Foto: Audrey / Fickr, bajo licencia Creative Commons.

¬ŅPor qu√© las tortugas aprendieron a esconder la cabeza dentro del caparaz√≥n? Casi todos contestamos a esta pregunta con un ‚Äúpara defenderse de los depredadores‚ÄĚ. Un nuevo estudio sobre biolog√≠a evolutiva pone sobre la mesa una raz√≥n un poco m√°s inquietante: para matar mejor.

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La clave de este nuevo estudio publicado en Nature es el esqueleto de una especie de tortuga que vivi√≥ hace 150 millones de a√Īos, la Platychelys oberndorferi. Los f√≥siles de esa tortuga son raros, pero un esp√©cimen en muy buen estado ha permitido estudiar en detalle las v√©rtebras cervicales, y su fisonom√≠a echa por tierra la idea de que esconden la cabeza para defenderse.

Las tortugas modernas se dividen en dos ramas en función precisamente de cómo retraen la cabeza dentro del caparazón. Las pleurodiras esconden la cabeza echándola hacia un lado y ocultándola en un hueco de la pata dentro del caparazón. Las cryptodiras, en cambio, echan la cabeza hacia atrás. La Platychelys oberndorferi se considera una pleurodira, pero sus huesos no concuerdan con esta definición.

Esquema de cómo retrae la cabeza la Platychelys oberndorferi. Imagen: P. Röschli.

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La Platychelys oberndorferino escond√≠a completamente su largo cuello dentro del caparaz√≥n. Tan solo plegaba una parte, lo que no tiene ninguna ventaja desde el punto de vista defensivo. Para tratar de dar con una explicaci√≥n, el equipo del paleont√≥logo J√©r√©my Anquetin compar√≥ las v√©rtebras con las de dos especies de tortugas modernas que muestran una fisonom√≠a similar, la Chelus fimbriata o tortuga matamata, y la Chelydra serpentina o tortuga mordedora. Ambas especies son un ejemplo √ļnico de evoluci√≥n convergente en regiones del mundo muy alejadas.

Representación artística de una Platychelys oberndorferi. Ilustración: P. Röschli.

Aunque damos por hecho que las tortugas son animales pac√≠ficos y mayormente herv√≠boros, estas especies son agresivas y cazan peces y peque√Īos invertebrados para alimentarse. El m√©todo de caza es precisamente lanzar la cabeza hacia adelante como si fuera un ariete. Las poderosas mand√≠bulas en forma de pinza hacen el resto.

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Anquetin ha hallado indicios de que la Platychelys oberndorferino utilizaba exactamente este mismo m√©todo de caza, y cree que la t√©cnica es extrapolable a otras especies, si bien a veces es un truco muy √ļtil para proteger parcialmente la cabeza de otros depredadores.

Los restos f√≥siles de esta tortuga primitiva son demasiado escasos como para que los datos sean a√ļn definitivos, pero es una hip√≥tesis a tener en cuenta y que arroja nueva luz sobre unos animales a los que no imaginamos cazando casi como si fueran serpientes. Cuando esconden la cabeza no es solo por miedo. Se preparan para atacar. [Nature v√≠a Smithsonian]