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Un naufragio lleno de tesoros y colmillos de elefante arroja luz sobre el comercio de marfil del siglo XVI

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Colmillos de elefante extraídos del naufragio de Bom Jesus del siglo XVI.
Colmillos de elefante extraídos del naufragio de Bom Jesus del siglo XVI.
Imagen: National Museum of Namibia

Un tesoro de colmillos de elefante encontrado en la bodega de un antiguo naufragio portugués está aportando nuevos conocimientos sobre el comercio de marfil del siglo XVI y los elefantes africanos perdidos.

En 2008, los trabajadores de una empresa minera de diamantes, mientras excavaban una playa en Namibia, descubrieron accidentalmente el Bom Jesus, un buque mercante portugués que desapareció en 1533. El barco, lleno de oro, plata, estaño, marfil y 44.000 libras de lingotes de cobre, se hundieron mientras se dirigía a la India.

Durante siglos, esos pesados ​​lingotes de cobre empujaron el barco hacia abajo y hacia el suave fondo marino, creando las condiciones ideales para la conservación. Las frías aguas a lo largo de la costa del suroeste de África hicieron lo mismo. Esto resultó en la exquisita preservación de más de 100 colmillos de elefante extraídos de la bodega de carga del barco, en lo que es el mayor descubrimiento arqueológico de marfil africano jamás encontrado.

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Una nueva investigación publicada en Current Biology proporciona un análisis detallado de estos colmillos, revelando las especies de elefantes y los grupos familiares seleccionados para este marfil, junto con la ubicación geográfica de los elefantes y sus hábitats preferidos. Un hallazgo clave del nuevo estudio es que muchos rebaños distintos vagaban por África Occidental en ese momento, la mayoría de los cuales ya no están. El nuevo documento también se suma a nuestra comprensión del comercio transcontinental de marfil de principios del siglo XVI.

Este estudio, en coautoría de la genetista Alida de Flamingh de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign, es bastante innovador y requiere que arqueólogos, historiadores, paleogenetistas y especialistas en isótopos le den sentido a este extraordinario hallazgo.

El nuevo estudio “proporciona un marco para examinar las vastas colecciones de marfiles históricos y arqueológicos en museos de todo el mundo”, explicó de Flamingh en un correo electrónico. A modo de ejemplo, los métodos utilizados en el nuevo estudio pueden ahora “utilizarse para investigar la carga de marfil del mar Mediterráneo y los océanos Atlántico, Pacífico e Índico”, dijo. Es más, el estudio histórico y arqueológico del marfil “abre una ventana a las relaciones entre humanos y animales a lo largo de miles de años” y puede revelar los “patrones de interacción e intercambio entre personas que vivían en océanos separados”.

El equipo, que incluía a investigadores de la Universidad de Oxford y la Universidad de Ciudad del Cabo, logró realizar un análisis de ADN en 44 colmillos extraídos del Bom Jesus y un análisis isotópico en 97 colmillos. El trabajo genético (que incluyó un análisis comparativo con ADN tomado de elefantes vivos) les permitió identificar especies y haplogrupos (grupos familiares con firmas genéticas distintas), mientras que el trabajo isotópico les permitió identificar dónde vivían estos elefantes en África. 

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Un elefante africano del bosque.
Un elefante africano del bosque.
Imagen: Nicholas Georgiadis

Los resultados mostraron que el marfil a bordo del Bom Jesus provenía exclusivamente de elefantes africanos del bosque. El ADN mitocondrial (ADN transmitido de madre a hijo), vincula el marfil con al menos 17 grupos genéticamente distintos que viven en África occidental, a diferencia de África central, lo que tiene sentido.

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Estos antiguos elefantes del bosque fueron asesinados por su marfil en África Occidental y no en África Central, un hallazgo consistente con el establecimiento de centros comerciales portugueses a lo largo de la costa de África Occidental durante este período de la historia”, dijo de Flamingh.

De los 17 haplotipos mitocondriales identificados, solo cuatro todavía se pueden encontrar hoy en día en elefantes vivos. Los linajes que faltan son probablemente el resultado de una caza excesiva y la pérdida de hábitat, según los investigadores.

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Estos elefantes vivían en un entorno forestal mixto, pasando de áreas boscosas a sabanas según la temporada o la disponibilidad de agua. Este fue un resultado inesperado, como explicó De Flamingh.

Las características isotópicas del marfil del naufragio produjeron un resultado sorprendente: aunque se trata de elefantes del bosque africano, no vivían en el bosque tropical húmedo profundo que estaba presente en gran parte de la costa de África occidental en el siglo XVI”, dijo. “Vivían en hábitats mixtos, que es el tipo de hábitat cerca del cual se ubicaban los principales puestos comerciales de África Occidental”.

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Antes de este análisis, la distribución de los elefantes de los bosques en África occidental fuera de los hábitats de los bosques tropicales se “atribuía a la destrucción de los elefantes de sabana en África occidental en los siglos XIX y XX”, dijo de Flamingh. La combinación de ADN y evidencia isotópica sugiere que el uso de “hábitats de sabana por los elefantes del bosque en África occidental precedió a la aniquilación de los elefantes de sabana y se remonta al menos al siglo XVI”, agregó.

Curiosamente, la nueva investigación podría utilizarse para rastrear la fuente del marfil de elefante ilegal. El equipo agregará los datos de ADN recién adquiridos a una herramienta de acceso abierto, llamada Loxodonta Localizer, desarrollada en la Universidad de Urbana-Champaign. Esto permitirá a los funcionarios comparar el ADN extraído de colmillos de elefante cazados furtivamente con los que se guardan en la base de datos online, que almacena el ADN extraído de elefantes en África.

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Los nuevos datos que reportamos en este estudio se suman sustancialmente al pequeño cuerpo de información para los elefantes de África Occidental y pueden ayudar en el abastecimiento de marfil ilegal confiscado”, dijo de Flamingh.”Mejorar la capacidad de rastrear el marfil furtivo puede ayudar a orientar la asignación óptima de los escasos recursos policiales”.

Es bastante sorprendente lo que este equipo logró hacer con un lote de colmillos de marfil escondidos debajo de una playa en Namibia durante casi 500 años, pero ese es el poder de la investigación multidisciplinaria.

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