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Los oleoductos abandonados en el Golfo de México son una bomba de relojería ecológica

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Una plataforma petrolífera junto a un buque de aprovisionamiento en el Golfo de México, frente a las costas de Lousiana.
Una plataforma petrolífera junto a un buque de aprovisionamiento en el Golfo de México, frente a las costas de Lousiana.
Foto: Gerald Herbert (AP)

Parece que nadie está atento a lo que hacen los contaminadores en el Golfo de México. Durante décadas, el gobierno federal ha permitido que la industria del petróleo y el gas abandone casi toda la infraestructura de oleoductos oceánicos que ya no usa sin más limpieza, y apenas monitorea la seguridad de los oleoductos activos que todavía están en uso, según un nuevo informe de vigilancia.

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El informe fue publicado el lunes por la Oficina de Responsabilidad Gubernamental (GAO), un organismo independiente del gobierno federal encargado de revisar los gastos, las políticas y los procedimientos de varias agencias y departamentos. Los números son bastante condenatorios. Según la GAO, hay más de 18,000 millas (28,968 kilómetros) de tuberías abandonadas y sin usar que corren a lo largo del lecho marino solo en el Golfo de México.

La Oficina de Seguridad y Cumplimiento Ambiental (BSEE por sus siglas en inglés) es la agencia del Departamento del Interior responsable de la seguridad de los conductos submarinos. Técnicamente se requiere que los operadores de estas tuberías o ductos los eliminen después de que dejen de operar, pero permite que algunos ductos permanezcan en el lugar. Según el informe, eso es precisamente lo que se ha hecho con el 97% de las tuberías construidas desde la década de 1960. Todo ello a pesar de que estos oleoductos aún pueden contener petróleo u otros productos químicos y representan un peligro tanto para el medio ambiente como para la actividad oceánica humana (entre 2015 y 2019, casi 90 arrastreros informaron haberse quedado atascados en oleoductos viejos).

El informe descubrió que BSEE no monitorea el medio ambiente de los lugares donde se abandonan las tuberías ni requiere que los propietarios limpien las instalaciones que dejan atrás. La agencia, de hecho, “no observa ninguna actividad de desmantelamiento de ductos, no inspecciona los ductos después de su desmantelamiento ni verifica la mayor parte de la evidencia de desmantelamiento de ductos presentada”, encontró la GAO. ¡Suena genial!

El informe salió a la luz el día antes del undécimo aniversario del desastroso desastre de BP en el Golfo, donde una explosión en la plataforma petrolera Deepwater Horizon, causada parcialmente por equipos de seguridad defectuosos, mató a 11 trabajadores y derramó miles de toneladas de petróleo en el Golfo. Dado el aniversario, las conclusiones del informe de que el gobierno esencialmente no está prestando atención a lo que la industria está haciendo bajo el agua son especialmente preocupantes.

Megan Milliken Biven, investigadora de políticas energéticas, comentó que no estaba sorprendida por este gran número de oleoductos abandonados. De 2010 a 2018, Milliken Biven trabajó en el Bureau of Ocean Management, una agencia dependiente del Departamento del Interior que trabaja en estrecha colaboración con la BSEE. Mientras trabajaba allí, se encontró con el problema de los oleoductos oceánicos abandonados.

Yo pensaba: ¡mierda! esto es algo grande. Había mucha gente en la agencia que pensaba: ¡mierda! esto es algo grande. Pero era una de esas cosas que acababan diciendo: ‘bueno, siempre lo hemos hecho de esta manera’”.

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Hacer las cosas de esta manera ha creado unas condiciones increíblemente peligrosas para los ecosistemas del Golfo que ya se han visto sido muy afectados por el derrame de petróleo de BP Deepwater Horizon. Estos viejos oleoductos también pueden retrasar nuevas medidas de conservación. En 2020, los funcionarios de Luisiana tuvieron que agregar 2,2 millones de dólares a un proyecto de restauración en un arrecife cuando descubrieron una maraña de oleoductos y gasoductos abandonados y enterrados. “Las tuberías pueden ser empujadas por las corrientes”, explica Miyoko Sakashita, directora de océanos del Centro para la Diversidad Biológica. “Están ahí afuera dañando el hábitat de los peces. No está claro si alguna vez se limpiaron de petroleo, por lo que podrían estar filtrando toxinas al medio ambiente “.

