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Imagen: AFP via Getty Images

Este fin de semana, el brote de coronavirus llegó oficialmente a más de 100 países, afectando a todos los continentes menos a la Antártida. China ya no es el único punto de acceso, con grandes epidemias que actualmente afectan a Corea del Sur, Irán e Italia, mientras que otros países como Estados Unidos casi seguramente están lidiando con un gran número de casos ocultos.

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Sin embargo, mientras que la Organización Mundial de la Salud continúa advirtiendo que el mundo está en muy alto riesgo por COVID-19, su negativa a decir lo obvio se ha vuelto desconcertante. Ya no estamos al borde de una pandemia, estamos en medio de una.

A finales de febrero, la OMS se propuso evitar la palabra, así como se informaron los primeros grupos de casos locales en Corea del Sur, Irán e Italia. En ese momento, el Director General de la OMS, Tedros Adhanom Ghebreyesus, afirmó que su razón para no declarar una pandemia era que “no estaban viendo una propagación mundial incontrolada de este coronavirus”.

Desde entonces, esos tres países están a punto de eclipsar 10.000 casos reportados dentro de sus fronteras, mientras que más de una cuarta parte de los casi 112.000 casos confirmados al 9 de marzo han ocurrido ahora fuera de China. Incluso estos números son probablemente una gran subestimación, gracias a los casos más leves que pasan desapercibidos y a una respuesta de salud pública lamentablemente inadecuada por parte de muchos países, incluidos los EE. UU. para evaluar a muchas personas sospechosas de tener el coronavirus o para evaluar en masa a personas, como lo han hecho países como Corea del Sur.

Durante una conferencia de prensa celebrada el lunes, Tedros aún evitó declarar el brote de pandemia, y solo llegó al extremo de afirmar que “la amenaza de una pandemia ahora se ha vuelto muy real”. En cambio, lo llamó una “epidemia desigual a nivel mundial”, argumentando que todavía era posible alterar sustancialmente la trayectoria del brote a través de la contención y la mitigación.

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Es cierto que algunos países, como Singapur, han podido evitar que el brote se extienda mucho, mientras que China y Corea del Sur han comenzado a ver caer sus nuevos casos diarios, lo que brinda la esperanza de que sus brotes estén más cerca de terminar que no. Pero muchos países están listos para ver un salto brusco en los casos reportados, mientras que otros países, como Turquía, continúan negando que el coronavirus los haya alcanzado, una afirmación absurda, considerando que está intercalada entre Irán y media docena de países donde los casos ha sido reportados.

La renuencia de Turquía a reconocer el virus apunta a una posible justificación para que la OMS no declare una pandemia todavía: el temor a un pánico económico y público. Pero ese genio se ha ido de la botella. El mercado de valores puede experimentar uno de sus peores días en décadas esta semana, y algunos expertos ya predicen una recesión global alimentada por el coronavirus.

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Mientras más tiempo las organizaciones de salud pública como la OMS no reconozcan la realidad de lo que está sucediendo, más difícil será convencer a los gobiernos y a las personas de todo el mundo para que hagan lo necesario para superar esta pandemia con el menor número de vidas dañadas posible.

Corea del Sur, por ejemplo, ha reportado una de las tasas de mortalidad más bajas de COVID-19 (alrededor del 0.5 por ciento de los casos) hasta ahora, mientras que la tasa de mortalidad promedio en todo el mundo ronda el 3 por ciento. Esa discrepancia se debe, al menos en parte, a que Corea del Sur ha podido evaluar a mucha más población, encontrando casos más leves que otros países. Pero el sistema de atención médica universal y fuerte de Corea del Sur también significa que sus residentes enfermos probablemente estén recibiendo mejor atención antes. Los países sin esos beneficios o que no están lo suficientemente preparados como para enfrentar el brote cuando llega a sus costas seguramente verán morir a más personas.

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El lunes, CNN y Los Angeles Times anunciaron que comenzarían a referirse a este brote como una pandemia, una decisión con la que estoy totalmente de acuerdo. Es hora de que la OMS también lo haga.

Gizmodo contactó a la Organización Mundial de la Salud para obtener comentarios, pero aún no ha recibido respuesta.

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