El 10 de diciembre de 1963, un grupo de militares de la Fuerza A√©rea de los Estados Unidos empez√≥ a trabajar en uno de los proyectos m√°s asombrosos y enigm√°ticos de la Guerra Fr√≠a: MOL, un ‚Äúlaboratorio orbital tripulado‚ÄĚ que en realidad servir√≠a para espiar a la Uni√≥n Sovi√©tica desde el espacio.

Una nueva era de la vigilancia

MOL naci√≥ de la cancelaci√≥n de un proyecto anterior, el avi√≥n espacial Boeing X-20 Dyna-Soar. El secretario de defensa Robert McNamara anunci√≥ p√ļblicamente el programa y lo describi√≥ como una manera de realizar experimentos cient√≠ficos y probar la utilidad militar de mandar al hombre al espacio. La misi√≥n real (y clasificada) era poner en √≥rbita un potente sat√©lite de vigilancia que pudiera fotografiar en detalle cualquier parte del mundo, especialmente la Uni√≥n Sovi√©tica, con la ventaja de estar controlado por dos tripulantes.

Del mismo modo que los primeros aviones se usaron para el reconocimiento aéreo, los militares estadounidenses imaginaron una nueva era del espionaje basada en naves que vuelan mucho más alto y mucho más rápido.

Advertisement

Imagen conceptual temprana de la estación MOL, sin el módulo Gemini

El programa fue aprobado oficialmente por el presidente Johnson en agosto de 1965, con un presupuesto proyectado de 1.500 millones de d√≥lares (que pronto ascender√≠a a 3.000 millones, aunque no llegasen a gastar la otra mitad). La Fuerza A√©rea se encargar√≠a del desarrollo del sat√©lite, en consistencia con la informaci√≥n p√ļblica del programa, mientras que la agencia NRO (National Reconnaissance Office) se encargar√≠a de la parte secreta: desarrollar un sistema de reconocimiento cuyo componente principal ser√≠a el telescopio KH-10 DORIAN.

Advertisement

Con la reciente desclasificaci√≥n de 825 documentos y fotograf√≠as, la NRO ha desvelado m√°s de 20.000 p√°ginas sobre el programa. Un proyecto fascinante que, a pesar de lograr grandes avances en seis a√Īos de trabajo, nunca lleg√≥ a mandar al espacio m√°s que una maqueta de la peque√Īa estaci√≥n espacial.

El dise√Īo de MOL

Advertisement

Durante el Proyecto Mercury, el primer programa espacial tripulado de los Estados Unidos, la NASA dise√Ī√≥ una c√°psula espacial de dos asientos que acabar√≠a convirti√©ndose en la avanzada nave Gemini. Pod√≠a cambiar de √≥rbita y maniobrar con precisi√≥n, y ten√≠a la capacidad de ampliarse con nuevos m√≥dulos. Gemini era el veh√≠culo perfecto para la estaci√≥n espacial militar.

MOL ten√≠a forma de misil: un tubo de 17 metros de longitud con 3,2 metros de di√°metro dividido en cinco secciones, tres de las cuales estar√≠an presurizadas. La cabina principal conten√≠a los sistemas de reconocimiento, la cabina auxiliar era la vivienda de los astronautas y un tercer m√≥dulo estaba destinado a los experimentos militares (prueba de sistemas √≥pticos, fotograf√≠a multiespectral, seguimiento de un objetivo, inteligencia de se√Īales...).

Advertisement

Espejo del telescopio KH-10

El desarrollo de estación espacial (si realmente se puede llamar así, porque sólo tenía capacidad para dos tripulantes) giró en torno a su componente principal: la cámara espía KH-10, de nombre en clave DORIAN, que llevaba por óptica un monstruoso telescopio de 1,83 metros. Con la KH-10 se podían distinguir objetos de sólo diez centímetros (como una pelota de sóftbol) desde una órbita a 240 kilómetros de altura. Era la mejor cámara del mundo, con una gran desventaja que los jefazos del Pentágono cuestionaron hasta el final del programa.

Un telescopio de esta resoluci√≥n implicaba que el campo de visi√≥n fuera muy peque√Īo; de ah√≠ la necesidad de que la nave estuviera tripulada: en lugar de un telescopio espacial que tomara fotos indiscriminadamente, √©ste estar√≠a controlado por dos astronautas que pasar√≠an las horas vigilando a la Uni√≥n Sovi√©tica desde el espacio y decidiendo qu√© objetivos fotografiar.

Advertisement

Los militares modificaron la nave Gemini y dise√Īaron los m√≥dulos de MOL para que fueran habitables por temporadas largas, lo que acab√≥ siendo un problema a nivel financiero (era un reto muy caro) y gener√≥ discusiones sobre la viabilidad del proyecto: en varios de los documentos desclasificados, los oficiales se cuestionan las consecuencias biol√≥gicas y psicol√≥gicas de tener a dos personas tomando fotos en un habit√°culo de cuatro metros de largo por tres de di√°metro durante un mes o m√°s. Esas dudas nunca fueron resueltas.

