Representación artística de la radiación cósmica. Imagen: ASPERA / Novapix /L. Bret

Nuestro planeta est√° siendo constantemente bombardeado por part√≠culas subat√≥micas procedentes de las profundidades del espacio. En los √ļltimos meses, nuestro planeta est√° recibiendo una lluvia anormalmente alta de un tipo concreto de esas part√≠culas, y no sabemos de d√≥nde procede.

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Esas partículas son los positrones. Son la antipartícula de un electrón y una de las muchas partículas que componen lo que conocemos como antimateria.

Los positrones se usan de manera habitual en medicina nuclear, y pueden ser creados mediante pulsos láser, pero no sabemos a ciencia cierta qué los genera en el cosmos. Tan solo que forman forman parte de los rayos cósmicos o radiación cósmica.

En 2008, una sonda llamada PAMELA cuyo objetivo era precisamente medir la radiación cósmica desde su posición en órbita descubrió que recibimos muchos más positrones de lo normal. La principal hipótesis era que esas partículas proceden de los pulsar, estrellas de neutrones o enanas blancas que emiten un poderoso haz de radiación electromagnética en una dirección.

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La idea es que ese haz es tan energético que, al chocar con las nubes de polvo y gas, funciona como un auténtico colisionador de hadrones natural, generando todo tipo de partículas subatómicas nuevas, como los positrones.

Animación de un Pulsar. Imagen: Wikimedia Commons

El descubrimiento reciente de una pareja de pulsar situados a solo unos pocos cientos de a√Īos luz se convirti√≥ en la oportunidad perfecta para probar esa teor√≠a. Un equipo de astrof√≠sicos analiz√≥ la emisi√≥n de positrones de los pulsar mediante el Observatorio Cherenkov de gran altitud de M√©xico. Los an√°lisis permitieron confirmar que los pulsar, efectivamente, aumentan el flujo de positrones que pasa por la Tierra. La cifra, sin embargo, es varios √≥rdenes de magnitud inferior al bombardeo actual de part√≠culas.

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Hay algo m√°s ah√≠ fuera emitiendo positrones, y no sabemos de qu√© se trata. Existe una hip√≥tesis que asegura que ese flujo se debe al decaimiento de grandes masa de antimateria, pero se trata de una idea completamente te√≥rica, porque de hecho nunca hemos podido observar grandes acumulaciones de part√≠culas de antimateria. Es uno m√°s, de entre los miles de misterios del cosmos a√ļn por revelar. [Science¬†v√≠a Science Alert]