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Un pez fantasmal de aguas profundas vuelve a sorprender a los científicos: puede vivir 100 años

Los celacantos, que alguna vez se presumieron extintos, probablemente ni siquiera alcancen la madurez hasta alrededor de los 50 años

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Un celacanto del Museum d’Histoire Naturelle de París, del que el equipo obtuvo algunas de sus escamas
Un celacanto del Museum d’Histoire Naturelle de París, del que el equipo obtuvo algunas de sus escamas
Foto: CHRISTOPHE ARCHAMBAULT/AFP (Getty Images)

Un equipo de investigadores franceses ha descubierto que el pez celacanto, poco entendido, puede vivir un siglo. No solo eso, sino que toda la vida útil del pez parece alargarse, ya que pasa años en el útero y no madura por completo hasta al menos los 45 años.

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Algunas estimaciones previas tenían al celacanto vinculado como un pez de rápido crecimiento y desove, con una vida útil de unos 20 años. Pero algunas observaciones de los peces en la naturaleza habían levantado sospechas de que en realidad vivían mucho más que eso. La nueva investigación, publicada en Current Biology, estima su vida útil en 100 años, basada en una inspección de las escamas del animal bajo luz polarizada.

A pesar de toda su fama sobre la superficie del océano, la historia de vida del celacanto sigue siendo una especie de caja negra. El pez se conocía a partir de fósiles y se presume que se había extinguido desde el período Cretácico (hace unos 66 millones de años). Pero cuando un pescador en Sudáfrica sacó un espécimen fresco en 1938, envió ondas de choque a la comunidad científica. Sus escamas azul medianoche y blanco perlado le recordaron a Marjorie Courtenay-Latimer, la curadora del museo que identificó por primera vez el espécimen capturado, el cielo estrellado. Y son esas escalas las que ayudaron al reciente equipo de investigadores a determinar la longevidad real del animal, en un proyecto paralelo que emprendieron durante la pandemia.

La aleta de un celacanto de aguas profundas
La aleta de un celacanto de aguas profundas
Imagen: Laurent Ballesta

“Puedes hacer grandes hallazgos basados ​​en proyectos paralelos, que no están financiados y solo por diversión”, dijo el coautor del estudio Bruno Ernande, un ecologista evolutivo de la Universidad de Montpelier en Francia. “Y luego te das cuenta, ‘wow, tenemos algo que es realmente bueno’”.

Las escamas del celacanto crecen en anillos por cada año de vida del animal. El ancho de esos anillos, o circuli, significa la tasa de crecimiento del animal. Obstaculizado por el efecto del covid-19 en los viajes, el equipo recibió escamas de celacanto por correo postal de varias instituciones científicas en Francia y Alemania y las analizó bajo un microscopio con luz polarizada, lo que les permitió ver los anillos de crecimiento.

Sus hallazgos revelaron que “la longevidad máxima del celacanto fue cinco veces más larga de lo que se pensaba anteriormente, por lo tanto, alrededor de un siglo”, dijo Kélig Mahé, autor principal del artículo e investigador especializado en datación de escamas de peces en el canal IFREMER y la Unidad de Investigación Pesquera del Mar del Norte en Boulogne-sur-mer, Francia, en un comunicado de prensa de Cell.

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Las etapas de desarrollo del celacanto.
Las etapas de desarrollo del celacanto.
Gráfica: Marc Herbin MNHN

No fue solo la esperanza de vida total del pez lo que fue una sorpresa. El equipo también encontró que los celacantos bebés permanecen en el útero durante cinco años, mucho más que la gestación de mamíferos más larga (el elefante indio es el poseedor del récord, alrededor de los 22 meses). Claramente, el celacanto no solo se toma su tiempo para envejecer. Sigue su ritmo durante toda su vida, desde el útero hasta la tumba acuosa.

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Lánguido y corpulento, podrías engañarte pensando que todo sobre el celacanto es lento. Sin embargo, puede girar en una moneda de diez centavos y ha experimentado muchos cambios genéticos durante los millones de años desde su presunta extinción, lo que complica el tropo de que el animal es un fósil viviente. Sus aletas adicionales, más obvias en el lado ventral del pez, son un guiño a su enigmática historia evolutiva; su pariente vivo más cercano en el árbol de la vida es el pez pulmonado, pero el análisis genético ha revelado sus estrechos vínculos con los tetrápodos, vertebrados de cuatro extremidades que incluyen varias clases como mamíferos, reptiles, aves y anfibios. El hecho de que el celacanto pueda vivir hasta y quizás más de 100 años lo coloca en el escalón superior de los peces longevos, especialmente aquellos que no son tiburones.

Al observar casi 30 especímenes diferentes, el mayor de los cuales tenía 84 años, el equipo determinó que los celacantos ni siquiera alcanzan la madurez hasta que tienen alrededor de 50 años. La edad de madurez del animal se determinó en base a estudios previos que describieron la longitud del animal. y otras diferencias físicas entre ejemplares juveniles y sexualmente maduros. Basándose en la longitud de los especímenes anatómicamente diferentes (es decir, maduros), los investigadores calcularon que el celacanto está completamente maduro al mismo tiempo que los humanos comienzan a ponerse grises y a necesitar gafas para leer.

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“Los animales que viven rápido, se reproducen rápida y prolíficamente y mueren jóvenes, a menudo han sido buenos para hacer frente a las presiones de la supervivencia en un mundo cada vez más dominado por humanos. Aquellos que viven lentamente y producen pocas crías durante largas vidas, como los elefantes o las grandes ballenas, corren un gran riesgo de nuestra parte”, dijo Callum Roberts, un biólogo de conservación marina de la Universidad de Exeter que no estaba afiliado al estudio reciente, en un correo. “Según este nuevo estudio, el celacanto permanece al borde de la existencia y tiene un riesgo excepcionalmente alto de desaparecer para siempre”.