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Por qué los científicos deberían usar la magia para estudiar la inteligencia animal

Ilustración para el artículo titulado
Ilustración: Elena Scotti (Getty Images)

Los científicos deberían usar trucos de magia para comprender mejor la inteligencia y la percepción animal, argumenta un equipo de investigadores en un nuevo artículo. La idea tiene sentido, particularmente cuando los humanos y los animales pueden ser engañados por la misma ilusión.

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Nunca he sido un fanático de los trucos de magia. Claro, son entretenidos, pero me hacen sentir, bueno, un poco estafado. Cuando un mago me engaña, siento que de alguna manera se han metido en mi cerebro y se han aprovechado de una debilidad o vulnerabilidad cognitiva. Es como si me hubieran hackeado el cerebro.

Para ser justos, eso es exactamente lo que los magos están tratando de hacer, con sus juegos de manos, distracciones y uso de ilusiones. Aunque detesto admitirlo, mi cerebro no es perfecto, así que, por supuesto, soy vulnerable a esos trucos, al igual que prácticamente todos los humanos.

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Pero como señala un nuevo artículo de Science: Perspectives, no solo los humanos se dejan engañar por los trucos de magia. Muchas especies de animales también son susceptibles a estos engaños, lo que, como señalan los autores del artículo, es algo bueno, en lo que a la ciencia se refiere. De hecho, están alentando a los científicos a usar la magia como una herramienta para estudiar el pensamiento, el comportamiento y la percepción de los animales.

La psicología de la magia ofrece a la comunidad científica una poderosa herramienta metodológica para probar los puntos ciegos perceptivos y los obstáculos cognitivos en diversas [especies]”, escriben los autores, dirigidos por Elias García-Pelegrin de la Universidad de Cambridge. “Estudiar si los animales pueden ser engañados por los mismos efectos mágicos que engañan a los humanos puede ofrecer una ventana a los paralelos cognitivos y las variaciones en la atención, la percepción y el viaje mental en el tiempo”.

La idea no es tan descabellada como parece. El concepto ha ido ganando terreno durante la última década, a medida que los científicos experimentan cada vez más con varios efectos o trucos mágicos cuando trabajan con animales. Como señalaron los autores, muchos investigadores, ya sea a sabiendas o sin saberlo, están usando magia en el laboratorio, como el uso de cajas con fondo falso cuando se trabaja con perros y grandes simios, o el uso de cuerdas transparentes para confundir a los cuervos de Nueva Caledonia con actos aparentes de levitación. Estos experimentos no están destinados a entretener a los animales; más bien, los científicos están buscando las reacciones de los animales a estas incongruencias lógicas. 

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La idea de utilizar trucos de magia para estudiar la cognición en animales es brillante, aunque no nueva”, explicó en un correo electrónico Lori Marino, neurocientífica y directora ejecutiva del Centro Kimmela para la Defensa de los Animales. “Como señalan los autores, las ilusiones visuales y otras estrategias engañosas se han utilizado durante años para estudiar la cognición y la percepción en otros animales y humanos. De hecho, el ‘engaño’ es un pilar de la investigación cognitiva”.

Marino dijo que el artículo sirve como un buen recordatorio de que hay “formas novedosas e inteligentes de estudiar el pensamiento en otros animales en las que quizás no habíamos pensado antes”.

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Una idea general aquí es que, si un cierto truco de magia puede engañar tanto a los humanos como a los animales, entonces debemos compartir algo en común en términos de nuestras capacidades psicológicas, cognitivas y perceptivas. Tales conocimientos pueden conducir a análisis comparativos significativos entre humanos y animales, pero también entre especies animales no humanas estrechamente relacionadas. Además de señalar la presencia de ciertas habilidades, los efectos mágicos pueden resaltar las lagunas cognitivas en los ámbitos de la percepción, la atención y la inteligencia. Es más, estos experimentos podrían conducir a vías de investigación completamente nuevas, argumentan los autores.

Creo que el aspecto más interesante de este artículo es la noción de que podemos comparar mentes humanas y no humanas determinando si comparten ‘puntos ciegos’ o vulnerabilidades a ciertos trucos”, dijo Marino. “Si los animales son engañados por los mismos trucos de magia e ilusiones que nos engañan a nosotros, eso significa que hay mucha psicología compartida entre humanos y animales no humanos”.

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Puede sonar tonto o extraño que el acto de ser engañado pueda transmitir inteligencia u otras habilidades, pero un observador engañado, ya sea humano, perro o pájaro, esperaba un resultado determinado. En consecuencia, es un vistazo a la mente del observador. El acto de tener una cierta expectativa muestra que somos un reflejo del pasado, somos conscientes de cómo se supone que funcionan las cosas y podemos anticipar eventos futuros.

Curiosamente, las lagunas o variaciones en la cognición podrían significar que ciertas especies tienen sus propios trucos mágicos bajo la manga. Por ejemplo, los autores señalan que algunos córvidos (un grupo de aves que incluye cuervos, urracas y arrendajos azules) esconden en secreto su comida en un escondite mientras también realizan actividades de almacenamiento en espacios falsos en un intento de desviar a un observador oportunista en busca de un comida fácil. Se sabe que los chimpancés “desvían la mirada de un objeto deseado para desviar la atención de un competidor”, según los autores.

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La capacidad para llevar a cabo estos trucos indica un cierto nivel de sofisticación cognitiva, incluido el concepto de otra mente (es decir, “otras mentes existen y piensan igual que tú”) y la permanencia del objeto, que los autores definen como la “capacidad de formar una representación mental de un objeto cuando está fuera de la vista y mantenerlo en la memoria”.

Sin embargo, surge un problema importante: los animales no pueden verbalizar su asombro o confusión después de ser engañados. Entonces, ¿cómo se supone que los científicos deben saber si un animal ha sido engañado? Como señalan los autores, una forma es medir la cantidad de tiempo que tarda un animal en evaluar el truco o un problema aparente que plantea el truco. Un evento puede considerarse una sorpresa si el animal en cuestión pasa “mucho más tiempo mirando el evento en comparación con uno que se considera ordinario”, escriben los autores.

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Otro desafío es que no todas las especies interactúan con los humanos de la misma manera. Las aves parecen estar interesadas en este tipo de experimentos, mientras que para los científicos es más difícil involucrar a los chimpancés, por ejemplo. Los autores recomiendan la formación como una forma de sortear este obstáculo.

En última instancia, esperan que los futuros investigadores incorporen efectos mágicos en sus investigaciones sobre mentes animales.

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Las ideas que proponen los autores son formas útiles de avanzar en el estudio del pensamiento animal de forma benigna y no invasiva”, dijo Marino. “Y este tipo de estudios se prestan muy bien para controlar las condiciones que son importantes para probar hipótesis”.

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