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Un hombre con lesión cerebral recupera temporalmente la capacidad de hablar y caminar después de tomar Ambien

Ilustración para el artículo titulado
Imagen: Tim Boyle (Getty Images)

Los médicos de Ámsterdam dicen que un fármaco generalmente asociado con la somnolencia ha proporcionado breves períodos de lucidez a un hombre con una lesión cerebral grave. En un informe del caso reciente, describen cómo una sola dosis del medicamento zolpidem, más conocido por el nombre de marca Ambien, puede restaurar temporalmente la capacidad del hombre para hablar y caminar. Lamentablemente, los efectos duran solo unas dos horas, pero el caso del hombre puede proporcionar información sobre cómo el cerebro puede resultar dañado por accidentes cerebrovasculares y otros traumas.

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Según el informe del caso, publicado en la revista Cortex el mes pasado, el hombre de 37 años había sufrido una trágica lesión cerebral a los 29. Se había atragantado con un trozo de carne, que cortó el oxígeno a su cerebro el tiempo suficiente para causó un daño severo y duradero a su función neurológica. Aunque inicialmente mostró cierta recuperación y mantuvo cierto nivel de conciencia, pronto dejó de poder moverse de forma independiente, hablar o permanecer despierto por mucho tiempo. Durante los siguientes ocho años, la condición del hombre siguió siendo la misma y necesitaba atención de enfermería las 24 horas del día y un tubo de alimentación para mantenerse con vida.

Si bien el zolpidem se usa con mayor frecuencia como sedante, se ha ido acumulando evidencia de que a veces puede tener un efecto paradójico, causando alerta en algunas personas, incluidas aquellas con ciertos trastornos neurológicos que las dejan en un estado similar al coma. Los médicos decidieron darle al hombre una sola dosis relativamente alta del fármaco. En 20 minutos, pudo hablar. Luego habló con su padre por teléfono por primera vez en años y, con algo de ayuda, incluso logró caminar nuevamente. Tenía amnesia del incidente de asfixia y las tres semanas anteriores, así como algunos problemas de audición, pero por lo demás, estaba alegre y alerta, incluso pidiendo comida rápida en un momento dado.

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Desafortunadamente, la recuperación milagrosa solo duró aproximadamente una hora antes de que regresara gradualmente a su nivel básico de función. Cuando le administraron dosis repetidas de zolpidem a lo largo del día, los períodos de normalidad se fueron haciendo cada vez más breves, hasta que el fármaco dejó de funcionar e incluso tuvo un efecto sedante en él. Con el tiempo, los médicos descubrieron que el zolpidem era más eficaz (duraba entre 30 y 60 minutos por dosis antes de desaparecer durante la siguiente hora) cuando no lo había tomado en las dos o tres semanas anteriores. Debido a esto, ahora recibe el medicamento solo para ocasiones especiales, como visitas familiares o citas dentales.

A pesar de lo difícil de alcanzar de una cura a largo plazo para la condición del hombre, sus médicos todavía querían entender exactamente cómo el zolpidem era capaz de causar un cambio tan asombroso, aunque breve. Entonces estudiaron su cerebro, a través de EEG y MRI, antes y después de que tomara el medicamento. Sus hallazgos sugieren que el zolpidem, que actúa aumentando el efecto de un neurotransmisor inhibidor clave llamado GABA, está calmando partes del cerebro del hombre que se volvieron hiperactivas después de la lesión, al tiempo que aumenta los niveles de actividad de las ondas cerebrales vinculadas al estado de alerta.

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Si pudiera comparar la función del cerebro, por así decirlo, con una gran orquesta de cuerdas. En nuestro paciente, los primeros violines tocan tan fuerte que ahogan a los demás miembros de la orquesta de cuerdas y las personas ya no pueden escucharse entre sí. Zolpidem asegura que estos primeros violines toquen más ‘pianissimo’, para que todos lo toquen en el tiempo”, dijo a IFLScience el autor principal Hisse Arnts, residente médico e investigador de neurociencia en el Centro Médico de la Universidad VU de Ámsterdam.

Debido a que se trata de un solo paciente, y los informes de zolpidem que restauran la conciencia en pacientes similares son raros, todavía queda mucho por aprender sobre los efectos del fármaco en el cerebro más allá de su uso aceptado como ayuda para dormir. Pero idealmente, esta investigación podría conducir a avances en la comprensión y quizás algún día a reparar el tipo único de daño cerebral que es responsable de la condición del hombre. Un posible paso futuro, especulan los autores, es utilizar terapias existentes como la estimulación cerebral profunda para equilibrar la hiperactividad del cerebro durante períodos de tiempo más prolongados de lo que es capaz de hacer el zolpidem.

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