Imagen: Tesla Motors

Quiz√°s todav√≠a no, pero en unos a√Īos, cuando la compra de un veh√≠culo el√©ctrico sea algo m√°s estandarizado, comenzaremos a o√≠r sobre el problema de las bater√≠as viejas de este tipo de autom√≥viles. ¬ŅA d√≥nde van a parar al final de su vida y qu√© se hace con ellas?

Hoy sabemos lo que sucede con las baterías de litio de los teléfonos, cámaras y otros dispositivos electrónicos, quizás por esa razón ya existen críticos de los automóviles eléctricos que expresan su (razonable) preocupación acerca de lo que podría suceder con las baterías similares, aunque en una escala mucho mayor con los automóviles eléctricos.

De esto precisamente hablaba en una de sus piezas el ingeniero Jason Fenske, quien se muestra optimista acerca de la disposici√≥n de las bater√≠as usadas para este tipo de autom√≥viles. Y es que resulta que el gran tama√Īo de estas bater√≠as es uno de los principales beneficios que evitar√°n que acaben siendo poco beneficiosas.

A diferencia de las baterías de una cámara que pueden caber en un bolsillo, se necesitan equipos pesados para extraer una batería de un vehículo eléctrico. De hecho, en su mayor parte solo los concesionarios de automóviles y algunos mecánicos tienen la capacidad de intercambiar baterías de automóviles eléctricos.

Por ejemplo, los fabricantes de automóviles en China son responsables de garantizar que los paquetes gastados de sus automóviles no terminen en vertederos, y se espera que se aprueben leyes similares en Europa y Estados Unidos.

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A medida que los fabricantes construyen m√°s autom√≥viles el√©ctricos con rangos cada vez m√°s largos, reducir el uso de bater√≠as no es exactamente el modelo a seguir. En cambio, los fabricantes est√°n incrementando los esfuerzos de reutilizaci√≥n que pueden extender la vida √ļtil de los paquetes de bater√≠as de los coches el√©ctricos, por ejemplo al revenderlos como paquetes de energ√≠a estacionarios para proyectos, como en los casos de alumbrado p√ļblico (en Jap√≥n), una isla (en Portugal) o en hogares.

Fenske explica que un paquete de bater√≠as de 30 kilovatios/hora de un Nissan Leaf puede alimentar una casa com√ļn durante m√°s de un d√≠a cuando se necesita energ√≠a de emergencia. Y Nissan abri√≥ una planta de reciclaje de bater√≠as en Jap√≥n y est√° estudiando abrir una en Estados Unidos.

Imagen: Nissan Leaf (Nissan)

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De hecho, cuando Fenske le pregunto a Nissan si las bater√≠as del Leaf se pueden reciclar por completo, Jeff Wandell, portavoz de la compa√Ī√≠a, le dijo lo siguiente:

En general sí. Los componentes del paquete consisten en acero, cobre, aluminio y algo de plástico. Las celdas se pueden reciclar a través de diferentes métodos para recuperar las mezclas de cobalto, níquel, manganeso y litio. Los materiales recuperados se refinan a las purezas necesarias para su reutilización en la industria general y potencialmente también para la fabricación de nuevas celdas de batería.

Por tanto, el reciclaje es el esfuerzo final. Las baterías de litio en los automóviles eléctricos modernos, como el propio Leaf, generalmente contienen del 5 al 7% de litio, del 5 al 20% de cobalto, y del 5 al 10% de níquel, todos los cuales se reciclan comercialmente.

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No obstante, el alcance del problema es limitado hasta ahora, ya que hay relativamente pocos autom√≥viles el√©ctricos que est√©n llegando al final de su vida √ļtil. En 2017, seg√ļn un informe de Bloomberg, se retiraron algo m√°s de 50.000 bater√≠as de coches el√©ctricos. En los pr√≥ximos cinco a√Īos, se espera que ese n√ļmero aumente a 3,4 millones. [Engineering Explained]