Imagen: Una vista fotomicrográfica de Clostridium tetani, la bacteria que causa el tétanos. Su apariencia de raqueta de tenis se ve cuando las bacterias en forma de vara comienzan a convertirse en una espora resistente. (CDC)

Un nuevo informe de un caso en los Centros para el Control de Enfermedades publicado el jueves destaca claramente los costes de no vacunar a los niños. Detalla cómo un niño de 6 años no vacunado terminó con el tétanos, y el esfuerzo enormemente caro que se extendió durante dos meses para salvar su vida.

El tétanos se produce por la bacteria homónima Clostridium tetani. Más exactamente, es lo que sucede cuando el C. tetani, amante del suelo, ingresa a tu cuerpo, generalmente a través de un corte abierto, y arroja una toxina extremadamente potente. Esta toxina puede paralizar rápidamente y lanzar tus músculos con espasmos constantes, comenzando con la mandíbula, a veces incluso bloqueándola. Estos espasmos se pueden propagar al tórax, la espalda y el intestino, lo que provoca fracturas dolorosas, problemas para respirar e incluso la pérdida completa del control intestinal. Es una enfermedad brutal, que puede llevar meses en recuperarse por completo. Incluso con tratamiento, el 10% de las víctimas finalmente mueren.

Afortunadamente, hemos recibido una vacuna contra el tétanos desde la década de 1920, y la vacunación prácticamente ha eliminado la enfermedad en países con una atención médica decente. La mayoría de las personas en EE. UU., por ejemplo, están totalmente vacunadas contra el tétanos cuando ingresan a la escuela, y la primera de las cinco inyecciones ocurre a la edad de 2 meses (se recomiendan las dosis de refuerzo cada 10 años). Desafortunadamente, ese no fue el caso del niño no identificado en este informe, ya que su familia había optado por no vacunarlo bajo cualquier condición.

Según los autores, el niño de 6 años de Oregón se había raspado la frente mientras jugaba afuera en una granja en algún momento de 2017. La herida se limpió y se suturó en su casa, pero seis días después, el niño comenzó a sufrir contracturas y espasmos musculares. Luego comenzó a arquear la espalda y el cuello involuntariamente y, finalmente, apenas podía respirar, lo que llevó a su familia a pedir ayuda.

El niño fue trasladado por aire al hospital, sin poder siquiera beber agua porque no podía abrir la boca. Allí le dieron varias inyecciones de tétanos. Luego pasó los siguientes 47 días en cuidados intensivos, necesitando un ventilador para respirar y medicamentos constantes por vía intravenosa para controlar su dolor, presión arterial y espasmos musculares. Tres días después, pudo caminar unos metros con ayuda, pero aún necesitaba dos semanas más de rehabilitación para recuperar completamente el uso de sus piernas y su cuerpo.

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En total, terminó pasando 57 días en el hospital, con una factura de 811.929 dólares, y eso excluye el transporte aéreo y la rehabilitación. Según el contexto, eso es aproximadamente 72 veces el costo promedio de una estancia en un hospital para un niño, según la investigación citada por los autores. Y es mucho más costosa que la vacuna contra la difteria, el tétanos y la tos ferina en la infancia (DTaP), que puede costar alrededor de 30 dólares por dosis sin seguro (los refuerzos para adultos cuestan alrededor de 60 dólares).

Los médicos dicen que es el primer caso de tétanos infantil reportado en Oregón en 30 años. Sin embargo, entre 2009 y 2015, hubo 197 casos de tétanos y 16 muertes reportadas en EE. UU. Y algunos de estos casos tan raros han sido incluso más caros, con facturas de hospital para una víctima adulta que llegan a más de 1 millón de dólares.

El informe no explica por qué su familia estaba en contra de la vacunación en primer lugar. Y la autora principal, Judith Guzman-Cottrill, profesora de pediatría en la Universidad de Salud y Ciencia de Oregon, le dijo a Gizmodo que no podía revelar ningún detalle específico de la familia sobre el caso, incluidas las razones para abstenerse. Pero señaló que el caso debería proporcionar un recordatorio importante acerca de recibir tus vacunas, especialmente para el tétanos. Esto se debe a que el tétanos solo se transmite por contacto directo con superficies contaminadas, y no de persona a persona como la gripe. Por lo tanto, confiar en que otros se vacunen, también conocido como inmunidad de rebaño, no lo protegerá de las bacterias, que se encuentran prácticamente en todas partes en el suelo.

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“Por tanto, la vacunación de rutina para todos, más los refuerzos, son muy importantes para prevenir la enfermedad”, dijo Guzman-Cottrill a Gizmodo.

La historia termina con final feliz para el niño. Un mes más tarde, volvió a la normalidad, corriendo y usando su bicicleta nuevamente. Sin embargo, parece que la familia no aprendió la lección. A pesar de la prueba brutal y la súplica de los médicos, decidieron una vez más no vacunarlo contra el tétanos o cualquier otra enfermedad.