Hace 579 millones de años, aparecieron en la Tierra los primeros seres vivos complejos que mostraban estructuras pluricelulares y diferenciación de tejidos. Reinaron en las aguas del planeta durante 37 millones de años y después desaparecieron sin dejar más rastros fósiles. Hoy, un grupo de científicos ha encontrado evidencias sobre cuál fue su destino.

Estos seres forman un gran grupo conocido como Ediacaranos o fauna ediacárica. Habitaban en el fondo del agua y eran poco más que colonias inmóviles cuyas formas que recuerdan a hojas solo conocemos hoy por sus rastros fósiles. Sorprendentemente, para cuando comenzó el periodo Cámbrico, los Ediacaranos sufrieron una extinción masiva que les llevó a su total desaparición.

Durante muchos años, los paleontólogos han tratado de averiguar cuál fue la causa de esta extinción. La hipótesis a la que se daba más crédito era que hubo una alteración sin especificar en las condiciones ambientales, como un cambio en la temperatura o la acidez del agua. En realidad no. Un minucioso estudio dirigido por el palentólogo Marc Laflamme, de la Universidad de Toronto aporta pruebas de que a los Ediacaranos simplemente se los comieron hasta la extinción.

Laflamme y sus colegas han examinado yacimientos fósiles de Ediacaranos en todo el mundo en busca de cambios ambientales lo bastante fuertes como para provocar una extinción. Al no encontrarlos, lo que han buscado es signos de estrés por depredadores similares a los que pueden encontrarse en colonias de animales marinos hoy en día. Aparte de esas señales, los fósiles pronto dejan paso a nuevas especies ya pertenecientes al Cámbrico.

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La hipótesis de Laflamme, ahora sustentada en numerosos indicios, apunta a que los pasivos e inmóviles Ediacaranos simplemente fueron pasto de nuevas especies depredadoras. Dada la variedad de estos organismos, es probable que algunos de ellos evolucionaran también para alimentarse de otros. [Universidad de Toronto vía New Scientist]

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