‚ÄúDurante los primeros 10 d√≠as despu√©s de que despleg√°semos la vela, estuvimos en modo de navegaci√≥n solar aproximadamente dos tercios del tiempo‚ÄĚ, explic√≥ Spencer. ‚ÄúEl tim√≥n de impulso ‚ÄĒb√°sicamente un tim√≥n que se mueve a lo largo de 6 ejes‚ÄĒ alcanzaba su l√≠mite de saturaci√≥n (su velocidad m√°xima de rotaci√≥n) un par de veces al d√≠a, momento en el que reduc√≠amos la velocidad del tim√≥n y us√°bamos barras de torsi√≥n magn√©ticas para eliminar la velocidad angular. Esto se llama modo ‚Äúdesv√≠o‚ÄĚ y se usa para reducir la velocidad angular sobre cada eje de la nave. Al principio, est√°bamos en modo desv√≠o aproximadamente un tercio del tiempo‚ÄĚ

El 3 de agosto, el equipo de The Planetary Society actualiz√≥ su software para que la nave espacial pudiese cambiar de forma aut√≥noma su configuraci√≥n de desv√≠o cuando est√° dentro de la sombra que proyecta la Tierra. Eso permite que la LightSail 2 pueda ‚Äúmaximizar el tiempo de navegaci√≥n solar‚ÄĚ, explic√≥ Spencer.

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‚ÄúTambi√©n hicimos un ajuste del algoritmo de control de la vela para refinar la velocidad de giro de la nave espacial‚ÄĚ, dijo Spencer.

‚ÄúSeg√ļn los datos telem√©tricos de lanave, en los √ļltimos dos d√≠as nuestros giros de 90 grados han sido realizados de manera mucho m√°s efectiva, y el tim√≥n de impulso no ha alcanzado su l√≠mite de saturaci√≥n‚ÄĚ dijo Spencer.

Un v√≠deo realizado por Mansell muestra la orientaci√≥n de la LightSail 2 con respecto al Sol durante una √ļnica √≥rbita, justo antes de las √ļltimas actualizaciones. La l√≠nea roja muestra la direcci√≥n del Sol, mientras que la l√≠nea azul muestra la direcci√≥n del campo magn√©tico local. Jason Davis de Planetary Society nos ayud√≥ a entender el¬†v√≠deo:

En la primera mitad del v√≠deo, la LightSail 2 trata de volar con la vela orientada en paralelo a los fotones solares, manteniendo un √°ngulo de 90 grados con el Sol, de modo que no produzcan ning√ļn empuje. Los saltos se producen porque los datos intermedios no aparecen interpolados para simplificar el proceso. En la segunda mitad del v√≠deo, la LightSail 2 est√° en modo ‚Äúempuje‚ÄĚ, tratando de mantener su eje hacia el Sol para que la vela pueda ser empujada por la luz solar.

Como muestra el vídeo, hay momentos en que la vela funciona a la perfección. En el mejor día de la LightSail 2, la nave espacial consiguió elevar su órbita unos 900 metros, demostrando que se pueden hacer vuelos solares, que era la idea principal de este programa.

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Spencer le dijo a Gizmodo que The Planetary Society compilará todos los datos de la misión en una serie de papers. El objetivo principal de la misión, dijo, será proporcionar estos datos a toda la comunidad interesada en la navegación solar.