Dise√Īo del prototipo de Starship (derecha) e imagen real del mismo (izquierda)
Imagen: Elon Musk (Twitter)

A comienzos de este mes pudimos ver las primeras im√°genes reales del prototipo de nave espacial con el que SpaceX pretende llegar hasta Marte. Pronto se hizo evidente un detalle: La cubierta del veh√≠culo est√° confeccionada en acero inoxidable en vez de fibra de carbono. ¬ŅPor qu√©?

El propio Elon Musk ha decidido por fin explicar este cambio durante una entrevista concedida a Popular Mechanics. En el dise√Īo original estaba previsto que la nave se construyera en fibra de carbono, un material altamente ligero y resistente. El cambio posterior a acero tiene una primera raz√≥n en el precio:

La fibra de carbono cuesta 135 dólares por kilogramo, pero el 35% del material debe desecharse. Cuando cortas la fibra de carbono siempre hay una parte sobrante que no puedes reutilizar, así que el coste del material es de cerca de 200 dólares el kilogramo comparado con el acero inoxidable, que cuesta solo 3 dólares por kilogramo.

Ilustración del BFR en pleno despegue.
Imagen: SpaceX (Flickr)

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La segunda razón en favor del acero es que tiene un elevado punto de fusión muy superior al de la fibra. Musk explica así los límites de ambos materiales:

Normalmente, el aluminio y la fibra de carbono están limitados a una temperatura operativa máxima de 150 grados Celsius para períodos prolongados. No es mucho. Puedes alcanzar picos puntuales de unos 180 grados Celsius, pero por encima de 200 grados estás forzando el límite. El material se debilita.

Algunas fibras de carbono pueden alcanzar los 200 grados, pero no sin problemas estructurales. El acero, sin embargo, puede soportar tranquilamente temperaturas de 820 a 870 grados Celsius.

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Independientemente de lo que aguante el acero, es preciso enfriarlo, y Musk ha explicado los primeros detalles de un innovador sistema de refrigeración basado en la transpiración:

En esencia, lo que tenemos son dos capas de acero inoxidable unidas mediante largueros. Puedes bombear agua o combustible entre estas dos capas del sandwich, pero la exterior tiene una serie de microperforaciones muy peque√Īas que filtran ese agua o combustible. Hasta donde yo se, es un sistema que nunca se hab√≠a propuesto antes.

La Starship, separ√°ndose del BFR en una imagen conceptual.
Imagen: SpaceX (Flickr)

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La nave definitiva que llevar√° este sistema tendr√° capacidad para 100 personas y se pondr√° en √≥rbita a boro del nuevo cohete Big Falcon Rocket pero a√ļn no se ha construido. Lo que se ha mostrado en plena construcci√≥n en Texas es un prototipo dise√Īado para probar la resistencia en lanzamientos suborbitales. Se supon√≠a que estas pruebas comenzar√≠an en unas 8 semanas, pero un fuerte temporal de viento que ha azotado las instalaciones estos d√≠as ha da√Īado el prototipo y habr√° que esperar unas semanas m√°s.

La versión orbital del prototipo se completará hacia junio. Si todo va bien, la Starship definitiva podría despegar a mediados de 2020. [Popular Mechanics vía Space]