Un médico examina a un bebé de dos meses con microcefalia en un hospital de Brasil (Getty)

El aumento de los recién nacidos con microcefalia fue el detonador de la emergencia sanitaria global que declaró la OMS por el zika. Pero los científicos no terminaban de comprender cómo un virus transmitido por mosquitos afecta al desarrollo del cráneo en los fetos. Ahora están muy cerca de entenderlo.

Un nuevo estudio sugiere que el virus afecta directamente a las células involucradas en el desarrollo cerebral, lo que puede atrofiar su crecimiento y a menudo destruirlas por completo. El zika infecta concretamente a las llamadas células progenitoras neuronales corticales, las células madre que dan lugar al córtex cerebral (el manto del tejido nervioso que forma la mayor parte del cerebro y está asociado con las funciones cerebrales superiores). Expuestas al zika, estas células madre no sólo pueden interrumpir su crecimiento y morir: el virus las convierte en unas eficientes fábricas para su reproducción.

Imagen microscópica de la muerte de células progenitoras neuronales. Células madre en gris, virus del Zika en verde y células más afectadas en rojo (Sarah C. Ogden)

A pesar de este hallazgo, los autores del estudio (investigadores de la Universidad Estatal de Florida y la Escuela de Medicina Johns Hopkins) no pueden asegurar a√ļn que exista una relaci√≥n directa entre el virus del Zika y la microcefalia en reci√©n nacidos. Los cient√≠ficos s√≥lo han podido estudiar los efectos sobre las c√©lulas madre de una placa de Petri. Eso s√≠, ahora tienen una evidencia directa de que ese v√≠nculo existe. Por primera vez sabemos c√≥mo y d√≥nde se produce el da√Īo del virus en las c√©lulas neuronales.

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‚ÄúSomos, literalmente, las primeras personas en el mundo que entienden c√≥mo el virus puede infectar a estas importantes c√©lulas e interferir en su funci√≥n‚ÄĚ declar√≥ Hengli Tang, de la Universidad Estatal de Florida. Pero los investigadores siguen sin entender por qu√© los s√≠ntomas son tan leves en adultos. Tampoco est√°n seguros de c√≥mo entra el zika en el sistema nervioso del feto durante su desarrollo, o de por qu√© el virus es capaz de atravesar la barrera hematoencef√°lica. Y lo que es m√°s aterrador: no est√°n seguros de si el zika es capaz de infectar a la peque√Īa poblaci√≥n de c√©lulas madre neuronales que los adultos mantienen por encima del tronco cerebral, en el hipocampo. [v√≠a EurekAlert]

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