Cada minuto de cada d√≠a del a√Īo de nuestras vidas, el coraz√≥n late entre 60 y 100 veces. Sin embargo, a diferencia de otros m√ļsculos del cuerpo, que se agarrotar√≠an con semejante esfuerzo, el coraz√≥n nunca se cansa... hasta que se para para siempre. ¬ŅPor qu√©?

Tres tipos de m√ļsculos

El cuerpo humano est√° compuesto de tres tipos de m√ļsculos: esquel√©tico, liso y card√≠aco.

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M√ļsculo esquel√©tico

Los tejidos musculares esquel√©ticos son estriados, algo similar a lo que la mayor√≠a de nosotros pensamos cuando visualizamos mentalmente un m√ļsculo. Est√°n acoplados a los huesos y los tendones, y controlan pr√°cticamente todos los movimientos voluntarios e involuntarios (como el diafragma) del cuerpo. El movimiento voluntario est√° estimulado por:

Impulsos nerviosos que viajan a trav√©s de las neuronas motoras del sistema nervioso som√°tico que hacen que las fibras de los m√ļsculos esquel√©ticos en las que terminan se contraigan.

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Al igual que el m√ļsculo card√≠aco, el esquel√©tico obtiene su energ√≠a de las mitocondrias dentro de las c√©lulas - "a m√°s mitocondrias, m√°s energ√≠a disponible para el m√ļsculo":

Como los humanos no hemos necesitado a lo largo de nuestra evoluci√≥n flexionar los m√ļsculos esquel√©ticos durante un periodo prolongado de tiempo, el volumen total de tejido muscular esquel√©tico contiene una media de solo 1 a 2% de mitocondrias. Es una fuente suficiente de energ√≠a para actividades intermitentes como caminar o correr.

Complementando sus reservas de mitocondrias, los m√ļsculos esquel√©ticos tambi√©n pueden utilizar gluc√≥geno (energ√≠a almacenada) para producir trifosfato de adenosina (ATP, en sus siglas en ingl√©s), la unidad b√°sica que transporta y libera energ√≠a en las c√©lulas.

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M√ļsculo liso

El m√ļsculo liso es justo lo que indica su propio nombre: tejido liso sin estr√≠as transversales. Se encuentra en los √≥rganos internos (excepto en el coraz√≥n), aparato reproductor y vasos sangu√≠neos. Funciona de forma autom√°tica ayud√°ndote en la digesti√≥n, a dilatar tus pupilas o a orinar.

M√ļsculo card√≠aco

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Al igual que el m√ļsculo esquel√©tico, el card√≠aco es estriado. Sin embargo, las c√©lulas de este m√ļsculo est√°n unidas fuertemente y de una forma que "permiten que el coraz√≥n se contraiga con potencia sin da√Īar las fibras del tejido muscular".

El estímulo que hace latir al corazón viene de su propio interior, y "pasa de fibra a fibra a través de espacios entre sus intersecciones"

Se trata de una onda sincrónica que parte del atrio y baja hasta los ventrículos bombeando la sangre. Cualquier cosa que interfiera con esta onda sincrónica (cómo un ataque al corazón) provoca que las fibras musculares latan de manera aleatoria en lo que se conoce como fibrilación.

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Aunque el corazón late de manera independiente, los nervios del sistema nervioso autónomo:

Llegan hasta el corazón, pero su efecto es simplemente de regulación, aumentando o disminuyendo la frecuencia y la fuerza de los latidos. Incluso si esos nervios son destruidos (como ocurre en un transplante cardíaco) el corazón sigue latiendo.

El m√ļsculo card√≠aco, al igual que el m√ļsculo esquel√©tico, tambi√©n toma su energ√≠a de las mitocondrias, pero tiene muchas m√°s.

Entre un 30 y un 35% del volumen total del coraz√≥n est√° formado por mitocondrias. Esa masiva cantidad de generadores de energ√≠a significa que el m√ļsculo card√≠aco sano nunca necesita descansar. Hay un flujo constante de energ√≠a transfiri√©ndose al m√ļsculo mientras llega nueva energ√≠a derivada del consumo de calor√≠as.

