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Imagen: El cuerpo momificado de Nesyamun durante la tomografía computarizada (Leeds Teaching Hospitals/Leeds Museums and Galleries)

¿Alguna vez te has preguntado cómo sonaría una momia egipcia antigua si pudiera hablar? Un nuevo experimento científico finalmente ha respondido a esta pregunta candente, aunque el resultado es quizás menos impresionante (y ciertamente menos siniestro) de lo que piensas.

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El sonido de un tracto vocal de una momia de 3.000 años de antigüedad se ha recreado mediante tomografías computarizadas, una impresora 3D y un sintetizador de voz. Los detalles de este logro, tal como es, se publicaron en Scientific Reports.

Como yo, probablemente te estés preguntando por qué los científicos que se embarcaron en este proyecto se molestaron en hacer tal cosa. No es que las momias tengan la costumbre de regresar de entre los muertos para gemir una y otra vez. Pero como explicó el coautor del estudio John Schofield, él y sus colegas simplemente querían ver si se podía hacer, lo cual es una razón suficientemente buena en lo que a mi respecta. 

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Queríamos ver si podíamos recrear una voz del pasado”, dijo a Gizmodo Schofield, un arqueólogo de la Universidad de York en el Reino Unido. “Hicimos esto tanto para mejorar nuestra comprensión de la cultura pasada como para demostrar que se podía hacer”, a lo que agregó: “Parte de la motivación también fue mejorar las formas en que las personas pueden interactuar con el pasado, en los museos y sitios patrimoniales, por ejemplo.

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Cada uno de nosotros produce sonidos claramente diferentes basados ​​en las dimensiones únicas de nuestros tractos vocales. Para el nuevo estudio, los investigadores buscaron caracterizar las dimensiones de un antiguo individuo egipcio, específicamente un sacerdote egipcio llamado Nesyamun. Convenientemente, Nesyamun recibió el epíteto “la verdad de la voz” cuando falleció. Al igual que otros dignatarios momificados, Nesyamun estaba “envuelto de tal manera que preservara el cuerpo para su paso al más allá”, explicó Schofield, lo que significaba que “el tejido blando sobrevivió, incluida, para este estudio, la cavidad toral”.

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Imagen: Arriba: tomografías computarizadas del tracto vocal de la momia. Abajo: representación digital de las dos mitades del tracto vocal impreso en 3D (D. M. Howard et al., 2020/Scientific Reports)
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Sorprendentemente, el estado de conservación fue muy bueno, con el tracto vocal conservando suficiente integridad física para continuar con el experimento. Los datos adquiridos de un escáner CT no destructivo se utilizaron para imprimir en 3D una réplica del tracto vocal de la momia. A su vez, el modelo del tracto vocal se combinó con una laringe artificial llamada órgano del tracto vocal, que a menudo se usa para la síntesis del habla. Esto permitió a los investigadores reproducir un solo sonido similar a una vocal, que en el idioma inglés es similar a un sonido atrapado entre las palabras “bed” y “bad”.

Este sonido de vocal solitaria, para ser justos, es bastante decepcionante y algo impropio de un estimado sacerdote egipcio. Pero eso es lo que ocurrió con la simulación, así que, ¿quiénes somos nosotros para discutirlo?

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Solo se pudo reproducir un sonido porque “aquí el tracto vocal tiene una sola forma, la forma en que yace en su sarcófago, que produce un solo sonido”, dijo Schofield. Para crear más, “buscaremos manipular esa forma del tracto vocal en la computadora para permitir que se produzcan otros sonidos similares al habla, y en el futuro, es posible que se ejecuten frases del habla”, dijo.

De hecho, con este experimento de prueba de concepto realizado, los investigadores ahora pueden buscar otras posibilidades, como recrear palabras e incluso oraciones completas. Esperemos que puedan hacer que la momia suene más siniestra, aunque estos primeros resultados sugerirían lo contrario.

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