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La sonda Solar Orbiter realiza su primer acercamiento crítico al Sol

GIF: ESA/ATG medialab/Gizmodo

El proyecto Solar Orbiter, una colaboración entre la Agencia Espacial Europea y la NASA, ha comenzado una nueva etapa crítica de la misión tras su primer acercamiento al Sol.

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Hace unas horas, la sonda Solar Orbiter completó su primer acercamiento al Sol, o perihelio, llegando a colocarse a menos de 77 millones de kilómetros de nuestra estrella. Es un hito importante para la misión, ya que es en este punto cuando se probarán muchos de sus instrumentos a bordo que tendrá estarán funcionando durante los próximos cinco meses y tras los cuales comenzará oficialmente la fase científica de la misión.

Esta sonda, que ha sido desarrollada por la ESA con la ayuda de la NASA, tiene 10 instrumentos distintos a bordo, muchos de los cuales se complementan entre sí. Está equipada con seis cámaras diferentes, por lo que proporcionará imágenes sin precedentes del Sol. Uno de los objetivos principales de la misión es comprender mejor el Sol y cómo se crea y funciona el entorno dinámico dentro de nuestro sistema solar.

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“Nunca hemos tomado fotos del Sol desde tan cerca”, dijo Daniel Müller, científico del proyecto Solar Orbiter en un comunicado de prensa. “Ha habido primeros planos con una mayor resolución, tomados por el telescopio solar Daniel K. Inouye de Hawai a principios de año. Pero desde la Tierra, debido a la atmósfera de nuestro planeta, solo se puede ver una pequeña parte del espectro solar que se puede ver desde el espacio”.

Imagen: ESA/ATG medialab
Imagen: ESA/ATG medialab
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No hay que confundir esta misión con la misión Parker Solar Probe de la NASA, que fue lanzada en 2018. La sonda Parker actualmente está girando cada vez más cerca del Sol, donde finalmente se zambullirá hasta su desaparición para conseguir información vital sobre la corona del Sol y sobre su atmósfera exterior. Sin embargo, a diferencia de la misión Solar Orbiter, Parker no tiene ninguna cámara a bordo.

“Esta es la primera vez que nuestros instrumentos funcionarán a una distancia tan cercana al Sol, lo que nos proporcionará una visión única de la estructura y composición del viento solar”, dijo Yannis Zouganelis, otro de los científicos que participan en esta misión. “Para los instrumentos de abordo, esto no es solo una prueba, esperamos resultados nuevos y emocionantes”.

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Los controladores de la misión ahora pondrán a prueba las herramientas del Solar Orbiter y su intención es ir recopilando datos preliminares sobre la corona, la superficie solar, la heliosfera, el campo magnético y las partículas del Sol que se encuentran en el viento solar. Las primeras imágenes recopiladas por el Solar Orbiter no serán publicadas hasta julio.

Con el tiempo, la sonda llegará a menos de 42 millones de km) del Sol, o 0,28 UA (1 UA es la distancia media entre la Tierra y el Sol), que es una distancia menor que el perihelio de Mercurio (0.31 UA). La misión Parker Solar Probe, en comparación, llegará a 6,1 millones de km, o 0,04 UA del Sol, pero sus objetivos son diferentes.

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Finalmente, después de aprovechar la grevedad de la Tierra y de Venus, la sonda se encargará de escanear los polos del Sol y nos permitirá observar mejor estas escurridizas regiones solares, que influyen en el campo magnético y los vientos solares.

Los datos obtenidos por las misiones Parker Solar Probe y Solar Orbiter deberían ayudarnos a comprender mucho mejor el clima espacial y a aprender a predecir las peligrosas erupciones solares.

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