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Sin embargo, esta dependencia mayor de las mitocondrias también significa que tiene una:

Mucho mayor dependencia de la respiraci√≥n celular para producir ATP. El m√ļsculo card√≠aco tiene menos gluc√≥geno y obtiene pocos beneficios de la gluc√≥lisis cuando la cantidad de ox√≠geno es baja. Cualquier problema que interrumpa el flujo de sangre oxigenada al coraz√≥n provoca da√Īos (o incluso la muerte) muy r√°pidamente. Esto es lo que ocurre precisamente en los ataques card√≠acos.

Corazones rotos

En el a√Īo 2001, cient√≠ficos estudiaron la fatiga card√≠aca en atletas de resistencia.

El cardiólogo Euan Ashley organizó un laboratorio cardíaco móvil en la línea de meta de la prueba de ultra-resistencia "Adrenaline Rush" que se celebra en las Tierras Altas de Escocia. El equipo ganador se derrumbó, exhausto, tras culminar unas 90 horas de bicicleta, escalada, natación, canoa y pruebas de cuerda durante las que prácticamente no se duerme.

Ashley comprobó sus corazones antes y después de la prueba de 400 kilómetros. Los corazones de los atletas que terminaban la prueba bombeaban un 10% menos sangre comparado con el rendimiento previo a la carrera.

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Ashley no tard√≥ en anotar, sin embargo, que "los corazones de los atletas que mostraban signos de fatiga card√≠aca volv√≠an a la normalidad poco despu√©s de terminar la prueba sin sufrir da√Īo permanente."

Da√Īo permanente

Aunque una √ļnica prueba extrema de resistencia no es suficiente como para provocar un da√Īo permanente en el coraz√≥n, investigaciones m√°s recientes apuntan a que toda una vida de entrenamientos extremos s√≠ que lo hace. Seg√ļn un estudio brit√°nico de 2011:

Se seleccionaron personas que han sido parte de un equipo nacional u ol√≠mpico en disciplinas de resistencia como correr largas distancias, as√≠ como corredores que han completado cien maratones. 20 de los sujetos ten√≠an m√°s de 50 a√Īos, y otros 17 estaban entre los 26 y los 40 a√Īos. A continuaci√≥n se compar√≥ a ese grupo de atletas con otro grupo de personas de m√°s de cincuenta a√Īos sanas, pero que nunca han realizado pruebas de resistencia.

Todos ellos pasaron una prueba de resonancia magn√©tica que se utiliza para detectar signos tempranos de fibrosis o tejido cicatrizal en el m√ļsculo card√≠aco que pudieran contribuir a funciones irregulares en el coraz√≥n o, eventualmente, a un fallo card√≠aco. Los resultados fueron bastante inquietantes. Ninguno de los atletas m√°s j√≥venes ni de los mayores de 50 a√Īos no deportistas mostraba signos de fibrosis. Sin embargo, la mitad de los atletas mayores de cincuenta a√Īos mostraba signos de da√Īo en el m√ļsculo card√≠aco. Los que mostraban este problema era los que m√°s duro, y durante m√°s tiempo, hab√≠an entrenado.

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De una forma u otra, hasta los científicos que estudian los efectos del ejercicio extremo sobre el corazón están de acuerdo en que:

El exceso de ejercicio no es precisamente un problema en Estados Unidos. La mayor parte de las personas que hacen ejercicio lo hacen para estar en forma y mantener la línea. Para estas personas, la evidencia dicta que el ejercicio es beneficioso. No hay duda de que el ejercicio físico en general es muy bueno para la salud del corazón.

Foto 2: Sebastian Kaulitzki / Shutterstock

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Melissa escribe para la popular página TodayIFoundOut.com. Puedes suscribirte a ella (en inglés) haciendo click aquí, o seguirles en Facebook aquí. Puedes echar también un vistazo a su canal de YouTube.

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Este art√≠culo se ha republicado en Gizmodo en Espa√Īol con permiso de TodayIFoundOut.com.

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