A menos que hayas estado escondido debajo de una roca durante el último año, es bastante posible que a estas alturas estés enterado de que el final de Avengers: Infinity War fue bastante triste y oscuro.

En resumen: Thanos logró reunir todas las piedras del infinito, completar su poderoso guantelete dorado y chasquear sus dedos, eliminando a la mitad de toda la vida en el universo. Pero aunque quizás piensas que este asesinato masivo podría desencadenar una catástrofe ecológica, tras consultar con científicos que se han estado preguntando lo mismo, resulta que la vida es sorprendentemente resistente a los planes del llamado “titán loco”. Aún así, ciertas especies en riesgo podrían ser empujadas a la extinción, y en algunas partes del mundo, podría haber una buena cantidad de caos ecológico.

El chasquido no solo eliminó el 50% de la vida, eligiendo al azar, sino que, como lo confirmó Kevin Feige, presidente de Marvel Studios, hizo desaparecer a la mitad de la población de cada especie. No solo desapareció la mitad de todos los humanos, sino la mitad de todas las jirafas, de los girasoles, de las bacterias Salmonella enterica, y así sucesivamente. (Todavía no estamos claros acerca de los virus, pero si la mitad de ellos también desaparecieron, finalmente podemos clasificarlos como “vida”).

El objetivo principal de este asesinato masivo era liberar a las poblaciones restantes de seres capaces de sentir y percibir de no tener suficientes recursos, algo que llevó al colapso el mundo natal de Thanos. Esto es “una idea terrible en muchos niveles”, dijo a Earther Ken Lacovara, un paleontólogo de la Universidad de Rowan, Estados Unidos, que ha estudiado otra muerte masiva: el catastrófico evento hace 66 millones de años que acabó con los dinosaurios.

En el nivel más fundamental, es una mala idea porque no se mantendrá efectiva por mucho tiempo.

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Los seres humanos han experimentado un crecimiento exponencial de la población durante toda su historia. En 1960, la población humana rondaba los 3.000 millones. Luego, para el año 2000, otros 3.000 millones de nosotros habíamos aparecido. Si eliminas a la mitad de todos los humanos, en otros 40 años, es probable que volvamos a los mismos números de población.

Lo mismo se aplica a la mayoría de las especies, dice Lacovara. Históricamente, las compañías que cosechaban focas, ballenas y otros animales tendían a eliminar a la mitad de la población inmediatamente cuando se mudaban a una nueva área. En la mayoría de los casos, explica el paleontólogo, una reducción del 50% pondría a esos animales en su tasa máxima de crecimiento de población, al menos hasta que alcancen cifras que el medio ambiente ya no pueda sostener.

Teniendo esto en cuenta, el chasquido de Infinity War “no es una estrategia que produzca efectos poblacionales a largo plazo en la forma en que Thanos quiere”, dijo Lacovara. Sin embargo, lo que sí podría hacer es producir algunos cambios extraños en el tipo de formas de vida que gobiernan los diversos rincones del mundo.

Janet Hoole, experta en comportamiento animal y evolución humana en la Universidad de Keele, Inglaterra, explicó que habrá un desequilibrio de especies dependiendo de las estrategias de supervivencia. Aquellas que tienen muchos jóvenes y no pasan mucho tiempo bajo el cuidado de los padres, asegurando una reproducción rápida, podrán superar a las especies que tienen menos descendientes y con menos frecuencia, pero que ponen más recursos en ellas.

Eso significa que a los insectos, al igual que a los bichos que se reproducen rápidamente como los canguros, las ratas y los conejos, les podría ir bastante bien. Una rana, según señala el ecólogo James Faulconbridge, puede producir alrededor de 20.000 huevos en una sola temporada, y aunque una gran cantidad de estos sucumbirá a la depredación, podrían restaurar fácilmente el tamaño de su población en aproximadamente un año. Los mosquitos, explicó Lacovara, recuperarán toda su fuerza en un solo verano.

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Otras especies de crecimiento más lento, como los tigres, volverán a un ritmo comparativamente glacial. “Reducir a la mitad la ya diezmada población de tigres los empujaría mas cerca del vórtice de extinción que ya los está amenazando”, dijo Faulconbridge.

Y algunos pueden no sobrevivir en absoluto. “Para las especies que están al borde, las pondría en riesgo absoluto”, dijo Lacovara. Por ejemplo, mencionó a Felis Margarita, un gato del desierto que vive en el norte de África y en rincones del Medio Oriente, y que probablemente cuenta con una población inferior a 100. Elimina la mitad y podría ser demasiado difícil para ellos encontrarse mutuamente para reproducirse.