Mientras tanto, todavía hay 8.600 millas (13.840 kilómetros) de oleoductos y gasoductos activos en el Golfo que operan, según el informe, con una supervisión gubernamental mínima e inadecuada. El Departamento del Interior, dijo la GAO, depende en gran medida de las observaciones mensuales de la superficie del océano, realizadas en helicóptero o en barco, para patrullar en busca de brillos de aceite o burbujas de gas para asegurarse de que no haya fugas y de que todo funcione como debería. Pero los oleoductos o pozos que tienen fugas no siempre envían petróleo a la superficie y, cuando lo hacen, las corrientes oceánicas pueden llevar el material a kilómetros de distancia de la fuente real del problema. Esto hace que sea “difícil, si no imposible, asociar [brillos y burbujas] con una tubería específica”, explicaron los funcionarios del Interior a la GAO.

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Tuberías para llevar petróleo.
Tuberías para llevar petróleo.
Foto: Jim Mone (AP)

El informe continúa señalando que “confiar en las observaciones de la superficie podría permitir que las fugas, particularmente las fugas lentas en aguas profundas que son dispersadas por las corrientes, pasen desapercibidas durante períodos prolongados”. Dado que el 44% de estas tuberías activas se instalaron antes del año 2000, el riesgo de roturas está aumentando. “Hay estudios que dicen que después de 20 años, la probabilidad de falla aumenta rápidamente”, dijo Sakashita. “Lo que estamos viendo son oleoductos viejos y corroídos que aún están activos y podrían tener derrames de petróleo”.

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Una de las cosas más frustrantes del informe es lo fáciles que son algunas de las soluciones de seguridad a estos problemas, y cómo el gobierno se quedó atrás en su implementación, o simplemente no tomó ninguna medida. Por ejemplo, si el gobierno comenzara simplemente a hacer cumplir su propia regla de que las tuberías se retiran del fondo del océano en lugar de permitir que casi todas las tuberías se desmantelen en su lugar, contribuiría en gran medida a asegurarse de que el Golfo sea un lugar más seguro. Incluso el requisito de limpieza más simple o la supervisión de las tuberías desmanteladas en el lugar sería un paso adelante respecto a la aplicación básicamente nula que se aplica hoy en día.

Podría haber algunas vías legales para lograr que las empresas de oleoductos limpien sus problemas. Miliken Biven dijo que cree que las regulaciones permitirían a un estado o a una ONG demandar al operador original del oleoducto si el oleoducto “constituye una obstrucción”, especialmente en estados como Louisiana y Texas que pueden haber visto aumentar los costos de los proyectos de conservación debido a oleoductos abandonados o para iniciar una industria eólica marina que se vería obstaculizada por viejas tuberías.

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Cuando se le preguntó si el Centro para la Diversidad Biológica estaba considerando presentar una demanda por estos motivos, Sakashita dijo que el grupo está “investigando nuestras opciones legales para exigir una mejor aplicación y eliminación de los oleoductos”. Los oleoductos abandonados también presentan una gran oportunidad para que el gobierno cree trabajos de limpieza. Está creciendo un movimiento para reclutar trabajadores de combustibles fósiles que ahora mismo están desempleados para limpiar los millones de pozos de petróleo abandonados que ensucian el país. El presidente Joe Biden reservó $ 16.000 millones en su plan de empleo para “trabajos sindicales” consistentes en limpiar pozos y minas. BSEE ya tiene una política que requiere eliminar las plataformas abandonadas, y Miliken Biven dijo que imitar esa política para tuberías abandonadas podría crear empleos.