GIF: Stuff in Space

En 1963, el ejército de Estados Unidos y el MIT concibieron un plan para crear un sistema de telecomunicaciones que los rusos no pudieran destruir o bloquear. A resultas de ese plan, la Tierra está hoy rodeada de una nube de millones de diminutas agujas de cobre que flotan a 3.500 km de altura.

Para entender qu√© llev√≥ al MIT a pensar que era buena idea llenar el espacio de agujas tenemos que entender c√≥mo eran las telecomunicaciones en aquella √©poca. En los a√Īos 50 y 60 solo hab√≠a dos maneras de establecer comunicaciones de radio a larga distancia. La primera era usar cable telef√≥nico transoce√°nico. La segunda era hacer rebotar se√Īales de radio en la ionosfera.

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Desgraciadamente, este segundo método era muy poco fiable porque la estabilidad electromagnética de la ionosfera depende de la actividad solar. El alto mando estadounidense temía que los rusos pudieran cortar los cables transoceánicos y dejar las comunicaciones militares del país en manos de la caprichosa ionosfera.

En 1958, el profesor Walter E. Morrow del MIT propuso una soluci√≥n realmente atrevida. Si la ionosfera era demasiado inestable, ¬Ņpor qu√© no crear una ionosfera propia? Hab√≠a nacido el Proyecto West Ford o Proyecto Agujas (Project Needles).

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Un anillo de millones de antenas

La idea de Morrow era poner en √≥rbita una nube de peque√Īas agujas de cobre de 178 mil√≠metros de longitud y m√°s finas que un cabello humano. Una vez dispersas formando un anillo, las agujas servir√≠an de antenas dipolares y crear√≠an una regi√≥n sobre la que hacer rebotar las se√Īales de radio de forma segura.

Aspecto de las antenas y el módulo desde el que se dispersaban. Foto: NASA

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Al ej√©rcito le entusiasm√≥ la idea. La primera tentativa tuvo lugar en 1961, pero el sistema de dispersi√≥n fall√≥ y los 480 millones de agujas de cobre se concentraron en c√ļmulos que no permit√≠an hacer rebotar las se√Īales de radio con efectividad. En octubre de 1965, un segundo dispositivo logr√≥ dispersar con √©xito 125 millones de agujas que formaron un anillo en √≥rbita polar a una altura de entre 3.500 y 3.800 kil√≥metros

Al principio fue bien. El proyecto logró un ancho de banda de 120 kilobits por segundo, suficiente para que las comunicaciones de voz fueran inteligibles. Desgraciadamente, Morrow no tuvo en cuenta la velocidad a la que las agujas podían dispersarse en órbita, y la calidad de la transmisión cayó en picado en muy poco tiempo. Después de cuatro meses, el ancho de banda del anillo de agujas era de solo 100 bits por segundo.

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Protestas internacionales

El segundo problema es que el proyectó despertó una avalancha de críticas por parte de diferentes sectores. La comunidad de radioastrónomos expresó su preocupación ante la posibilidad de que la nube de agujas interfiriera con sus mediciones de objetos distantes. El diario soviético Pravda no dudó en sumarse a las protestas con un artículo en el que acusaba a Estados Unidos de contaminar el espacio.

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El asunto lleg√≥ hasta Naciones Unidas, que llam√≥ a consultas al embajador estadounidense Adlai Stevenson. Stevenson hizo un excelente trabajo document√°ndose sobre el proyecto y defendi√©ndolo. Su defensa era que, seg√ļn los c√°lculos, las agujas ir√≠an perdiendo altura en unos a√Īos hasta desaparecer en su reentrada a la atm√≥sfera.

Desgraciadamente, los c√°lculos no eran del todo correctos. Muchas agujas han desaparecido, s√≠, pero a d√≠a de hoy sigue habiendo miles de ellas, probablemente millones, en √≥rbita. Muchas de ellas est√°n agrupadas en c√ļmulos debido a fallos en el sistema que se us√≥ para diseminarlas. Los c√ļmulos est√°n registrados como basura espacial y pueden verse en aplicaciones como Stuff in Space, que usa datos oficiales de la NASA y la ESA.

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El Proyecto West Ford termino por cancelarse por diferentes motivos. El primero es que no era muy efectivo, el segundo es que en esa √©poca comenzaron a ponerse en √≥rbita sat√©lites como los Telstar (1962) que solucionaban los problemas de comunicaci√≥n. En 1967, Naciones Unidas incluy√≥ una cl√°usula en el Tratado sobre El Espacio Exterior que prev√© que los proyectos de esta √≠ndole deban ser consultados previamente a la comunidad cient√≠fica internacional. Es probablemente el √ļnico legado positivo de una ocurrencia que increment√≥ notablemente la lista de basura espacial que tenemos en √≥rbita. [v√≠a Wired y Amusing Planet]