Lo mismo podría ocurrir con los 50 rinocerontes de Java y los 23 gibones de Hainan que quedan en su hábitat natural, señaló Anthony Caravaggi, biólogo de conservación de la Universidad de Gales del Sur, Australia. Aparte de las menores oportunidades de reproducirse, el chasquido dejaría a estos animales más vulnerables a la endogamia, a los eventos climáticos aleatorios, a las enfermedades y a la caza furtiva.

Hoole explica que esos seres que se reproducen rápidamente podrían colarse en los espacios desocupados no solo dentro de sus propios hábitats, sino también en los hábitats dejados desocupados por otras especies más raras. “El resultado sería un ecosistema global simplificado con animales raros cada vez más raros y menos diversos genéticamente”, dijo Hoole a Earther.

También existe la posibilidad de que las relaciones depredador-presa, como las que se encuentran entre leones del desierto y jirafas, o las relaciones mutualistas como la de las abejas y las flores, se puedan estropear. Sin embargo, es altamente especulativo sobre lo que podría suceder en cada una de estas relaciones. “Estos son ciclos complejos e interrelacionados”, dijo Faulconbridge, agregando que en este lío sería “muy, muy difícil predecir los ganadores y los perdedores en general”.

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Imagen: Marvel Studios.

Ben Libberton, microbiólogo y comunicador científico, se preguntó qué podría pasar con las bacterias de la Tierra. Las personas, recipientes enormes de miles de millones de microbios, pueden estar bien, como lo demuestra el hecho de que regularmente tomamos antibióticos que pueden matar una gran proporción de sus bacterias intestinales. Aún así, como la composición varía de persona a persona, un sacrificio significativo tal vez podría permitir el crecimiento de bacterias previamente suprimidas por toda la competencia, lo que podría alterar el delicado equilibrio en el intestino humano.

“Si esto sucede a nivel mundial, es probable que algunos ecosistemas estén bien, pero que otros sufran”, dijo Libberton a Earther. Su principal preocupación serían los microbios en el suelo que impulsan el ciclo de nutrientes, así como aquellos en la tierra y en el océano que fijan el nitrógeno. Si la mitad de ellos se retira repentinamente y no recuperan rápidamente su número actual, esto podría ser problemático para la vida que depende de esos nutrientes, comenzando con las plantas.

Aún así, así estés observando macro o microbiología, la mayoría de los expertos parecen estar de acuerdo en que el “chasquidocalipsis” no es nada en comparación con lo que ha sucedido con la vida en el pasado.

Alfio Alessandro Chiarenza, un investigador doctorado de paleontología en el Imperial College de Londres, dijo que el registro fósil demuestra claramente que cosas como los principales impactos de asteroides, las erupciones volcánicas prolongadas y el rápido cambio climático son los verdaderos asesinos, no las amenazas de un titán loco. La Gran Mortandad, la extinción masiva de hace 252 millones de años desencadenada por el cambio climático inducido por los volcanes, mató al 96% de todas las especies marinas.

“La vida fue casi completamente aniquilada”, dijo. Y aquellos que sobrevivieron aprovecharon la abundancia de recursos que les quedaron.

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Y no debemos olvidar que la contaminación sin control, la degradación del medio ambiente y el rápido cambio climático causado por el ser humano están provocando una disminución abrupta en una gran cantidad de formas de vida en todo el mundo actualmente. Eso hace que sea bastante tentador realizar una comparación con el chasquido de Thanos, pero en realidad es algo complicado, porque existen diferentes estudios sobre la tasa actual de extinción de especies, explicó Emma Dunne, investigadora doctoral en paleontología de la Universidad de Birmingham, Reino Unido.

En cualquier caso, desde los corales a los anfibios, pocos ecologistas no estarían de acuerdo en que las cosas están empeorando para muchas formas de vida. Dunne sospecha que el “chasquidocalipsis” no sería tan malo como lo que nosotros mismos estamos causando. “Pensar en la crisis actual de la biodiversidad es doloroso”, dijo, agregando que las poblaciones a menudo son empujadas cruelmente a la extinción, y en la mayoría de casos es debido a actividades humanas.

Existe la posibilidad de que el chasquido de la muerte incluso pueda ayudar a algunas especies en peligro crítico de extinción. Faulconbridge observó que la pérdida de la mitad de todos los seres humanos probablemente supondría un incremento, al menos temporalmente, para muchas especies actualmente limitadas en hábitats en proceso de desaparición y degradación. Pero asumiendo que Thanos no estaba pensando en el gorila occidental de las tierras bajas, actualmente en peligro, cuando estaba buscando esas piedras del infinito, se puede decir que su plan no lograría sus objetivos grandiosos y retorcidos.

Sin embargo, causaría muchos traumas inútiles y proporcionaría una nueva excusa para que el Capitán América mire al infinito con preocupación.