No llegó a volar

Advertisement

Lanzamiento del Titan IIIC-9 con la maqueta del MOL

En noviembre de 1966, Estados Unidos acopl√≥ una maqueta del MOL en la nave Gemini modificada (conocida como Gemini B) y la lanz√≥ al espacio desde Cabo Ca√Īaveral con un cohete Titan IIIC-9. La misi√≥n fue un √©xito: la tripulaci√≥n logr√≥ poner la maqueta en √≥rbita y regresar a la Tierra despu√©s de un vuelo de 33 minutos. Fue lo m√°s cerca que el MOL estuvo de ir al espacio.

El lanzamiento del verdadero MOL estaba planificado para 1972, por lo que habría sido la primera estación espacial en la historia de Estados Unidos, adelantándose a la Skylab de la NASA. Pero hacia finales de los 60 el presupuesto del programa se disparó, hasta los 3.000 millones de dólares, y empezaron a surgir las críticas internas y las dudas sobre la viabilidad del proyecto.

Advertisement

Prototipo de la nave Gemini B con la maqueta del MOL

El abandono del MOL no vino causado s√≥lo por la presi√≥n financiera. En los 60, la NRO hab√≠a dise√Īado un nuevo telescopio para sustituir a los sat√©lites de reconocimiento Corona. El KH-9 HEXAGON era significativamente m√°s barato que el KH-10 DORIAN y, a cambio de tener una menor resoluci√≥n, ofrec√≠a un campo de visi√≥n much√≠simo mayor. El presidente Nixon acabar√≠a decant√°ndose por financiar una serie de sat√©lites espaciales con el KH-9 y abandonar el MOL.

Advertisement

Los hombres del MOL

El secretismo fue otro de los grandes inconvenientes durante el desarrollo del MOL. Sus propios arquitectos no estaban seguros de qu√© estaban dise√Īando. ‚Äú¬ŅEs el MOL un laboratorio, una nave de reconocimiento operacional o un bombardero?‚ÄĚ pregunta un oficial de la NRO en uno de los documentos desclasificados.

‚ÄúLa cantidad de informaci√≥n que nos daban era tan peque√Īa que resultaba maravilloso salirse del tema para dar rienda suelta a discusiones que empezaban por ¬ę¬Ņy si...?¬Ľ‚ÄĚ cuenta Robert Gibson, involucrado en una de las propuestas del programa. A√ļn hoy, muchos aspectos del proyecto siguen siendo secretos.

Advertisement

En esta foto aparece la primera tripulaci√≥n del MOL, conocidos como ‚Äúlos siete magn√≠ficos‚ÄĚ. Eran algunos de los mejores pilotos del ej√©rcito de Estados Unidos. Les seguir√≠an otras dos tripulaciones; en total, 17 hombres listos para hacer historia. Aparecieron en portadas de revistas y firmaron aut√≥grafos, pero nunca llegaron a ir al espacio con el MOL.

La Unión Soviética también lo intentó

Durante los inicios de la Guerra Fr√≠a, el Pent√°gono asumi√≥ que la Uni√≥n Sovi√©tica estaba desarrollando estaciones militares para enviar al espacio y no se equivoc√≥. El MOL de los rusos era el proyecto secreto Almaz (‚Äúdiamante‚ÄĚ), una serie de estaciones espaciales de naturaleza militar.

Advertisement

Dise√Īadas tambi√©n en los 60, las estaciones OPS de Almaz llegaron m√°s lejos que MOL y alcanzaron el espacio. Estaban equipadas con c√°maras de alta resoluci√≥n, sensores de infrarrojos e incluso un ca√Ī√≥n a bordo para disparar a otros sat√©lites (se prob√≥ una √ļnica vez, en 1975). El programa Almaz fue cancelado por presiones del Kremlin y la Uni√≥n Sovi√©tica se centr√≥ en la parte civil del programa Salyut, al que pertenec√≠an estas estaciones secretas.

Hoy en día no sería posible tener un programa espacial militar en paralelo al civil (como pasó en Estados Unidos con MOL y NASA o en Rusia con Almaz y Salyut). Los tratados sobre el espacio ultraterrestre prohíben expresamente el establecimiento de bases militares en la órbita de la Tierra o el espacio exterior.

Advertisement

El fin del programa

A finales de los 60, MOL estaba listo para entrar en producción. Los estudios iniciales, la planificación, el equipo... todo estaba organizado, pero la presión presupuestaria había aumentado significativamente con la guerra de Vietnam y el programa Apolo de la NASA. También estaba la competencia de otros programas del Departamento de Defensa, especialmente el KH-9 HEXAGON. A pesar de contar durante mucho tiempo con el apoyo del presidente Johnson y del Pentágono, MOL se había quedado sin dinero para seguir adelante.

Advertisement

El presidente Nixon acab√≥ cancelando el proyecto en junio de 1969 para que los militares se centraran en el KH-9, el sat√©lite esp√≠a m√°s barato. Tras completar casi seis a√Īos de trabajo y gastarse 1.560 millones de d√≥lares (de los de entonces), la Fuerza A√©rea de los Estados Unidos se qued√≥ definitivamente sin mandar un veh√≠culo tripulado al espacio.

***

Psst! también puedes seguirnos en Twitter y Facebook :)