En el a√Īo 2017, los investigadores de la Universidad de Cambridge examinaron c√≥mo las c√©lulas de la piel llamadas fibroblastos respond√≠an de manera diferente seg√ļn la hora del d√≠a. Las implicaciones del estudio fueron fascinantes: la reparaci√≥n del tejido da√Īado pod√≠a variar dr√°sticamente seg√ļn el momento de la lesi√≥n.

Su trabajo cambi√≥ la forma de pensar de hace d√©cadas. Antes se cre√≠a que los ritmos circadianos, los cambios biol√≥gicos que siguen un ciclo diario y responden al d√≠a y la noche, estaban controlados √ļnicamente por el ‚Äúreloj maestro‚ÄĚ del hipot√°lamo del cerebro. Sin embargo, el estudio cambi√≥ la perspectiva: el mantenimiento del tiempo biol√≥gico se extiende a todas las c√©lulas del cuerpo.

Cuando nos hacemos una herida, las c√©lulas de la piel que coment√°bamos, los fibroblastos, migran al √°rea afectada y producen prote√≠nas restauradoras (como el col√°geno) que ayudan a reconstruir el tejido da√Īado. Ocurre que estos primeros respondedores dependen de una prote√≠na llamada actina para hacer su trabajo. ¬ŅQu√© pasa cuando no hay suficiente? Que la motilidad de los fibroblastos se ve afectada.

Cuando esto ocurre, lo que determina los niveles de actina es el ritmo circadiano. Y como cualquiera de nosotros, estas células de la piel son esclavas del ciclo día-noche.

Para estudiar c√≥mo funciona esta actividad, los cient√≠ficos de Cambridge examinaron los cultivos de fibroblastos cultivados en placas de Petri. Cuando los cultivos se analizaron en diferentes momentos, las heridas sufridas en condiciones simuladas de ‚Äúnoche‚ÄĚ se curaron m√°s lentamente que durante el d√≠a. Esto ocurri√≥ debido a las diferentes velocidades de respuesta de los fibroblastos. Seg√ļn explican los autores:

Esto es consistente con la capacidad migratoria de las células, adyacente a una herida naciente, determinada por el estado dinámico de la actina en la fase circadiana cuando se incurre en la herida.

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Luego pasaron a realizar pruebas con ratones, y los resultados fueron idénticos: los animales se curaban más rápido si se mantenía un corte durante sus horas de vigilia que cuando normalmente habrían estado dormidos:

Vemos constantemente una diferencia doble en la velocidad de curaci√≥n de la herida entre el d√≠a y la noche del reloj corporal. Adem√°s, estas respuestas pueden ser manipuladas. Tanto en las c√©lulas como en los ratones, podemos restablecer la respuesta de curaci√≥n del tejido enga√Īando a las c√©lulas para que crean que es una hora diferente del d√≠a, como encender las luces por la noche y apagarlas a diferentes horas del d√≠a para los ratones o usar f√°rmacos que alteren el reloj en las c√©lulas en el laboratorio.

Image: Fibroblastos (Wikimedia Commons)

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Esta ‚Äúmanipulaci√≥n‚ÄĚ es precisamente una de las claves de su estudio, ya que podr√≠a tener unas implicaciones potencialmente enormes en los tratamientos m√©dicos. Por ejemplo, los investigadores creen que permitir√≠a a los cirujanos adaptar las operaciones a los momentos en que los pacientes pueden responder mejor.

De hecho, tras los resultados del estudio pionero que tuvo lugar en 2017, el equipo analizó los datos clínicos de pacientes que habían recibido lesiones por quemaduras. Encontraron un diferenciador sorprendente en los resultados del tratamiento.

Y es que las quemaduras sufridas en la noche (definidas entre las 8 pm y las 8 am) tomaron en promedio de un 60% más de tiempo para curarse que las mismas lesiones sufridas durante el día: 28 días para quemaduras nocturnas, en comparación con solo 17 días para quemaduras recibidas entre las 8 am y 8 pm.

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Se necesitan m√°s estudios que est√°n teniendo lugar en estos momentos, pero todo indica que se podr√≠a conducir a nuevos tipos de tratamientos m√©dicos centrados en la ciencia de los ritmos circadianos. ‚ÄúNo solo se pueden identificar nuevos objetivos farmacol√≥gicos, sino que tambi√©n se puede aumentar la efectividad de las terapias establecidas al cambiar la hora del d√≠a en que se administran‚ÄĚ, zanjan los investigadores. [MRC, ScienceAlert]