Un equipo internacional de científicos ha logrado simular en laboratorio las condiciones que se producen en el núcleo de un exoplaneta gigante. No es que vayamos a crear nuestra propia mega Tierra mañana, pero es un avance importante para entender cómo se forman estos planetas y, sobre todo, donde buscarlos.

El avance es resultado de un trabajo conjunto entre físicos del Laboratorio Nacional Lawrence Livermore, en Estados Unidos, la Universidad de California, y la Universidad Bayreuth en Alemania. Lo que ha hecho este equipo es simular las altísimas presiones que tendrían que darse en el núcleo de planetas con masas más de cinco veces superiores a la de la Tierra. Para ello, primero han sintetizado un tipo especial de cristales de un material llamado stishovita.

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La stishovita es un compuesto de óxido de silicio, y está considerado una de las variedades más densas del cuarzo. En estado natural solo se encuentra en pequeñas cantidades en los lugares donde han impactado meteoritos. Sin embargo, los investigadores han logrado crear cristales casi perfectos de este súper cuarzo que luego han sometido, mediante compresión por láseres, a presiones de más de cinco millones de atmósferas.

La medición del punto de fusión de la stishovita ha permitido deducir algunos datos interesantes de nuestro sistema solar. Por ejemplo, que el núcleo de Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno está formado por silicio sólido. También han llegado a la conclusión de que los planetas sólidos tienden a tener un núcleo de roca fundida que genera un fuerte campo magnético, uno de los elementos que facilitan la vida en planetas como el nuestro.

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Los experimentos de este tipo, cuyos resultados acaban de publicarse en la revista Science, no solo permiten ahondar en el estudio de las diferentes propiedades de elementos a esas presiones (el hidrógeno, por ejemplo, se comporta como un fluido metálico) sino que también aportará nuevos datos sobre cómo evolucionan los planetas, y qué características buscar para aumentar las probabilidades de hallar vida en esos astros. [Laboratorio Nacional Lawrence Livermore vía Science]

Fotos: E. Kowaluk, LLE y Laboratorio de láseres de la Universidad de Rochester

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